Amenaza De Tsunami En La Costa Oeste Más Alta De Lo Que Se Pensaba

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El estudio de las fallas antiguas sugiere que los posibles tsunamis podrían ser más grandes de lo que se pensaba.

Según los científicos, la amenaza de un tsunami devastador en la costa oeste de los EE. UU. Podría ser mayor de lo que se pensaba, según un nuevo estudio de fallas sísmicas en la costa de Alaska.

Los tsunamis a menudo son provocados por terremotos, como fue el caso del tsunami del Océano Índico de 2004, que fue provocado por el terremoto de subducción Sumatra-Andaman de magnitud 9.3 en el mismo océano. El tsunami mató a casi un cuarto de millón de personas.

La nueva investigación sugiere que los futuros tsunamis podrían alcanzar una escala mucho mayor que la que sufrió en un tsunami de 1964 generado por el gran terremoto de Alaska de magnitud 9.2: "la ola sísmica más devastadora que ha impactado en la costa noroeste de los EE. UU. En el tiempo histórico", dijo miembro del equipo de estudio Ron Bruhn, geólogo de la Universidad de Utah.

Ese tsunami mató a unas 130 personas, según los registros oficiales: 114 en Alaska y 16 en Oregón y California, incluidos varios que oyeron que se acercaba y bajaron a la costa para observar.

Los investigadores observaron los segmentos de fallas antiguas en la costa de Alaska y determinaron que la ruptura de un área aún más grande que la zona de ruptura de 1964 podría crear un tsunami aún más grande y devastador.

Si bien existen sistemas de advertencia en la costa oeste de América del Norte, los hallazgos, detallados en la revista Quaternary Science Reviews, sugieren la necesidad de una revisión de los planes de evacuación en la región.

Temblores pasados

Un equipo de investigación de la Universidad de Durham en el Reino Unido, la Universidad de Utah y Plafker Geohazard Consultants evaluaron la magnitud de los terremotos en la costa oeste de los EE. UU. Durante los últimos 2,000 años al estudiar muestras del subsuelo y secuencias de sedimentos en sitios a lo largo de la costa de Alaska.

El equipo empleó capas de turba con radiocarbono y sedimentos, y analizó la distribución de lodo, arena y turba en su interior. Los datos indican que dos grandes terremotos han azotado Alaska en los últimos 1,500 años, específicamente, hace unos 900 y 1,500 años. Los resultados sugieren que los terremotos en la región pueden romper segmentos de la costa y el lecho marino incluso más grandes de lo que se pensaba anteriormente.

"Nuestras muestras con fecha de radiocarbono sugieren que los terremotos anteriores fueron un 15 por ciento más grandes en términos del área afectada que el evento de 1964", dijo el autor principal del estudio, Ian Shennan, de la Universidad de Durham. "Esta evidencia histórica de la ruptura generalizada y simultánea de la placa dentro de la región de Alaska tiene implicaciones significativas para el potencial de tsunami del Golfo de Alaska y la región del Pacífico en general".

La investigación fue financiada por la Fundación Nacional de Ciencia de EE. UU., La NASA y el Servicio Geológico de EE. UU.

Detonador del tsunami

Los tsunamis se pueden crear por el rápido desplazamiento del agua cuando el fondo marino se levanta y / o cae debido a movimientos de la corteza que acompañan a los terremotos muy grandes. El movimiento actúa como una paleta gigante. La poca profundidad del lecho marino frente a la costa de Alaska podría aumentar el potencial destructivo de una ola de tsunami en el Pacífico.

Sin embargo, los tsunamis no siempre son un hecho: en 1899 y 1979, se produjeron grandes terremotos en la región, pero no provocaron tsunamis porque la ruptura se localizó debajo de la tierra en lugar del lecho marino.

Pero un terremoto cuyo efecto se extienda sobre una distancia más larga podría tener un impacto devastador.

"En el caso de un evento multiruptura, la energía impartida al tsunami será más grande pero se extenderá en una distancia de ataque más larga", dijo Bruhn. "Excepto por las pequeñas comunidades en la fuente del tsunami en Alaska, la longitud más larga tendrá un mayor efecto en las áreas más alejadas de la fuente, como el sureste de Alaska, la Columbia Británica y la costa oeste de los Estados Unidos desde Washington hasta California".

Los sistemas de alerta de tsunamis en el Océano Pacífico, implementados por primera vez en la década de 1940 y mejorados en 2004 después del tsunami en el Océano Índico, ayudan, pero los tsunamis aún podrían causar un daño considerable. (No se hicieron comparaciones entre los posibles tsunamis futuros y el desastre del Océano Índico, que ocurrió en una parte diferente del Océano Pacífico).

"Los terremotos pueden golpear en cualquier momento del día o de la noche, y ese es un gran desafío para los planificadores de emergencias", dijo Shennan. "Un tsunami en esta región podría causar daños y amenazar la vida de Alaska a California y más allá".

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