Una Mente Volcánica: Preguntas Y Respuestas Con El Ganador De La Subvención 'Genius'

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Una sesión de preguntas y respuestas con un terry plank, un geoquímico y vulcanólogo que recientemente recibió una subvención de "genio" macarthur de $ 500,000 para gastar en lo que ella quiera. En este caso, la ciencia.

Recientemente, Terry Plank recibió una llamada telefónica inesperada, pero extremadamente bienvenida: ella acababa de ganar una beca MacArthur de $ 500,000, también conocida como la subvención "genio", que se usará a su discreción.

El geoquímico de la Universidad de Columbia estudia lo que sucede cuando una de las placas tectónicas de la Tierra se desliza debajo de otra en un proceso llamado subducción, creando fuertes terremotos y un inmenso calor que alimenta los volcanes más peligrosos del mundo.

OurAmazingPlanet puso a Plank en el teléfono para escuchar más sobre su trabajo explosivo y cómo la donación de genio podría afectarlo.

OurAmazingPlanet: ¿Cuándo descubrió el premio MacArthur Fellowship?

Terry Plank: esto es parte del mito de MacArthur: no tienes idea de que incluso te están considerando y recibes una llamada telefónica para darte esta fantástica sorpresa. Estaba caminando hacia mi auto para recoger a mi hijo, cuando recibí la llamada.

OAP: ¿Alguien adivina por qué fuiste seleccionado?

TP: Esa es una pregunta difícil de responder. Tal vez es porque me he centrado en una cosa durante tanto tiempo.

OAP: ¿En qué cosa te has centrado?

TP: Todo el ciclo de subducción. Como el proceso que crea los mayores terremotos y erupciones, parece algo obviamente interesante de estudiar. He estudiado todos los aspectos: lo que se subduce, a dónde va, cómo afecta esto a los volcanes. He perforado material desde las profundidades del océano donde las placas están subduciendo. He trabajado con personas que realizan experimentos en el laboratorio para infligir sobre rocas altas presiones y temperaturas como las que se encuentran a gran profundidad.

Eso es probablemente lo que distingue lo que he hecho. Y probablemente descubrí algunas cosas en el camino.

OAP: ¿Como qué? ¿De qué descubrimiento estás más orgulloso?

TP: No podemos meter un termómetro a 60 millas (100 kilómetros) en el suelo. Así que he desarrollado un proxy químico para medir la temperatura en la profundidad de la tierra, que mide la proporción de agua y un elemento de tierra rara en las rocas volcánicas después de las erupciones. Coincide bien con otros modelos geofísicos.

Necesitamos tener formas indirectas de decir qué tan calientes están las cosas. Los magmas son mensajeros de lo que está pasando en lo profundo de la tierra. Tienes que leer esos mensajes.

OAP: ¿Esta técnica se aplica a la lava fundida?

TP: No, no soy tan estúpido. Estudio las cosas que se elevan en el aire, la ceniza, como la que produce el volcán Eyjafjallajökull de Islandia, producto de erupciones explosivas.

Examiné la ceniza volcánica y separé los cristales que todavía tienen algo de agua, que quedaron atrapados en profundidades extremas.

OAP: ¿En qué pregunta estás más enfocado?

TP: La conexión explosiva. Cuando el magma comienza, como 60 millas en la tierra, ¿qué es lo que establece su curso para crear una erupción explosiva o no?

La mayoría de los enfoques ahora no parecen tan profundos.

OAP: ¿En qué estás trabajando ahora?

Averiguar cuánta agua está saliendo de los volcanes. El agua es el propulsor que determina qué tan explosivas se vuelven estas erupciones, por lo que es importante. Esto es nuevo: mi trabajo anterior se centró en de dónde vino el agua exactamente. También estoy trabajando para descubrir cómo "respiran" los volcanes, cómo se hinchan y encogen.

Terry Plank, recipiente de un MacArthur de $ 500,000

Terry Plank, que recibió una subvención "genio" de $ 500,000 para MacArthur.

Crédito: Cortesía de la Fundación John D. & Catherine T. MacArthur

OAP: ¿Qué tipo de aplicaciones podría tener tu trabajo?

TP: ¿No sería bueno saber por qué algunos volcanes explotan más que otros? No estoy allí prediciendo erupciones. Pero aún así, si estás viviendo al lado de un volcán, te gustaría saber qué es lo que un volcán puede repartir. [Los 5 volcanes más activos del mundo]

Honestamente, sin embargo, la ciencia no se trata de aplicaciones. Para mí, se trata de descubrir cómo funciona nuestro planeta. Espero que lo que hago sea útil, pero estoy envuelto en la frialdad de la tierra y descubro cómo funciona.

OAP: ¿Cuál es el volcán más peligroso?

Para los Estados Unidos, es el Monte Rainier. Ha explotado explosivamente en el pasado, y partes de Seattle y Tacoma están construidas con material de sus erupciones anteriores. Si vuelve a estallar, lo que probablemente sucederá en los próximos 100 años, el gran riesgo es que haya toneladas de hielo encima, lo que podría crear flujos de lodo. Si estalló, todo lo que la gente podría hacer es salir del área.

OAP: ¿Cómo te interesaste por la geología y los volcanes?

Nací en una cantera de roca y me interesan los minerales desde el tercer grado. Siempre me encantó salir al aire libre y hacer ciencia. Yo nací para hacer esto.

OAP: ¿Naciste en una cantera?

TP: Mis padres construyeron una casa en una cantera abandonada en Delaware. Había muchas rocas y minerales encantadores allí.

OAP: ¿Cuál es tu mineral favorito?

TP: En este momento es olivino, eso es lo que paso la mayor parte de mi tiempo.

OAP: ¿En qué gastarás el dinero del premio?

TP: Todavía estoy pensando en eso. No lo gastaré en un auto deportivo o algo así, sino en ciencia. Tengo algunos proyectos arriesgados que están maduros para un poco de dinero semilla - ellos irán primero.

Terry Plank realizando una investigación de campo sobre el volcán Seguam en Alaska.

Terry Plank realizando una investigación de campo sobre el volcán Seguam en Alaska.

Crédito: Brad Singer

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Suplemento De Vídeo: 181st Knowledge Seekers Workshop, Thursday, July 20, 2017.




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