El Agua Flota En El Petróleo, Desafiando La Sabiduría Convencional

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Los investigadores han desafiado la sabiduría convencional flotando gotitas de agua sobre el aceite, con algunos aceites que funcionan mejor que otros.

Actualizado a las 9:13 a.m. ET del 2 de mayo.

Los investigadores dicen que el agua puede flotar en el petróleo, sugiere nuevos hallazgos que desafían la sabiduría convencional que podría tener importantes aplicaciones en la limpieza de derrames de petróleo que ponen en peligro las costas y las pesquerías.

Normalmente lo que determina si algo flota o no es su densidad. Por ejemplo, el aire caliente es menos denso que el aire frío, por eso los globos de aire caliente flotan. El petróleo crudo tiene una densidad de aproximadamente 58 libras por pie cúbico, por lo que flota en el agua de mar, que tiene una densidad de 64 libras por pie cúbico.

Al hacer que el agua flote sobre el petróleo, los científicos ahora encuentran que la sabiduría convencional puede estar equivocada.

La clave detrás de los resultados contrarios a la intuición consiste en la fuerza con que las moléculas en un líquido se adhieren entre sí en lugar de otra cosa. La fuerza de esta fuerza entre moléculas similares determina la tensión superficial del líquido, la probabilidad de que resista una fuerza externa. Los insectos como los zancudos pueden caminar sobre el agua aprovechando esta tensión superficial.

Los investigadores agregaron pequeñas cantidades de agua a gotas de varios tipos de aceite. Estas gotas de agua podrían flotar en el aceite, dependiendo de su tamaño y del tipo de aceite que se usó. El aceite vegetal comercial tiene suficiente tensión superficial para soportar las gotitas; en contraste, los aceites minerales puros como el hexano, el octano y el decano no lo hacen. Este efecto también funcionó en el aceite vegetal comercial, siempre que las gotas fueran más pequeñas que alrededor de una centésima de pulgada cúbica, un poco más pequeñas que un guisante. [Ver video del experimento]

El aire también juega un papel. Las gotas de agua, debido a su peso que presiona sobre ciertas partes de la gota de aceite, crean hoyuelos en la superficie del aceite que permiten que las bolsas de aire ayuden a equilibrar el peso de las gotas, evitando que se hundan.

"Las implicaciones podrían ser amplias para los procesos industriales en los que podemos usar fuerzas naturales para soportar un líquido más pesado sobre un líquido más ligero", dijo el investigador Chi Phan, ingeniero de la Universidad Curtin en Australia.

Los investigadores sugieren que estos hallazgos podrían ayudar a limpiar los derrames de petróleo. Phan dijo a WordsSideKick.com que actualmente están trabajando en la aplicación de gotas de agua a las manchas de aceite. Estas gotitas pueden transportar microbios que se alimentan de petróleo que podrían descansar sobre derrames y comerse en lugar de separarse, lo que acelera la limpieza.

Los científicos detallaron sus hallazgos en línea el 19 de abril en la revista Langmuir.

Nota del editor: Este artículo se ha actualizado para corregir las unidades de densidad, que se expresaron como "libras por pie cuadrado", que deberían ser "libras por pie cúbico".


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