Evidencia Volcánica Abre Nuevo Misterio Maya

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Cristales de circón resistentes y pequeños han descartado el volcán ilopango como fuente de cenizas volcánicas de la cerámica maya.

Cristales de circón resistentes y pequeños han ayudado a los investigadores a descartar una enorme explosión volcánica como la fuente de ceniza utilizada para hacer cerámica maya, profundizando este misterio arqueológico de larga data.

"Si bien estamos un poco tristes por no haber resuelto el misterio, estamos realmente seguros de que podemos decir que la fuente más probable no es una coincidencia", dijo el autor principal Kevin Coffey, un estudiante de maestría en geología en la Universidad de California, Los Angeles.

Sin embargo, los resultados revelaron un nuevo y fascinante rompecabezas de cerámica para que los científicos lo resuelvan, ya sea que la ceniza de los mayas provenga de un volcán o de muchos conos arrojados. [Galería de imágenes: impresionantes murales mayas]

"Cada vez que vuelvo otra hoja en esta cosa, se abre un nuevo problema", dijo la coautora del estudio, Anabel Ford, directora del Centro de Investigación Mesoamericano de la Universidad de California, Santa Bárbara.

VIPs volcánicos

Los alfareros de las ciudades mayas en el lado caribeño de América Central fusionaron ceniza volcánica con piedra caliza local para formar cerámicas domésticas y ceremoniales, porque la ceniza hacía que la cerámica fuera más fácil de encender. La receta distintiva fue un sello distintivo del Período Clásico Tardío de 600 a 900 A.D., dijo Ford.

Según estimaciones de Ford, miles de personas viven en ciudades como El Pilar y Tikal, los alfareros mayas quemaron varias toneladas de ceniza volcánica cada año. Pero nadie puede averiguar de dónde vino la ceniza.

El misterio comienza con el hecho de que simplemente no hay volcanes en el este de Centroamérica. Los arqueólogos tampoco han encontrado evidencia de que los mayas hayan extraído ceniza localmente.

Podrían haber transportado la ceniza de los muchos volcanes en lo que hoy es El Salvador y Guatemala. Pero los mayas llevaban cargas en sus espaldas, evitando carreteras o animales de carga, dijo Ford. Ella piensa que una cantera conveniente tiene más sentido que transportar toneladas de ceniza por tierra cada año. Sin embargo, otros arqueólogos creen que una red comercial de larga distancia era posible.

Entonces, ¿qué hay de grandes explosiones volcánicas? Tal vez la ceniza se desplazó por el aire. El nuevo estudio explora esta opción.

Bajo un microscopio, la ceniza de cerámica parece fresca, con bordes afilados, lo que sugiere que la fuente volcánica fue una erupción reciente. (En la selva húmeda, la ceniza volcánica se descompone rápidamente).

Coffey se concentró en el volcán Ilopango en El Salvador como una fuente probable. Una devastadora erupción de Ilopango destruyó y enterró las ciudades mayas cercanas en el siglo quinto, similar al Monte Vesubio y Pompeya, y cubrió a América Central con cenizas. [Preservado Pompeya: Fotos revelan ciudad en ceniza]

Coffey comparó circonitas de las cenizas de Ilopango con circonitas de tres tiestos El Pilar. Los circones pueden sobrevivir a casi cualquier calor abrasador en la superficie de la Tierra, desde un impacto de meteorito hasta un desastre volcánico o un horno de alfarero.

Pero en lugar de resolver el misterio, los hallazgos de los investigadores terminaron eliminando a Ilopango de la lista de fuentes.

No, tampoco este

Un cristal de circón rodeado de ceniza volcánica en una vasija maya.

Un cristal de circón rodeado de ceniza volcánica en una vasija maya.

Crédito: Kevin Coffey

Los circones de ceniza volcánica y lava comienzan a cristalizar en la cámara subterránea de magma, antes de que el volcán haga erupción, por lo que algunos son más antiguos que la explosión real. Algunos de los cristales de Ilopango son tan jóvenes como la erupción, mientras que otros tienen hasta 250,000 años.

Los circonitas de El Pilar eran mucho más viejos; ninguno tenía menos de 1 millón de años, y un cristal tenía más de 1 billón de años. Estas edades presentan un nuevo enigma para que los investigadores investiguen: ¿De dónde proviene esta ceniza? "Es muy desconcertante, porque [los circones] sugieren que estos son depósitos volcánicos mucho más antiguos", dijo Coffey. "Es difícil preservar la ceniza volcánica en la selva", agregó.

Aunque los investigadores probaron solo un puñado de fragmentos de cerámica, la firma química de los cristales de zircón también difiere entre las ollas, lo que sugiere que la ceniza provino de al menos dos volcanes.

"Cada vez que los volcanólogos dicen que esto lo logrará, pero todavía no estamos más cerca", dijo Ford.

Un estudio anterior intentó hacer coincidir las firmas químicas de los potesherds de El Pilar con el explosivo volcán El Chichón de México, a unas 233 millas (375 kilómetros) de distancia. En cambio, los resultados también descartaron a El Chichón.

El equipo de UCLA espera probar más volcanes candidatos de la costa del Pacífico y buscar depósitos de cenizas ocultos en la Península de Yucatán. Hay 11 volcanes potenciales alineados a lo largo del oeste de América Central. El análisis de más potesherds también podría proporcionar nuevas pistas sobre el origen de la ceniza, dijo Coffey.

"Lo que encontramos fue bastante sorprendente", dijo Coffey a Our Amazing Planet de WordsSideKick.com. "El misterio se ha vuelto aún más misterioso".

Los hallazgos fueron publicados el 22 de mayo en la revista Geología.

Email Becky Oskin o seguirla @beckyoskin. Síguenos @OAPlanet, Facebook y Google+. Artículo original en Vive la ciencia de nuestro planeta asombroso.


Suplemento De Vídeo: Vestigios Arqueológicos de Civilizaciones con Cabezas Alargados y grises. Seres Alados. 3ra Parte.




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