Los Hotspots Volcánicos Son Lentas Relativas, Según Un Estudio

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Los puntos calientes volcánicos, como los que se formaron en las islas de hawai, se mueven lo suficientemente lento como para ser usados ​​para rastrear el movimiento de las placas tectónicas.

Seguir la cadena de las islas hawaianas es seguir la historia de un punto de acceso volcánico en el tiempo: en la Isla Grande, los volcanes arrojan lava de forma activa y crean nuevas tierras, mientras que al noroeste de Kauai, los volcanes de larga muerte han sido erosionados y sumergidos por el mar.

Los científicos han esperado durante mucho tiempo usar esos puntos calientes y el rastro de volcanes que dejan atrás para rastrear el movimiento de las placas tectónicas que se arrastran lentamente a través de la superficie de la Tierra. Pero hay una arruga: los hotspots se mueven, y una investigación reciente sugiere que se movieron demasiado para ser útiles para tal seguimiento.

Un nuevo estudio detallado en la revista Geophysical Research Letters encuentra, sin embargo, que se mueven solo una pequeña cantidad. Esto significa que pueden utilizarse para comprender el movimiento de la placa durante decenas de millones de años, así como la estructura del manto de la Tierra, la capa entre la corteza y el núcleo externo líquido del planeta. [Imágenes explosivas: Kilauea de Hawai en erupción durante 30 años]

"Queremos entender por qué estos volcanes están ahí" y qué es lo que "nos dicen sobre lo que está sucediendo en lo más profundo del interior de la Tierra", dijo el autor del estudio Richard Gordon, geofísico de la Universidad Rice, a WordsSideKick.com.

Los hotspots son lugares donde penachos de roca caliente y flotante desde lo profundo del manto de la Tierra se extienden hacia la superficie en medio de una placa tectónica. Se mueven debido a la convección en el manto que también empuja alrededor de las placas superiores (la convección es el mismo proceso que ocurre en el agua hirviendo).

Gordon y sus colegas se dispusieron a ver cuántos hotspots se mueven utilizando un nuevo conjunto de datos y solo observando los últimos 40 millones de años, el período en el que se cree que los datos son más confiables.

Compararon las tasas de movimiento de 56 hotspots, agrupados por placa tectónica, a un promedio global. En promedio, se movieron cerca de 0.1 pulgadas (3 milímetros) por año, mucho menos que las 1.3 pulgadas (33 milímetros) o así lo encontraron otros estudios. (A modo de comparación, la placa del Pacífico se mueve a un ritmo relativo de 3.9 pulgadas, o 100 milímetros, por año en comparación con sus puntos de acceso).

"Creo que la pregunta de qué tan rápido se mueven los penachos del manto hacia los lados o lateralmente entre sí ha sido una pregunta muy duradera y creo que este documento hace un buen trabajo al mostrar que durante el período de tiempo tenemos los mejores datos... no vemos mucho movimiento ", dijo el geofísico Jason Morgan, un académico visitante de Harvard que no participó en el estudio.

El lento movimiento de los puntos críticos sugiere que se pueden usar para rastrear el movimiento de la placa y que el material en el manto profundo donde se originan los penachos puede ser más viscoso y moverse más lentamente de lo que los científicos pensaron anteriormente.

Queda por ver si el estudio es suficiente para persuadir a aquellos que piensan que los hotspots se están moviendo más rápidamente, pero Gordon dijo que espera que esto ayude a llevar al campo a un consenso.

Artículo original en WordsSideKick.com.


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