Un Extraño Caso De Serpientes Parecidas Sorprende A Los Investigadores

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La reciente eliminación de la letal serpiente de coral en los sandhills de carolina del norte sorprendentemente ha llevado a la inofensiva serpiente de rey escarlata a imitar a la serpiente exterminada más de cerca.

La reciente extinción de una serpiente letal en Sandhills de Carolina del Norte ha llevado a una serpiente inofensiva que vive allí para imitar a la serpiente mortal, según los investigadores.

Este descubrimiento sorprendió a los investigadores, quienes esperaban que la serpiente inofensiva evolucionara para parecerse menos a la serpiente extinta, ya que imitar a un animal extinto no proporcionaría ninguna ventaja de supervivencia.

El reino animal está lleno de ejemplos de criaturas inofensivas que evolucionan para imitar bestias feroces con el fin de alejar a los depredadores, una estrategia conocida como mimetismo batesiano. Por ejemplo, las moscas flotantes se ven y suenan como avispas y abejas más peligrosas.

Otro ejemplo de un imitador batesiano es la serpiente de rey escarlata, una serpiente no venenosa que se parece a la serpiente de coral venenosa. Las serpientes de coral están coloreadas en patrones repetitivos de anillos negros, amarillos, rojos y amarillos; Los anillos rojos están rodeados de anillos amarillos. En contraste, las serpientes de los reyes escarlata están coloreadas en patrones repetitivos de anillos rojos, negros, amarillos y negros; Los anillos rojos están rodeados de anillos negros. [Ver impresionantes fotos de serpientes del mundo]

Ambas especies de serpientes viven en el sureste de los Estados Unidos, aunque la serpiente de rey escarlata también mora más al norte. Los experimentos han demostrado que los depredadores evitan las réplicas plásticas de la serpiente de rey escarlata en áreas donde también viven serpientes de coral, pero no en lugares más al norte, donde no viven los reptiles venenosos.

La venenosa serpiente de coral está coloreada en patrones repetitivos de anillos negros, amarillos, rojos y amarillos; los anillos rojos están rodeados por anillos amarillos.

La venenosa serpiente de coral está coloreada en patrones repetitivos de anillos negros, amarillos, rojos y amarillos; los anillos rojos están rodeados por anillos amarillos.

Crédito: Wayne Van Devender.

Las serpientes de coral alguna vez vivieron tan al norte como las Sandhills de Carolina del Norte, una región de suaves colinas cubiertas de arena que cubren aproximadamente 1,500 millas cuadradas (3,900 kilómetros cuadrados). Sin embargo, no se han recolectado ejemplares de esta serpiente allí desde 1960; los científicos no están seguros de por qué aparentemente se extinguieron allí. Por el contrario, las reyes serpientes escarlata son comunes allí.

Cómo las serpientes de rey cambian su aspecto

La teoría evolutiva predice que una vez que el animal dañino que se copia se extinga, ya no hay ningún beneficio que el imitador obtiene de la imitación y, a su vez, este mimetismo debería desaparecer con el tiempo. Para ver si las serpientes del rey escarlata sí cambiaron, una vez que desapareció la venenosa serpiente de coral que habían copiado, los investigadores compararon cinco especímenes de serpiente de coral recolectados antes de 1960 con 27 especímenes de la serpiente de rey escarlata recolectados en los 50 años posteriores a la desaparición de la serpiente de coral del Norte Carolina Sandhills.

Los científicos midieron el ancho de cada anillo, calculando las proporciones de rojo y negro.

"Cuando nos embarcamos en este estudio, pensé que probablemente no encontraríamos ningún cambio", dijo el coautor del estudio, David Pfennig, un ecólogo evolutivo de la Universidad de Carolina del Norte. "Después de todo, solo han transcurrido unos 50 años desde que el coral las serpientes se extinguieron en esta población, es decir, entre 15 y 20 generaciones de serpientes. Sin embargo, si tuviéramos que encontrar algún cambio, pensé que veríamos la ruptura del patrón mimético en estas poblaciones ".

De manera inesperada, encontraron que las serpientes de rey se volvieron más similares a las serpientes de coral en sus patrones de color con el tiempo después de la aparente eliminación de la serpiente venenosa de los Sandhills de Carolina del Norte. Específicamente, la cantidad de rojo y negro se volvió más similar. [7 Historias de serpientes impactantes]

"Para mí, siempre es emocionante en la ciencia cuando obtiene resultados que no esperaba. Significa que existe la posibilidad de proponer una nueva idea y descubrir algo nuevo", dijo Pfennig a WordsSideKick.com.

En retrospectiva, "si hubiéramos pensado mucho sobre este problema desde el principio, creo que podríamos haber predicho el resultado observado", dijo Pfennig.

¿Por qué el mimetismo aumentó?

Considere una población de inofensivas serpientes de rey escarlata que están rodeadas por muchas serpientes de coral mortales. En este escenario, los depredadores naturalmente querrían evitar las serpientes mortales e inofensivas, porque la posibilidad de encontrarse con la serpiente peligrosa sería muy alta. Eso significaría que incluso los imitadores malos de las serpientes de coral se beneficiarían.

Sin embargo, cuando las poblaciones de serpientes de coral disminuyen, hay menos posibilidades de que los depredadores se encuentren con las serpientes letales, lo que significa que los imitadores malos de las serpientes de coral probablemente serán eliminados, dejando atrás a los buenos imitadores.

"En áreas como Carolina Sandhills, donde las serpientes de coral han sido históricamente raras, ha habido, y aún hay, una fuerte selección para el mimetismo preciso", dijo Pfennig. "Esta selección continúa actuando, incluso después de que las serpientes de coral se hayan extinguido por completo, presumiblemente porque no ha habido suficientes generaciones de depredadores para causar una inversión en la evitación de cosas que se parecen a las serpientes de coral, y porque las consecuencias de la aptitud para los depredadores de evitar las serpientes de coral, y, por lo tanto, también sus imitadores precisos, ha sido históricamente fuerte ".

Sin embargo, los investigadores no esperan que las reyes serpientes escarlata se beneficien de este "impulso evolutivo" para siempre. "Con el tiempo, creemos que la mímica, de hecho, comenzará a romperse", dijo Pfennig. "Queremos seguir haciendo estos experimentos para ver cuándo la selección comienza a cambiar de dirección".

Los investigadores dijeron que lo más probable es que el factor más importante para determinar cuándo las serpientes de rey comenzarán a evolucionar para parecerse menos a las serpientes de coral es lo desesperados que están los depredadores en el área.

"Si pasamos por un período en que los depredadores se desesperan más por la comida, digamos, durante una sequía, entonces podemos esperar que la selección favorezca más a aquellos individuos en la población de depredadores que tienen preferencias de presa más amplias y, por lo tanto, están más dispuestos a atacar Los imitadores ", dijo Pfennig. "Esto posiblemente causaría que el patrón se descomponga rápidamente".

Pfennig y su colega Chris Akcali detallan sus hallazgos en línea el 11 de junio en la revista Biology Letters.

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