La Fauna Rara: Los Animales Reales De La Antártida

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A pesar de su reputación como un refugio para adorables criaturas como los pingüinos y las focas, los animales que realmente llaman hogar a la antártida son criaturas extrañas y resistentes que la mayoría de las personas probablemente nunca han oído hablar de nematodos, tardígrados, rotíferos y resortes.

Pídale a cualquiera que nombre un animal terrestre antártico, y es probable que la respuesta sea "pingüino". Inténtalo de nuevo, dice David Barnes, un científico del British Antarctic Survey.

"Los pingüinos no son realmente residentes en tierra. Todas las especies, excepto un pingüino emperador, pasan la mayor parte de sus vidas en el mar", dijo Barnes a OurAmazingPlanet.

"Y de la misma manera, las otras aves marinas van hacia el norte durante el invierno de la Antártida", agregó.

Resulta que los sospechosos habituales (pingüinos, focas) no viven en el continente. Ellos sólo visitan.

"Para ver los animales terrestres residentes de la Antártida, es necesario tener un microscopio", dijo Barnes.

Y una mirada revela un elenco de personajes extravagantes más adecuados para la ficción de Lewis Carroll que una película de Disney, tanto en nombre como en capacidad. Los nativos del continente (rotíferos, tardígrados y coletas, colémbola y ácaros) poseen una extraña gama de herramientas fisiológicas para sobrevivir en el continente más frío, ventoso, más alto y más seco de la Tierra.

Además, cada vez hay más pruebas de que estos extraños animales antárticos son restos de una época pasada, los únicos supervivientes de un mundo desaparecido, algo que antes se creía casi imposible.

"El mensaje para llevar a casa es que creemos que nuestros animales sobrevivieron a la última era glacial", dijo el biólogo Byron Adams, profesor de la Universidad Brigham Young.

Esta especie de cola primaveral (Gomphiocephalus hodgsoni) se encuentra comúnmente en los Valles Secos, una de las pocas áreas sin hielo de la Antártida.

Esta especie de cola primaveral (Gomphiocephalus hodgsoni) se encuentra comúnmente en los Valles Secos, una de las pocas áreas sin hielo de la Antártida.

Crédito: Barry O'Brien, © Universidad de Waikato.

Pequeños paquidermos

Los animales terrestres más grandes del continente, los llamados "elefantes de la Antártida", son la colémbola, o, como se les conoce más comúnmente, coletas. A diferencia de la mayoría de sus vecinos, son visibles a simple vista.

"Se ven como insectos, un poco como una tijereta", dijo Ian Hogg, un ecólogo de agua dulce y profesor asociado en la Universidad de Waikato de Nueva Zelanda. "Pero son mucho más lindos que las tijeretas", agregó Hogg.

Típicamente, bajo un milímetro de largo, los diminutos artrópodos de seis patas son similares a los insectos, pero más primitivos, y probablemente se parecen a los ancestros de los insectos modernos, dijo Hogg. Viven bajo rocas cerca de las zonas costeras y sobreviven con una dieta de hongos y bacterias. Hogg los ha encontrado hasta el sur hasta 86 grados de latitud. [Lugares más extraños donde se encuentra la vida]

Aunque las colitas se encuentran en todo el planeta, las que viven en la Antártida tienen algunos trucos para sobrevivir a las condiciones brutales. Pueden reducir su metabolismo para ahorrar energía, "y cuando se acerca el invierno, comienzan a producir glicerol, lo que disminuye su punto de congelación", dijo Hogg.

Pero incluso las colitas pueden sucumbir en las duras condiciones antárticas. "Si se ponen demasiado fríos se congelarán, y ese es el final de ellos", dijo Hogg.

Primer plano del gusano: los nematodos Scottnema lindsayae, los más duros de los resistentes, viven en los suelos más duros de la Antártida

Primer plano del gusano: los nematodos Scottnema lindsayae, los más duros de los resistentes, viven en los suelos más duros de la Antártida

Crédito: Manuel Mundo-Ocampo.

Están vivos

Sin embargo, para los animales terrestres más abundantes de la Antártida, los pequeños gusanos nematodos, la congelación no es fatal, es más como un truco de fiesta limpio.

Los gusanos resistentes son una de las criaturas más abundantes en la Tierra, y en los ecosistemas simples de la Antártida, son los reyes.

"Son los gobernantes del continente", dijo Byron Adams de BYU. "En lo que respecta a los animales, es más probable que encuentre un nematodo que cualquier otra cosa".

Los gusanos pueden ser pequeños, un verdadero whopper es casi tan largo como un centavo es grueso, dijo Adams, pero tienen los poderes biológicos combinados de un MacGyver y un Lázaro.

Primero, los gusanos emplean procesos fisiológicos inventivos para evitar los efectos del frío extremo.

Al igual que los colémbolos, los nematodos de la Antártida pueden disminuir su punto de congelación. También tienen un mecanismo para proteger sus células de los peligros del agua congelada, lo que les permite sobrevivir en temperaturas muy por debajo del punto de congelación.

Rey minúsculo: Un nematodo de Plectus murrayi.

Rey minúsculo: Un nematodo de Plectus murrayi.

Crédito: Byron Adams.

Dentro de una celda, el hielo puede ser mortal. "Imagina una gota de agua", dijo Adams. "Es suave y redondo. Cuando eso se convierte en hielo, se convierte en una especie de estrella ninja, con todos estos puntos afilados. Eso hace que las células estallen, mata a la célula", dijo. Este mismo proceso causa congelación y sus efectos desagradables. Cuando las células mueren, el tejido se destruye.

Para evitar esto, los nematodos producen proteínas que actúan como maní de empaque, rodeando a los cristales de hielo de bordes afilados con pequeños cojines para proteger las células de la ruptura y la muerte subsiguiente.

Cuando las condiciones se vuelven demasiado secas (los gusanos requieren humedad para funcionar), los gusanos tienen la capacidad de caer en un estado de animación suspendida similar a la muerte a partir del cual pueden revivir muchos meses, incluso décadas más tarde, cuando las condiciones mejoran.

"Bombean toda el agua de los cuerpos hasta que se secan como un pequeño Cheerio", dijo Adams, un proceso similar a la liofilización. Luego, los gusanos literalmente soplan en el viento hasta que el agua regresa, a menudo, no hasta el verano siguiente, cuando el derretimiento de los glaciares crea corrientes de agua dulce en todo el continente.

"Cuando el agua regresa, los nematodos devuelven el agua a sus cuerpos y se vuelven a animar; vuelven a la vida", dijo Adams.

La estrategia no es exclusiva de la Antártida. Añadió que los nematodos que viven en desiertos secos y calientes hacen lo mismo. [Ambientes más duros en la Tierra]

Todavía no está claro cuánto tiempo pueden sobrevivir los gusanos en este estado, pero los nematodos se han vuelto a despertar después de 60 años en el modo de secado por congelación.

A pesar de su dureza, los nematodos pueden tener motivos para envidiar a uno de sus colegas antárticos, los tardígrados, que son igualmente resistentes, pero tienen una cosa que los nematodos no tienen: buena apariencia.

A veces llamados osos de agua, los tardígrados son increíblemente duros.

A veces llamados osos de agua, los tardígrados son increíblemente duros.

Crédito: Byron Adams.

Bellezas Brawny

"Son muy lindos", dijo Adams.

Los tardigrados se parecen un poco a un oso cruzado con una batata. De hecho, parecen huggable, una cualidad rara entre los animales microscópicos. Tienen cuerpos regordetes y ocho patas, de las que sobresalen garras curvadas, en forma de oso.

Al igual que los nematodos, estas bestias acuáticas que se alimentan de algas pueden "secarse por congelación", e incluso han sobrevivido a un viaje a la órbita baja de la Tierra.

"Me sorprendió bastante que la exposición al vacío del espacio, con su efecto desecante extremo, no afectara en absoluto la supervivencia", dijo Ingemar Jönsson, profesor de la Universidad de Kristianstad de Suecia, en un correo electrónico. Jönsson organizó el viaje espacial tardío a bordo de una embarcación de la Agencia Espacial Europea en 2007.

La cordillera Shackleton de la Antártida, fotografiada por científicos de la NASA. Los afloramientos rocosos y las montañas pueden haber sido islas de la vida en la última era glacial.

La cordillera Shackleton de la Antártida, fotografiada por científicos de la NASA. Los afloramientos rocosos y las montañas pueden haber sido islas de la vida en la última era glacial.

Crédito: Michael Studinger / NASA.

De donde vienes

Los dos principales residentes antárticos que quedan son los ácaros (pequeños arácnidos que viven junto a las ballestas en las rocas) y los rotíferos, microscópicas criaturas parecidas al slinky que habitan junto a los nematodos y tardígrados en ambientes más húmedos. Aunque hay muchas especies de cada una, es asombroso poder contar esencialmente los animales terrestres de un continente entero con una mano.

Y aunque estos organismos extremos utilizan una serie de acrobacias biológicas para sobrevivir en la Antártida, no pueden vivir en el hielo en sí, y durante mucho tiempo se aceptó que los animales eran recién llegados.

"El dogma es que en el último glaciar, el continente estaba totalmente cubierto de hielo y no había vida", dijo Adams. "Eso significaría que todos los organismos que viven allí tendrían que haberse movido allí desde el último máximo glacial, en los últimos 12 [mil] a 20 mil años". Fue entonces cuando la retirada del hielo habría expuesto trozos de tierra aptos para la habitación.

"El problema con eso es que casi todos los animales que encontramos en la Antártida son indígenas de la Antártida", dijo. "No se encuentran en ningún otro lugar del mundo, y no están estrechamente relacionados".

La evidencia genética sugiere que los residentes del continente deben haberlo superado hasta el último máximo glaciar. Eso, en esencia, han estado allí desde hace 100.000 años, cuando el planeta comenzó a enfriarse.

Esto, junto con la evidencia geológica, está cambiando algunas de las ideas aceptadas. Ahora muchos científicos antárticos creen que el continente no estaba completamente congelado durante el último máximo glaciar. "Creemos que había áreas que estaban expuestas y que estos animales sobrevivieron en pequeños bolsillos, y una vez que las capas de hielo retrocedieron, expandieron su rango".

Esencialmente, el frío aplastante y la falta de humedad mataron a las bestias más delicadas del continente y dejaron atrás a las más duras. Sin casi competidores por los recursos limitados, los diminutos animales de la Antártida fueron de repente los tipos más inteligentes de la sala, capaces de salir y conquistar el continente.

Futuro tenso

A pesar de que los investigadores están aprendiendo más sobre el pasado de la vida silvestre antártica, están utilizando a los residentes del continente para mirar hacia el futuro.

"Lo que es realmente fascinante de trabajar en la Antártida es que podemos observar el efecto del cambio climático en una sola especie en el suelo", dijo Diana Wall, ecóloga de suelos de la Universidad Estatal de Colorado que ha estudiado la pequeña vida animal de la Antártida para obtener más información. de dos décadas.

"No podemos hacer eso con una sola especie en ningún otro lugar, las comunidades son muy complejas", dijo.

Hogg estuvo de acuerdo. "La Antártida es un sistema tan simple. Los resortes son las cosas más importantes de las que tienes que preocuparte", dijo. "Y los cambios allí ocurren mucho más rápidamente que en latitudes más templadas, por lo que es un lugar realmente fascinante para ver estos cambios y cómo podrían responder las cosas".

El continente sirve como un laboratorio natural y prístino, dijo Adams.

"Si tomas una muestra de una playa de Florida y obtienes una lectura anómala, podría deberse a cualquier cosa", dijo. "Donde estamos trabajando en la Antártida, no tenemos ninguna de esas variables".

Irónicamente, debido a que la Antártida no tiene población humana nativa (junto con las huellas ambientales inevitables que dejamos atrás), es uno de los mejores lugares en la Tierra para estudiar cómo el cambio climático afectará los lugares donde vive la gente, dijo Adams. [Galería: lugares únicos en la Tierra]

"Alguien podría decir: 'Bueno, las colitas no son animales muy emocionantes'", dijo Hogg. Sin embargo, agregó, estudiarlos a ellos y a sus vecinos antárticos, que juegan un papel en el ciclo de los nutrientes a través del medio ambiente, puede ayudar a iluminar cómo los ecosistemas más cercanos al hogar podrían cambiar con el clima.

"Puede ayudarnos a aprender sobre los sistemas agrícolas y los lugares en los que nos preocupamos y en los que dependemos para nuestro bienestar diario", dijo.

"Es muy atractivo para quienes estamos tratando de llegar al fondo de los fundamentos de la relación entre la biodiversidad y el cambio climático", dijo Adams. "Este es el único lugar donde podemos hacer estos experimentos en un sistema natural".

  • Infografía: Antártida - 100 años de exploración
  • Criaturas de las profundidades congeladas: la vida marina de la Antártida
  • Galería de imágenes: La vida en el Polo Sur.

Llegar a Andrea Mustain en [email protected]. Síguela en Twitter @AndreaMustain. Siga OurAmazingPlanet para conocer las últimas noticias sobre ciencia y exploración de la Tierra en Twitter @OAPlanet y en Facebook.


Suplemento De Vídeo: 7 Animales PREHISTÓRICOS Encontrados En El HIELO.




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