¿Qué Son Los Fitonutrientes?

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Los fitonutrientes son productos químicos producidos por las plantas. Las plantas las usan para mantenerse saludables, y las personas que comen alimentos ricos en fitonutrientes también obtienen beneficios para la salud.

Los fitonutrientes, también llamados fitoquímicos, son sustancias químicas producidas por las plantas. Las plantas usan fitonutrientes para mantenerse saludables. Por ejemplo, algunos fitonutrientes protegen a las plantas de los ataques de insectos, mientras que otros protegen contra la radiación de los rayos UV.

Los fitonutrientes también pueden proporcionar beneficios significativos para los humanos que comen alimentos vegetales. Los alimentos ricos en fitonutrientes incluyen frutas y verduras coloridas, legumbres, nueces, té, granos integrales y muchas especias. Afectan la salud humana, pero no se consideran nutrientes esenciales para la vida, como los carbohidratos, las proteínas, las grasas, las vitaminas y los minerales.

Entre los beneficios de los fitonutrientes están las actividades antioxidantes y antiinflamatorias. Los fitonutrientes también pueden mejorar la inmunidad y la comunicación intercelular, reparar el daño del ADN por la exposición a toxinas, desintoxicar los carcinógenos y alterar el metabolismo del estrógeno. El Departamento de Agricultura de los Estados Unidos (USDA) señala que el consumo de una dieta rica en fitonutrientes parece ser una "estrategia efectiva" para reducir el riesgo de cáncer y enfermedades cardíacas.

Muchos fitonutrientes dan a las plantas sus pigmentos, por lo que una buena manera de saber si una fruta o verdura es rica en fitonutrientes puede ser su color, según Louis Premkumar, profesor de farmacología de la Escuela de Medicina de la Universidad del Sur de Illinois y autor de "Fascinating Facts sobre los fitonutrientes en especias y alimentos saludables "(Xlibris, 2014). Busque alimentos profundos como bayas, verduras de color verde oscuro, melones y especias. Estos alimentos también son ricos en sabor y aroma, lo que los hace más sabrosos. Pero algunos alimentos ricos en fitonutrientes tienen poco color, como las cebollas y el ajo, y usted no quiere descartarlos.

Entendiendo la efectividad de los fitonutrientes.

Existe una amplia evidencia de que una dieta alta en alimentos vegetales ricos en fitonutrientes es buena para los humanos. "Durante siglos, ha habido implicaciones de que los alimentos saludables adornados con especias y condimentos exóticos proporcionan ingredientes vitales que ayudan a prevenir las enfermedades y promueven la longevidad", dijo Premukar. "Obviamente, parece ser cierto según la evidencia de que las personas que consumen alimentos saludables y saludables como individuos o como grupo en ciertas partes del mundo, han disfrutado de beneficios para la salud, utilizando la longevidad como métrica.

"Por ejemplo, los adventistas del séptimo día, con su dieta vegetariana pura, tienen una menor incidencia de enfermedades cardíacas, diabetes y ciertos tipos de cáncer; los indios kunas en Panamá, que consumen grandes cantidades de bebidas sin procesar de cacao, muestran una menor incidencia De la enfermedad cardíaca ", continuó. "Más recientemente, la dieta mediterránea, que consiste en aceite de oliva, productos frescos, pescado y vino, ha demostrado reducir la incidencia de enfermedades graves".

Aunque los estudios de población demuestran la efectividad de una dieta llena de alimentos ricos en fitonutrientes, los científicos todavía están trabajando para comprender los mecanismos específicos de cómo funcionan los fitonutrientes. Premkumar dijo que no se han realizado suficientes ensayos clínicos aleatorizados a gran escala, e incluso cuando lo son, a veces puede ser difícil cuantificar los resultados. Además, se han realizado muchos ensayos con suplementos de fitonutrientes o antioxidantes, que han arrojado resultados bastante deficientes en lo que respecta a la prevención de enfermedades, según los Institutos Nacionales de la Salud (NIH). Pero esto es probable porque los suplementos interactúan con el cuerpo de manera diferente a los alimentos integrales.

A veces, a los científicos les puede resultar difícil relacionar los beneficios para la salud con fitonutrientes específicos. Todas las plantas contienen mezclas complicadas de compuestos bioactivos y los efectos como la actividad antioxidante pueden ser difíciles de cuantificar. Además, cada planta individual posee una composición bioquímica única. "Los niveles de ingredientes activos [en cada planta] pueden variar, dependiendo de dónde se cultive la planta, la cantidad de fertilizantes utilizados, si se cocinan sin cocinar, y así sucesivamente", dijo Premkumar.

Además, puede ser difícil inferir los niveles en los que los fitonutrientes actúan en cada cuerpo individual, dijo Premkumar. Los fitonutrientes son de naturaleza diversa y afectan múltiples áreas del cuerpo, lo que a veces dificulta saber con precisión qué fitonutriente actúa en qué parte del cuerpo, y si los fitonutrientes están ayudando a los síntomas temporales o problemas sistémicos.

A pesar de estos desafíos, Premkumar dijo que los beneficios para la salud de los fitonutrientes, incluso si no se pueden demostrar fácilmente, "deben tomarse en serio". Las agencias gubernamentales como el USDA, los NIH y varias organizaciones de salud parecen estar de acuerdo, y alientan a las personas a comer más frutas y verduras y aprovechar los beneficios potenciales de estos alimentos.

Según Premkumar, una cosa que sí sabemos es que los efectos beneficiosos de los fitonutrientes no se verán de inmediato, sino durante meses o años. Señaló que los fitonutrientes y otros compuestos saludables como las vitaminas y los minerales solo pueden prevenir o retrasar el desarrollo de enfermedades. "Una vez que la enfermedad se ha manifestado, la única opción para combatir es consultar con un médico y tomar los medicamentos apropiados que se han demostrado inequívocamente que son efectivos en grandes ensayos clínicos", dijo.

Tipos de fitonutrientes

Hay clases de fitonutrientes, determinadas por la estructura química. Las clases de fitonutrientes incluyen:

  • Betalains
  • Clorofila
  • Indoles
  • Organosulfuros
  • Fenoles
  • Terpenos
  • Triterpenos

Dentro de estas clases hay docenas de grupos de fitonutrientes, que a su vez contienen cientos de fitonutrientes.

Los grupos de fitonutrientes incluyen:

  • Carotenoides
  • Curcuminoides
  • Flavonoides
  • Glucosinolatos
  • Acidos hidroxicinamicos
  • Lignanos
  • Lípidos
  • Estilbenos
  • Sulfuros
  • Tocoferol

Hay más de 25,000 tipos de fitonutrientes. Los científicos consideran que estos seis fitonutrientes o grupos de fitonutrientes son de particular interés.

Lignanos

Los lignanos pueden imitar los efectos del estrógeno, por lo que los lignanos se consideran fitoestrógenos, aunque también pueden afectar el cuerpo a través de medios no estrogénicos, según el Instituto Linus Pauling de la Universidad Estatal de Oregón.

Como todos los fitonutrientes, los lignanos se encuentran en frutas y verduras, especialmente col rizada, brócoli, albaricoques y fresas, según Premkumar. Son particularmente abundantes en semillas y granos enteros, incluyendo semillas de sésamo, semillas de amapola, centeno y salvado de avena. Las semillas de lino son la fuente más rica de lignanos.

Los lignanos están asociados con la prevención de los cánceres relacionados con las hormonas debido a su actividad similar al estrógeno, según el Instituto Linus Pauling. La investigación es contradictoria acerca de su efectividad para prevenir el cáncer de mama, pero los estudios han mostrado resultados positivos en términos de cáncer de endometrio y ovario. Un estudio del Diario del Instituto Nacional del Cáncer que analiza los lignanos y el cáncer de endometrio mostró un riesgo reducido en mujeres posmenopáusicas con alto consumo de lignina, mientras que otro estudio, publicado en el Diario de Nutrición, observó que las mujeres con el mayor consumo de lignina tenían las tasas más bajas de cáncer de ovario, independientemente de la edad o estado menopáusico.

Los científicos están comenzando a estudiar la relación entre los lignanos y el cáncer de próstata y la osteoporosis. Hasta ahora, los resultados no son concluyentes.

Resveratrol

El resveratrol ha recibido un gran revuelo en los últimos años porque se encuentran grandes concentraciones en el vino tinto. Es un miembro del grupo de fitonutrientes estilbenoides.

La fuente más conocida de resveratrol es la uva. El resveratrol tiene una concentración particularmente alta en la piel de la uva y el vino tinto. También se encuentra en el maní, jugo de uva, cacao, arándanos y arándanos. La presencia de resveratrol en el vino tinto puede explicar lo que Premkumar llamó la "paradoja francesa", en la que los franceses que beben mucho vino tinto disfrutan de una vida larga y saludable a pesar de comer grasas saturadas y fumar. Premkumar dijo que esto es probable debido a la capacidad del resveratrol para reducir el riesgo de enfermedad cardíaca a través de actividades antioxidantes y antiinflamatorias.

Según el Instituto Linus Pauling, el resveratrol puede ayudar a disminuir el deterioro cognitivo. En estudios con animales, el resveratrol ha mostrado actividades neuroprotectoras y la promoción de péptidos saludables. Un estudio en 2010 publicado en el American Journal of Clinical Nutrition encontró que el resveratrol aumentaba el flujo sanguíneo cerebral pero no conducía a un mejor rendimiento en tareas cognitivamente difíciles. Los científicos continuarán estudiando los efectos del resveratrol en esta área.

El resveratrol también se está estudiando como un posible tratamiento para la diabetes tipo 2 porque en estudios con animales se ha demostrado que mejora la sensibilidad a la insulina y la tolerancia a la glucosa, según un artículo de 2015 en Biochimica Biophysica Acta.

Carotenoides

Hay más de 600 carotenoides. Son pigmentos amarillos, naranjas y rojos en las plantas. Los carotenoides más comunes en una dieta occidental son alfa-caroteno, beta-caroteno, beta-criptoxantina, luteína, zeaxantina y licopeno. Cada uno de estos carotenoides conlleva un conjunto distinto de acciones, beneficios y frutas y verduras de origen.

Premkumar enumeró zanahorias, batatas, papas dulces, papaya, sandía, melón, mangos, espinacas, col rizada, tomates, pimientos y naranjas entre las frutas y verduras en las que se pueden encontrar carotenoides. Para que se absorba correctamente, los carotenoides deben consumirse con una grasa.

Los carotenoides están asociados con la actividad antioxidante, la salud ocular, la actividad del sistema inmunológico, la comunicación intercelular y la reducción del riesgo de cáncer y enfermedades cardiovasculares, según el Instituto Linus Pauling.

El cuerpo puede convertir alfa-caroteno, beta-caroteno y beta-criptoxantina en vitamina A (retinol), que se asocia con el antienvejecimiento y la función del sistema inmunológico. De acuerdo con el Instituto Linus Pauling, la luteína y la zeaxantina son los únicos carotenoides que se encuentran en la retina y se asocian con menores riesgos de degeneración macular.

Curcumina

La curcumina se encuentra principalmente en la cúrcuma, un miembro de la familia del jengibre. Da a la cúrcuma su distintivo color amarillo. Debido a su curcumina, la cúrcuma se ha utilizado como un remedio medicinal en la India durante siglos, dijo Premkumar.

"Los efectos declarados de la curcumina van desde aliviar la flatulencia hasta curar la enfermedad de Alzheimer y el cáncer", dijo Premkumar. Los estudios en animales han mostrado buenos resultados al observar la administración oral de curcumina e inhibir la propagación de la boca, el estómago, el hígado y el cáncer de colon. Se están realizando estudios para investigar este efecto en humanos.

La curcumina es un eficaz agente antiinflamatorio y antioxidante. De acuerdo con el Instituto Linus Pauling, también puede afectar el metabolismo de los carcinógenos, ayudar al cuerpo a deshacerse de compuestos tóxicos y ayudar a combatir el crecimiento de las células cancerosas y los tumores. Todos estos factores contribuyen a que sea un agente potencialmente eficaz para la prevención del cáncer.

Según los ensayos con animales realizados con éxito, se ha sugerido que la curcumina podría ayudar en enfermedades inflamatorias como la artritis reumatoide, la fibrosis quística y la enfermedad de Alzheimer, pero los estudios aún no están en curso o no son concluyentes, según el Instituto Linus Pauling.

Según Premkumar, la curcumina también puede ser útil para la protección cardiovascular al reducir los niveles de colesterol LDL y aumentar los niveles de colesterol HDL (bueno)."El tratamiento con curcumina aumenta de forma selectiva la expresión de los niveles de receptores de lipoproteínas de baja densidad (LDL) y es capaz de eliminar las LDL, que son colesterol malo o malo", dijo.

Ácido elágico

El ácido elágico también se conoce como tanino. Se encuentra en frambuesas, fresas, moras, arándanos, uvas, granadas y nueces, según Premkumar. También puede producirse durante el proceso del cuerpo de descomponer los fitonutrientes más grandes llamados elgitannins. Se absorbe rápidamente.

El ácido elágico está asociado con la actividad antioxidante, antiinflamatoria y anticancerígena, además de reducir la presión arterial y la placa arterial, dijo Premkumar.

Según el Centro de Cáncer Memorial Sloan Kettering, los científicos plantean la hipótesis de que el ácido elágico mejora las enzimas desintoxicantes en el hígado al mismo tiempo que inhibe las enzimas hepáticas que estimulan el metabolismo. Combinadas, estas acciones hacen que los carcinógenos se eliminen antes de que puedan metabolizarse. Otra hipótesis es que el ácido elágico cambia la estructura celular de las células tumorales. Ambas hipótesis han sido respaldadas por estudios en animales, pero no se han probado en humanos.

Otro beneficio potencial del ácido elágico es el metabolismo mejorado de la glucosa. Según un artículo de 2010 en el Journal of Medicinal Food, el ácido elágico puede bloquear la enzima intestinal alfa-glucosidasa, que desencadena la absorción de glucosa. Esto significa que ingresa menos glucosa al torrente sanguíneo, lo que podría ser beneficioso para los diabéticos tipo 2 y los hiperglucémicos.

Flavonoides

Los flavonoides son un grupo muy grande de fitonutrientes. Los flavonoides conocidos incluyen quercetina y kaempferol. Hay varios subgrupos significativos de flavonoides, que incluyen flavonas, antocianinas, flavononas, isoflavonas, flavonoles y flavanoles.

Debido a que son tan diversos, los flavonoides se encuentran en una gran variedad de alimentos. Premkumar enumeró manzanas, cebollas, café, pomelo, té, bayas, chocolate, legumbres, vino tinto, brócoli, col, col rizada, puerros, tomates, jengibre, limones, perejil, zanahorias y trigo sarraceno como muestra.

Los flavonoides están asociados con la longevidad y la reducción del riesgo de enfermedad cardiovascular y cáncer. Un estudio a gran escala de 25 años, publicado en Archives of Internal Medicine, examinó a hombres en siete países y descubrió que el consumo de flavonoides estaba significativamente asociado con la longevidad.


Suplemento De Vídeo: Qué son los fitonutrientes - Leslie Delgado.




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