¿Y Si La Nasa No Hubiera Cancelado El Programa Apollo?

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Las misiones apolo 18, 19 y 20 nunca volaron, pero ¿y si lo hubieran hecho? Las computadoras podrían ser más rápidas, ya podríamos tener una base lunar y estar un paso más cerca de marte.

"Hay una razón por la que nunca hemos vuelto a la luna", bromea con el póster de la nueva película de terror de ciencia ficción "Apollo 18". La película pretende revelar imágenes de décadas de astronautas en una misión secreta dos años después de que Apollo 17, la última expedición real a la Luna, voló en 1972. (Sin revelar nada que no esté en el trailer, los alienígenas lunares aparentemente comparten un poco de culpa por nuestros 40 años de ausencia de la Luna.)

En realidad, la NASA se preparó para los Apolos 18, 19 y 20. Pero estas misiones fueron desechadas en medio de preocupaciones presupuestarias y una disminución del interés público.

"El mundo entero estaba pegado al Apolo 11", dijo David R. Williams, científico de curación planetaria en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland. "Pero cuando llegaron a los 16 y 17, el público en general ya no estaba tan interesado". [¿Podría la NASA lanzar una misión secreta de la luna?]

Incluso antes del Apollo 11, el primer aterrizaje lunar en julio de 1969, el gobierno ya había eliminado las ambiciones más elevadas del programa. Los planificadores habían imaginado a Apolo conduciendo a una base lunar, por ejemplo, y una misión tripulada a Marte estaba entrando en la conversación.

"Podría haber habido un programa mucho más prolongado con un hardware mucho más interesante y misiones complejas", dijo David SF Portree, gerente del Centro Regional de Información Planetaria para el Centro de Ciencia de Astrogeología del Servicio Geológico de los Estados Unidos en Flagstaff, Arizona. Portree ha escrito Textos históricos para la NASA y blogs en "Más allá de Apolo".

Estableciendo una colonia lunar

El programa Apollo originalmente requería 10 aterrizajes lunares: las misiones Apollo 11 a 20. La NASA incluso seleccionó sitios de aterrizaje para 18, 19 y 20. (Después del casi desastre del Apollo 13 y posteriores cancelaciones, los administradores barajaron los sitios. Apollo 15, por ejemplo, aterrizó en Hadley Rille, donde el Apolo 19 habría visitado.) [¿Qué pasaría si la luna nunca se hubiera formado?]

"La idea general fue más o menos repetir el Apollo 17 en otras tres ubicaciones para que la Luna se haga un mapa", dijo Williams.

Las misiones Apollo, al igual que sus predecesoras, habrían examinado más el entorno lunar al devolver más muestras de rocas a la Tierra y realizar nuevos experimentos. Los instrumentos habrían estudiado en detalle los niveles de radiación y polvo de la superficie de la Luna para sentar las bases de un laboratorio eventual.

"El punto principal de un buen número de estos experimentos fue determinar cuál sería el ambiente lunar a largo plazo si quisieras poner una base allí", dijo Williams. "La idea era que después de Apolo, iban a construir un hábitat semipermanente allí y que una tripulación de astronautas se quedara por unas semanas [a la vez]".

Apollo muerde el polvo

En cambio, el programa Apollo terminó a principios de la década de 1970 y continuó en Skylab. Esta estación espacial permaneció en el aire desde 1973 hasta 1979 y fue atendida y atendida por astronautas en módulos Apollo. La última misión oficial de Apollo, el Proyecto de prueba Apollo-Soyuz, un esfuerzo conjunto con la Unión Soviética, vio el acoplamiento de un Apollo y un módulo Soyuz en 1975.

Estas misiones surgieron bajo el Programa de Aplicaciones de Apollo (AAP), el sucesor de Apollo. "El Programa de Aplicaciones de Apolo estaba destinado a planear lo que la NASA estaría haciendo en los años que seguirían después de los aterrizajes iniciales", dijo Portree.

Algunos científicos de la NASA tenían grandes planes para el establecimiento de la AAP en 1968. Pero el presupuesto del programa asignado por el Congreso restringió severamente lo que podría haber sido, dijo Portree.

¿Hacia Marte?

Otra misión que nunca despegó, pero que había estado trabajando durante años, fue un sobrevuelo tripulado de Marte utilizando hardware Apollo y AAP. Programada para mediados de la década de 1970, el equipo de cuatro hombres de la misión realizaría observaciones telescópicas y realizaría experimentos para conocer los efectos sobre la salud de la ingravidez prolongada. Los astronautas regresarían a la Tierra aproximadamente un año después. [¿Los humanos nacidos en Marte crecerían más que los terrícolas?]

Otros viajes propuestos incluyeron sobrevuelos de dos planetas de Venus y Marte, así como el lanzamiento de sondas para recolectar muestras para regresar a la Tierra.

Con estas propuestas, "surgió la idea de crear un puente, un poco como Gemini para Apolo, para misiones de aterrizaje en Marte mucho más complejas en la década de 1980", dijo Portree a Life's Little Mysteries.

Los eventos no conspiraron para llevar a cabo expediciones tan desafiantes, ni después ni después. Según Portree, el Congreso sintió que la NASA tenía que ser castigada después del trágico incendio del Apolo 1 que mató a tres astronautas en enero de 1967 y que llevó a recortes presupuestarios para futuros esfuerzos. Los costos crecientes de la escalada del conflicto en Vietnam tampoco ayudaron al presupuesto de la NASA, y la nueva administración de Nixon, elegida en 1968, quería forjar su propia política espacial distinta de la de los años de Apolo.

Si no fuera por estos factores, Portree dijo: "Creo que habrían ocurrido los complementos más ambiciosos de Apollo y Apollo".

Dividendos tecnológicos a domicilio.

Un programa Apollo ampliado podría haber producido más que un legado de excursiones planetarias impresionantes. El Apollo, tal como existía en realidad, también generó una gran cantidad de los llamados productos derivados: tecnologías comercializadas desarrolladas por la NASA.

Entre los ejemplos más famosos se incluyen la espuma de memoria (como la que se encuentra en los colchones Tempur-Pedic), los alimentos liofilizados de larga duración, las aspiradoras de polvo y los techos de tela. También se produjeron grandes avances en la tecnología informática, lo que produjo procesadores más rápidos, menor consumo de energía y componentes de menor tamaño, por nombrar algunos.

Si Apolo hubiera continuado, "tal vez el auge de las computadoras hubiera ocurrido antes", especuló Portree. "Tal vez hubiéramos aprendido cosas nuevas sobre los problemas médicos que tienen las personas en la Tierra porque estábamos tratando de resolverlos para los astronautas con destino a Marte".

El milagro de Apolo

Por supuesto, más allá de los bocetos preliminares de la NASA, los viajes que un programa Apollo perdurable podría haber emprendido, y los avances tecnológicos que podrían haber provocado, siguen siendo ciencia ficción. Aunque es poco probable que Apollo 30-algo hubiera puesto a la humanidad en Marte, tal historia alternativa parece menos descabellada que el Apollo 18 encontrando extraterrestres en la Luna.

Que el programa Apollo haya tenido éxito es quizás la mayor sorpresa de todas, ya que nadie ha puesto un pie en la Luna.

"Es un poco difícil imaginar cómo [Apollo] pudo haber ocurrido de manera diferente", dijo Portree, "pero es difícil imaginar que fuimos en primer lugar".

Esta historia fue proporcionada por Life's Little Mysteries, un sitio hermano de WordsSideKick.com. Sigue los pequeños misterios de la vida en Twitter @llmysteries, luego únete a nosotros en Facebook.


Suplemento De Vídeo: NASA's Big Mistake - The X-33 VentureStar Replacement Shuttle.




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