Whale Poo: El Milagro Del Océano Crece

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Las ballenas fertilizan el océano con sus heces, que contienen nutrientes que transportan desde aguas profundas hasta la superficie.

Mientras que muchos mamíferos producen excrementos en grupos, la caca de ballena es más bien una lechada. "Muy liquido, una pluma floculante", dice el experto en ballenas Joe Roman en la Universidad de Vermont. La floculencia es un estado de esponjosidad, similar a un mechón de lana.

La caca de ballena no se hunde en el fondo del océano. Más bien, la pluma esponjosa flota en la superficie. Y en un nuevo estudio, Roman y su colega James McCarthy, de la Universidad de Harvard, encontraron que este fenómeno explica una manera importante de fertilizar los ecosistemas oceánicos.

Los organismos más pequeños, como los microbios, el plancton y los peces, son generalmente considerados como las estrellas del ciclo de nutrientes a través de las cadenas alimenticias de los océanos. Sin embargo, los mamíferos marinos, tan grandes como muchos de ellos, a menudo se pasan por alto como jugadores aquí, según los investigadores.

Las ballenas, en virtud de sus heces ricas en nutrientes, desempeñan un papel importante en el transporte de nutrientes desde donde se alimentan, en aguas profundas, hasta la superficie, donde a menudo hacen su negocio y fertilizan pequeñas plantas flotantes llamadas fitoplancton, explican los investigadores.

"Creemos que las ballenas forman una influencia directa realmente importante en la producción de plantas en la base de esta red alimenticia", dijo McCarthy.

Como parte de la investigación, el equipo analizó 16 muestras fecales de ballenas jorobadas en el Golfo de Maine durante dos cruceros de marcado de ballenas, encontrando que las concentraciones de nitrógeno en las muestras de ballena jorobada se elevaron hasta en dos órdenes de magnitud por encima de lo típico en esta área. También incubaron las muestras, con sus microbios constituyentes y fitoplancton. Los resultados mostraron un fuerte vínculo entre la tasa de producción de una forma de nitrógeno utilizada por los microbios y el fitoplancton, y el nitrógeno de la ballena.

La presencia de ballenas permite que crezca más fitoplancton, lo que aumenta la producción de criaturas que comen fitoplancton, dicen los investigadores sobre los hallazgos. El resultado: "pesquerías más grandes y mayor abundancia en las regiones donde las ballenas se encuentran en altas densidades", dijo Roman.

En algunas partes del océano, la contaminación de nutrientes, como la escorrentía agrícola, fertiliza en exceso el agua creando zonas muertas, como en el Golfo de México. Sin embargo, muchas áreas en el hemisferio norte carecen de suficientes nutrientes, incluido el Golfo de Maine, donde se realizó este estudio. Durante el verano, la productividad allí es limitada debido a la limitación de nitrógeno, por lo que agregar nitrógeno a las aguas, por ejemplo, en forma de caca de ballena, debería desencadenar el crecimiento del fitoplancton.

El tamaño de las poblaciones de ballenas antes de ser diezmadas por la caza de ballenas no está claro, aunque algunas pruebas genéticas indican que aproximadamente el 10 por ciento de las poblaciones originales permanecen, según Roman.

"De todos modos, las ballenas desempeñaron un papel mucho más importante en los ecosistemas en el pasado que ahora", dijo Roman.

A la luz de este hallazgo, los llamados a aflojar las restricciones internacionales sobre la caza de ballenas son mal concebidos, dijeron.

Su trabajo fue publicado el 11 de octubre en la revista de acceso abierto PLoS ONE.

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