Chaleco Para Sordos Traduce El Habla En Vibraciones

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Los científicos desarrollaron un chaleco vibrante que convierte el habla en vibraciones que una persona sorda podría sentir y entender.

WASHINGTON: un nuevo dispositivo portátil que traduce las palabras habladas en vibraciones podría ayudar a las personas sordas a percibir el habla de una forma completamente nueva.

Hay aproximadamente 2 millones de personas sordas en los Estados Unidos y 53 millones en todo el mundo. Los implantes cocleares pueden restaurar la audición de manera efectiva en algunas personas, pero son costosos, requieren cirugía invasiva y no funcionan tan bien para personas sordas mayores de 12 años.

Scott Novich y David Eagleman, neurocientíficos de Baylor College of Medicine en Houston, Texas, están desarrollando un dispositivo que se basa en la sustitución sensorial, que consiste en alimentar información de un sentido a otro. Por ejemplo, una empresa con sede en Nueva York llamada Tactile Navigation Tools está creando un chaleco que puede transformar la información espacial en vibraciones para ayudar a las personas ciegas. [Los seres humanos biónicos: Top 10 Tecnologías]

"Al final del día, todos sus receptores sensoriales están enviando señales eléctricas al cerebro", dijo Novich a WordsSideKick.com. "Sus receptores están sintonizados para un tipo específico de información, pero no hay nada que diga que realmente tenga que enviar ese tipo de información".

El nuevo dispositivo, conocido como el VEST (abreviatura de un versátil transductor extra sensorial), se puede llevar encima o debajo de la ropa. Un micrófono en el chaleco captura los sonidos del entorno y los alimenta en una tableta o teléfono inteligente Android, que extrae el audio relevante para el habla y lo convierte en patrones únicos de vibración en aproximadamente dos docenas de pequeños zumbadores (similares a los que se encuentran en un teléfono celular ).

Esquema de cómo funciona el VEST

Esquema de cómo funciona el VEST

Crédito: figura de Scott Novich y David Eagleman

Novich y Eagleman probaron su dispositivo en un puñado de voluntarios sordos y oyentes. En cada prueba, el chaleco vibraría en un patrón correspondiente a una palabra elegida al azar, y el usuario tenía que adivinar la palabra correcta de un conjunto de cuatro opciones.

Compararon dos algoritmos diferentes para traducir palabras en vibración. Los participantes realizaron entre 300 y 600 intentos una vez al día, ya sea hasta que obtuvieron más del 75 por ciento de las palabras correctas, o durante un período de 12 días, según el experimento.

Los investigadores aún están recopilando datos, pero los resultados preliminares sugieren que tanto los participantes sordos como los oyentes pueden aprender a interpretar las palabras habladas como patrones de vibración en la piel.

Después de aproximadamente dos semanas de uso del dispositivo, Eagleman dijo que espera que se convierta en una experiencia sensorial directa para los usuarios, en la que la sensación de un patrón de vibración se reconocerá como "escuchar" una palabra. En la siguiente fase de pruebas, las personas usarán el dispositivo durante seis semanas consecutivas, agregó.

El equipo ya ha recaudado más de $ 47,000 para la investigación a través de una campaña de Kickstarter. Novich y Eagleman estiman que su dispositivo, cuando esté disponible, costará menos de $ 2,000.

La investigación se presentó aquí el martes (18 de noviembre) en la 44ª reunión anual de la Society for Neuroscience.

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