¿Con Qué Sueñan Los Perros?

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¿cuánto sabemos realmente sobre los sueños de perros (y pesadillas)? ¿los perros sufren de condiciones humanas como los terrores nocturnos o la parálisis del sueño?

Cuando las piernas de Fido se contraen en su sueño, ¿realmente está soñando con perseguir conejos?

Probablemente, dicen los investigadores. La parte de los "conejos" está sujeta a debate, pero la evidencia científica sugiere fuertemente que los perros no solo sueñan, sino que probablemente sueñen con actividades de vigilia, como hacen los humanos.

"Los perros sueñan", dijo Stanley Coren, profesor emérito de psicología de la Universidad de British Columbia y autor de "¿Sueñan los perros? Casi todo lo que tu perro quiere que sepas" (Norton, 2012).

Los perros duermen más que las personas, dijo Coren a WordsSideKick.com, y tienen una especial predilección por las siestas. Pero la estructura de su sueño parece notablemente humana: como los humanos, los perros recorren las etapas de vigilia, el sueño con movimientos rápidos de los ojos (REM) y el sueño sin movimientos rápidos de los ojos. Los científicos que informaron en la revista Physological Behavior en 1977 registraron la actividad eléctrica de los cerebros de seis perros punteros durante 24 horas, y encontraron que los perros pasaban el 44 por ciento de su tiempo alerta, 21 por ciento adormecidos y 12 por ciento en sueño REM. También pasaron el 23 por ciento de su tiempo en la etapa más profunda del sueño no REM, llamado sueño de onda lenta. [10 datos sorprendentes sobre los perros]

Las personas sueñan con sueño REM y no REM, pero los sueños que la mayoría de las personas recuerdan son sueños REM. En esta etapa, los sueños son memorables y, a menudo, extraños. Además, las personas tienen más probabilidades de despertarse después del sueño REM que después del sueño no REM, dijo Matthew Wilson, un científico cognitivo que investiga el aprendizaje y la memoria en el Instituto de Tecnología de Massachusetts. En comparación, los sueños que no son REM son bastante mundanos, dijo Wilson a WordsSideKick.com.

Ratas en reposo

En 2001, Wilson y sus colegas fueron los primeros en descubrir que las ratas sueñan, o, al menos, sus cerebros hacen lo mismo que hacen los cerebros de las personas durante el sueño, y con un efecto similar. Primero, los investigadores registraron la actividad de múltiples neuronas en los cerebros de las ratas mientras hacían tareas repetitivas en el laberinto. A continuación, registraron las mismas neuronas durante el sueño REM.

En el 44 por ciento de los episodios de sueño REM, los investigadores encontraron patrones cerebrales que coincidían con los que las ratas habían producido durante sus carreras de laberinto de vigilia. Los patrones duraron minutos a la vez y se "jugaron" al mismo ritmo que lo hacían cuando las ratas estaban despiertas. En otras palabras, los animales parecían estar reviviendo sus actividades de vigilia en el sueño REM, informaron los investigadores en 2001 en la revista Neuron.

El año siguiente, el grupo de Wilson reportó ecos de actividad cerebral similares de la vida diaria en el sueño no REM de ratas. Pero en el sueño no REM, los patrones de ondas cerebrales eran más cortos y más rápidos, en lugar de imitar el tiempo real, y los patrones solo aparecían en siestas justo después de las actividades del mundo real.

Sin embargo, existe evidencia de que estas explosiones de actividad no REM son como un sueño para ratas, al igual que una actividad cerebral similar es un sueño (pero olvidable) en los humanos. Wilson y sus colegas descubrieron que mientras estas neuronas reveladoras se disparaban en el hipocampo (la masa arrugada del cerebro en la base del cráneo que está vinculada a la memoria y el aprendizaje), las neuronas en su corteza visual también se disparaban.

"Estaban 'viendo' lo que el hipocampo estaba soñando", dijo Wilson.

Soñando perros

El hallazgo de que las ratas sueñan es una buena indicación de que soñar es común en todos los mamíferos. De hecho, el sueño no REM se ve en todos los vertebrados (animales con columna vertebral) y puede incluso extenderse a algunos invertebrados, como las moscas de la fruta. Por lo tanto, incluso las moscas pueden soñar de alguna forma, dijo Wilson.

La razón por la que los patrones cerebrales de ensueño del sueño REM y no REM son tan comunes parece tener algo que ver con su papel en el aprendizaje y la memoria. El sueño aumenta la formación de la memoria, y el sueño interrumpido puede impedir la memoria.

Dormir "agrega algo" al proceso de aprender y recordar, dijo Wilson. Los patrones en el sueño no REM parecen sugerir una especie de categorización de las actividades del día. El sueño REM, por otra parte, puede ser una vía para que el cerebro explore en un entorno sin consecuencias.

"La idea es que, mientras duermes, el cerebro está tratando de encontrar atajos o conexiones entre las cosas que podrías haber experimentado, pero que no las habías juntado", dijo Wilson. La extraña imagen de sueño de los sueños REM podría ser una manifestación de este proceso más profundo, dijo.

Pero volvamos a los que dormitan Saint Bernards y los terriers escoceses. Los perros entran en el sueño REM aproximadamente 20 minutos en una sesión de despertador, y pueden permanecer allí durante 2 o 3 minutos. Un propietario observador podría notar que la respiración del animal se vuelve irregular, dijo Coren. En cachorros y perros muy viejos, los músculos pueden contraerse. Tanto en los perros como en los humanos, una parte del tronco cerebral llamada pons es responsable de paralizar los músculos grandes durante el sueño, lo que evita que las personas y las mascotas hagan realidad sus sueños. Coron dijo que los pons están subdesarrollados en los cachorros y es posible que no funcionen con la misma eficacia en los perros viejos, por lo que es más probable que estos perros se muevan más que los perros en sus años intermedios. (Lo mismo ocurre con los humanos muy jóvenes y muy viejos).

Los estudios en los que se ha desactivado temporalmente la parte paralizante de los músculos de la protuberancia son la única forma de asomarse a los sueños de perros. Con los pons fuera de línea, los perros comienzan a representar sus sueños (en humanos, esta condición se llama trastorno del sueño REM).

"Lo que básicamente hemos encontrado es que los perros sueñan cosas perrunas", dijo Coren. "Entonces, los punteros apuntarán a las aves de los sueños, y los Doberman perseguirán a los ladrones de los sueños.El patrón de sueño en los perros parece ser muy similar al patrón de sueño en los humanos ".

Por razones desconocidas, el tamaño del perro puede determinar el tamaño del sueño. Los perros más pequeños tienen períodos de sueño más frecuentes pero más cortos, dijo Cohen, mientras que los perros grandes tienen sueños menos frecuentes pero más largos.

El sueño del perro es similar al sueño humano de otras maneras. Los perros probablemente tienen pesadillas, al igual que los humanos, dijo Cohen. También pueden contraer narcolepsia, un trastorno que causa que el cerebro caiga en un sueño repentino. De hecho, la investigación de una línea de perros narcolépticos en la Universidad de Stanford reveló la bioquímica detrás de la forma humana de la enfermedad. [Top 10 trastornos del sueño fantasmagórico]

Pero los perros probablemente escapan a un problema común del sueño humano: la parálisis del sueño. En esta condición, la conciencia regresa antes de que el cerebro "vuelva a encender" los músculos, para que la gente se despierte pero no pueda moverse. La parálisis del sueño es a menudo el resultado de la falta de sueño, que es una condición rara para los perros, dijo Coren.

"Le das una oportunidad a un perro, y él se acuesta y cierra los ojos", dijo.

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