¿El Gusano Más Raro De Todos? Criatura Garra Encuentra Su Árbol Genealógico

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Un extraño gusano antiguo tan extraño que su nombre deriva de la palabra "alucinación" finalmente ha encontrado su lugar en el árbol de la vida.

Cuando los investigadores descubrieron por primera vez el gusano fósil Alucigenia en la década de 1970, estaban tan perplejos que identificaron su cabeza como su cola y sus piernas como sus espinas.

Ahora, este gusano de 505 millones de años, cuyo fósil fue descubierto en la comarca de Burgess, en Canadá, se ha visto en libertad, e incluso se le ha otorgado un lugar en un árbol familiar. Según un nuevo estudio de las extrañas garras de las criaturas, Alucigenia sparsa es el antepasado de los gusanos de terciopelo de hoy en día, que son criaturas extrañas y babosas con patas de estilo ciempiés.

El hallazgo es sorprendente porque reescribe la historia evolutiva de arañas, insectos y crustáceos, dijo el investigador del estudio Javier Ortega-Hernández, paleobiólogo de la Universidad de Cambridge. La mayoría de los estudios genéticos han encontrado que estos artrópodos son parientes cercanos de los gusanos de terciopelo de hoy, dijo Ortega-Hernández en un comunicado. Pero el nuevo estudio encuentra que los gusanos de terciopelo son solo primos lejanos de los artrópodos. [Ver imágenes de Alucigenia y otras criaturas cambrianas locas]

"Las garras peculiares de Alucigenia es una pistola humeante que resuelve un largo y acalorado debate en biología evolutiva ", dijo el investigador del estudio Martin Smith, un científico de la Tierra en la Universidad de Cambridge.

Gusano raro

Alucigenia Vivió durante la explosión cámbrica, una época en que la vida animal explotó en diversidad. Los gusanos eran habitantes de los fondos marinos y tenían una longitud de solo 1,3 pulgadas (35 milímetros).

Una reconstrucción de los 505 millones de años. Hallucigenia sparsa gusano.

Crédito: Elyssa Rider.

La antigua criatura recibe su nombre de la palabra "alucinación", un apodo que el gusano ganó debido a su extraño cuerpo. La cabeza del animal se parece casi a su cola, y la criatura tiene siete u ocho pares de patas, así como extrañas espinas en la espalda.

En 1992, Lars Ramskold, luego en el Museo Sueco de Historia Natural, dio vuelta al animal hacia arriba. Aun así el animal aún desconcertaba a los científicos.

"Incluso con la orientación correcta, Alucigenia "ha sido considerado como problemático, porque hay pocas características que lo conectan directamente con organismos vivos", dijo Ortega-Hernández a WordsSideKick.com en un correo electrónico.

Era AlucigeniaLas garras que dieron la clave crucial a las relaciones familiares del gusano. Las garras están hechas de una sustancia similar a una uña apilada como tazas (o como muñecas rusas), la misma estructura que se encuentra en las garras de masticación modificadas de los modernos gusanos de terciopelo.

"Esto es muy significativo, porque la única otra aparición de esa configuración se encuentra en gusanos de terciopelo (también conocidos como onicoforanos)", escribió Ortega-Hernández.

El hallazgo, detallado en línea ayer (17 de agosto) en la revista Nature, pone Alucigenia en el linaje de los gusanos de terciopelo, pero rompe el vínculo entre los gusanos y las arañas modernas, insectos y crustáceos, un grupo conocido como artrópodos. De hecho, dijo Ortega-Hernández, los nuevos resultados sugieren que los artrópodos están más estrechamente relacionados con otro organismo extraño: el oso de agua, o tardígrado. Estos cuties microscópicos son increíblemente resistentes. Incluso pueden sobrevivir al vacío del espacio.

"A menudo se piensa que los grupos de animales modernos se formaron completamente durante la Explosión Cámbrica", dijo Smith. "Pero la evolución es un proceso gradual: las anatomías complejas de hoy emergieron paso a paso, una característica a la vez. Al descifrar fósiles 'intermedios' como Alucigenia, podemos determinar cómo diferentes grupos de animales construyeron sus modernos planes corporales ".

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