¿Qué Tiene Que Ver La Nasa Con El Tratamiento De Aguas Residuales?

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En el espacio, nadie puede oírte enrojecer. Pero eso no significa que los desechos humanos no sean un problema para los científicos e ingenieros de la NASA. El inodoro espacial convencional almacena residuos sólidos para el viaje de regreso a casa y arroja el líquido al vacío. Pero ¿qué pasa con las misiones realmente a largo plazo, como los vuelos propuestos a Marte o más allá? ¿No se podría utilizar mejor toda esa basura?

A partir de la década de 1970, los investigadores de la NASA comenzaron a buscar formas de reciclar los desechos humanos como fertilizante para los jardines espaciales e incluso convertir las aguas residuales en agua potable limpia [fuente: Wolverton]. Alrededor de ese tiempo, un investigador llamado Bill Wolverton descubrió que la vegetación del pantano en Florida estaba limpiando con éxito las aguas que habían sido contaminadas con el Agente Naranja de una instalación militar cercana. La NASA llevó a Wolverton a su Centro Espacial Stennis en Mississippi para liderar un equipo de investigadores que estudian el potencial de las plantas para limpiar la contaminación provocada por el hombre [fuente: NASA].

La investigación de Wolverton formó la base del Programa de investigación de plantas acuáticas vasculares de la NASA, que eventualmente reemplazaría la instalación de tratamiento de aguas residuales convencional del centro Stennis con una exuberante laguna artificial alimentada por poco más que la gravedad y el milagroso jacinto de agua.

Una instalación de tratamiento de aguas residuales convencional emplea dos procesos: mecánico y biológico. En la parte mecánica, los filtros eliminan los residuos grandes y pequeños fragmentos de residuos sólidos se depositan en los tanques de sedimentación. Luego, las aguas residuales se preparan con aire y una espesa mezcla de bacterias que devoran la materia orgánica restante. Las bacterias se depositan en un segundo tanque de sedimentación y el agua restante se desinfecta con cloro o pulsos de luz ultravioleta para matar todas las bacterias restantes [fuente: EPA].

El sistema de tratamiento de aguas residuales en Stennis, sin embargo, puede lograr el mismo nivel de purificación a una fracción del costo. Wolverton descubrió que lo común jacinto de agua - un flagelo parecido a las malezas en climas semi-tropicales como el sur de Estados Unidos - literalmente absorbe las aguas residuales. El verdadero equipo de limpieza no es la planta en sí, sino las bacterias que viven en los pequeños pelos de la raíz del jacinto que descomponen la materia orgánica de las aguas residuales en nutrientes que las plantas pueden absorber [fuente: Stayton]. Como beneficio adicional, los jacintos de agua también absorben metales pesados ​​y otros productos químicos orgánicos, algo que los métodos de tratamiento convencionales no pueden manejar.

Cientos de ciudades y pequeñas ciudades en todo el sur han construido lagunas de jacinto económicas para filtrar y purificar sus aguas residuales según el modelo del centro Stennis de la NASA. El único desafío que le queda a la NASA es descubrir cómo incorporar la exitosa tecnología basada en plantas para reciclar las aguas residuales en la estación espacial del futuro.

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Suplemento De Vídeo: Plantas que depuran el agua.




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