¿Qué Pasa Si El Curiosity Rover Encuentra Vida En Marte?

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El rover curiosity de la nasa buscará moléculas orgánicas complejas en marte que serían signos reveladores de la antigua vida marciana. ¿qué pasará si encuentra alguno?

En esta serie semanal, Life's Little Mysteries brinda respuestas de expertos a preguntas desafiantes.

Si todo va según lo planeado, el rover Curiosity de la NASA aterrizará en Marte el domingo por la noche. Luego, después de unas pocas semanas de descanso, comenzará a sondear los suelos subsuperficiales en busca de moléculas orgánicas que podrían ser el detritus de la antigua vida marciana.

Hace unos miles de millones de años, los vastos océanos podrían haber brotado sobre la superficie del Planeta Rojo, y una atmósfera espesa probablemente lo envolvió. Los líquidos y los gases ya casi se han consumido, pero cualquier organismo que Marte albergaba en sus días de gloria antigua habría dejado rastros en forma de moléculas grandes basadas en el carbono. "Las moléculas orgánicas pueden durar miles de millones de años", explicó Alexander Pavlov, un científico planetario del Centro de Vuelos Espaciales Goddard de la NASA.

Cualquier materia orgánica simple que extraiga la curiosidad podría tener un origen biológico, pero también podría haberse generado a través de procesos químicos más mundanos. Sin embargo, si el rover detecta complejo Pavlov dijo a los pequeños misterios de la vida: las estructuras orgánicas, del tipo que encontramos en los seres vivos, y prácticamente en ningún otro lugar que no sea la Tierra, serían "un indicador muy fuerte" de la vida antigua en Marte.

Como dijo Seth Shostak, científico principal del Instituto SETI, "sería como encontrar bloques de piedra caliza de 2 toneladas en el desierto en Egipto y decir, hmm, esto podría ser restos de una estructura en algún lugar por aquí".

Tal descubrimiento confirmaría por primera vez que la vida ha existido en otras partes del universo. Una gran noticia, seguro, pero ¿qué significaría realmente la vida en Marte para la vida aquí en la Tierra? [7 teorías sobre el origen de la vida]

Etnicamente marciano

Si la vida existe en Marte, entonces nosotros mismos podríamos ser marcianos étnicos, dijeron los científicos a Los pequeños misterios de la vida. Explicaron que la pequeña coincidencia de tener dos planetas llenos de vida uno al lado del otro se aclara si uno de los planetas siembra la vida del otro, un concepto llamado "panspermia". Según Pavlov, cientos de miles de meteoritos marcianos están esparcidos por la Tierra. Estos fueron arrojados al espacio durante colisiones planetarias pasadas (como el golpe que dejó a Marte con un cráter que cubre casi la mitad de su superficie). Uno de estos trozos de Marte podría haber contenido esporas que permanecían inactivas durante el viaje interplanetario a la Tierra y luego florecieron al llegar, hace unos 3.800 millones de años.

Alternativamente, cualquier microbio marciano que encontremos podría ser terrícolas étnicos que hicieron el viaje de aquí para allá. Eso es un poco menos probable, teniendo en cuenta las ubicaciones relativas y los tirones gravitacionales de los planetas, dijeron los científicos.

De cualquier manera, podemos decir si los marcianos y los terrícolas tienen una raíz común al determinar si la vida marciana se codifica a sí misma de la misma manera que nosotros, con el ADN. El ADN se descompone en escalas de tiempo de cien mil años, por lo que tendríamos que encontrar microbios alienígenas vivos o recién muertos para estar seguros de que la vida de Marte surgió independientemente de la Tierra. Pavlov dice que es muy posible que los seres vivos estén buscando una existencia en el inhóspito paisaje moderno de Marte, si es que alguna vez estuvieron allí en primer lugar. Como lo atestiguan los extremófilos que habitan los volcanes subterráneos de la Tierra y las tundras congeladas, la vida tiende a adaptarse y persistir una vez que comienza. Siguiendo esta línea de pensamiento, si Curiosity encuentra restos de la vida antigua, la próxima misión a Marte de la NASA irá en busca de microorganismos existentes.

Pero si todos los marcianos que encontramos están muertos hace mucho tiempo, es posible que nunca sepamos si fueron nuestros primos o no. Hace toda la diferencia, en términos de entender nuestro lugar en el cosmos. Si la vida surgió solo una vez, entonces existe la posibilidad de que pueda ser extremadamente rara en el universo, dijo Pavlov. Pero si surgiera dos veces en el mismo sistema solar, "entonces eso nos diría que la vida es extremadamente común". [Si descubrimos extraterrestres, ¿cuál es nuestro protocolo para hacer contacto?]

No solo

En cuanto a cómo el descubrimiento de los microbios marcianos afectaría al ser humano promedio, "hemos hecho este experimento antes", dijo Shostak. En 1996, el titular en la portada del New York Times exclamó: "Las pistas en un meteorito parecen mostrar signos de vida en Marte hace mucho tiempo", después de que los científicos de la NASA concluyeran incorrectamente que habían encontrado fósiles microscópicos en un meteorito denominado ALH84001. se originó en marte.

Entonces, ¿cómo reaccionó la gente a las noticias?

"El público estaba muy interesado, pero no puedo decir que hubo un brote repentino de paz mundial o de disturbios en las calles", dijo Shostak. "No creo que cambie el comportamiento del día a día. Las consecuencias a largo plazo son un poco menos previsibles, porque afecta la creencia religiosa si la Tierra no es tan especial".

Como mínimo, la vida extraterrestre resucitaría el debate de la evolución frente al creacionismo, dijo Jacob Haqq-Misra, un científico investigador del Instituto de Ciencia del Espacio Marble Azul, un instituto de investigación sin fines de lucro. Si los microbios marcianos contienen ADN, un signo revelador de que son nuestros antepasados, el sentimiento de los fundamentalistas cristianos de que somos demasiado especiales como para haber descendido de los monos podría ser reutilizado para negar la posibilidad de nuestro descenso de los microbios marcianos."Las implicaciones filosóficas y religiosas de la vida microbiana son fáciles de ignorar, porque el descubrimiento de microbios no implica necesariamente que los seres humanos sean más o menos raros", dijo Haqq-Misra, un astrobiólogo anteriormente en Penn State.

No vamos a encontrar seres inteligentes y comunicativos en el Planeta Rojo. Entonces, en última instancia, aunque los microbios marcianos tienen grandes implicaciones para los científicos y filósofos, Haqq-Misra dijo que el resto del mundo tarde o temprano "perderá el interés".

Esta historia fue proporcionada por pequeños misterios de la vida, un sitio hermano de WordsSideKick.com. Sigue a Natalie Wolchover en Twitter @nattyover o Life's Little Mysteries @llmysteries. También estamos en Facebook y Google+.


Suplemento De Vídeo: ¿Hay vida en Marte? importante hallazgo de la NASA en Marte.




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