Mamífero Blindado Del Tamaño De Volkswagen Es El Antepasado Del Armadillo

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El glyptodont, una criatura que parecía un armadillo de gran tamaño, está extinto, pero los investigadores aún están descubriendo secretos sobre su genoma.

Un nuevo análisis genético del glyptodont, una antigua criatura blindada del tamaño de un Volkswagen Beetle, revela que está estrechamente relacionado con el armadillo de hoy en día.

Los glptodontes vagaron por la Tierra durante millones de años hasta que se extinguieron durante la última era glacial, hace unos 10.000 años. La cola acorazada de un animal, su enorme tamaño y su notable concha ósea han cautivado a muchos desde que Charles Darwin recolectó los primeros especímenes conocidos a principios de la década de 1830. Aunque el glyptodont parecía un armadillo gigante, los científicos no estaban seguros de cómo encajaba en el árbol genealógico del armadillo hasta ahora, dijeron los investigadores.

"Los datos arrojan luz sobre las relaciones familiares de una criatura enigmática que ha fascinado a muchos pero que siempre estuvo envuelta en un misterio", dijo en un comunicado el investigador del estudio Hendrik Poinar, genetista evolutivo y antropólogo físico. "¿Fue el glyptodont un armadillo gigantesco o una rama extraña con un exoesqueleto óseo fusionado?" [10 gigantes extintos que una vez vagaron por América del Norte]

Melanie Kuch, una asistente de investigación de antropología en la Universidad de McMaster en Ontario, Canadá, examina los antiguos especímenes de gliptodonte.

Melanie Kuch, una asistente de investigación de antropología en la Universidad de McMaster en Ontario, Canadá, examina los antiguos especímenes de gliptodonte.

Crédito: Universidad McMaster

Los gliptodontes son parte del grupo de mamíferos Xenarthra, que incluye osos hormigueros, osos perezosos, perezosos terrestres extintos, pampateros extintos (una pequeña criatura con forma de armadura) y armadillos, pero su relación con estos animales había eludido a los científicos.

Ahora, un análisis genético muestra que el glyptodont está ubicado profundamente dentro de la familia de armadillos y debe ser tratado como un pariente cercano, dijeron los investigadores.

"Los Glyptodonts, de hecho, representan un linaje extinto que probablemente se originó hace unos 35 millones de años dentro del armadillo [diversificación]", dijo Poinar, quien es director del Centro de ADN antiguo McMaster en la Universidad McMaster en Canadá.

Poinar trabajó con un equipo internacional de científicos para recolectar especímenes de glyptodont; utilizaron antiguas técnicas de extracción de ADN en un espécimen: una concha ósea de aproximadamente 12,000 años de edad Doedicurus, uno de los gliptodontes más grandes de la historia.

Un análisis del espécimen, encontrado en Argentina, les permitió extraer y secuenciar el ADN mitocondrial (datos genéticos transmitidos a través de la línea materna). Luego, lo compararon con el ADN mitocondrial de otros mamíferos vivos en el grupo de Xenarthra.

El glyptodont tenía una extensa armadura corporal.

El glyptodont tenía una extensa armadura corporal.

Crédito: Carl Buell

"El ADN antiguo tiene el potencial de resolver una serie de cuestiones como la posición filogenética, o la relación evolutiva, de los mamíferos extintos, pero a menudo es extremadamente difícil obtener ADN utilizable de especímenes fósiles", dijo Poinar. "En este caso particular, utilizamos un truco técnico para extraer fragmentos de ADN y reconstruir el genoma mitocondrial".

Un análisis adicional sugirió que el último ancestro común compartido por el gliptodonte y el armadillo moderno pesaba solo 13 libras. (6 kilogramos), lo que demuestra que el glyptodont creció a pasos agigantados en comparación con su antepasado. El registro fósil es compatible con esta idea, ya que los glyptodonts parecen haber pesado alrededor de 176 libras. (80 kg) antes de que se convirtieran en criaturas que pesaban aproximadamente 4,400 libras. (2,000 kg) durante el Pleistoceno, el período anterior a la última edad de hielo.

El estudio fue publicado en línea el 22 de febrero en la revista Current Biology.

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