Las Serpientes Venenosas Albergan El Mortal Virus De La Hinchazón Del Cerebro

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No está claro cómo el virus que causa la encefalitis equina del este de la enfermedad de la inflamación del cerebro sobrevive al invierno en gran parte de su área de distribución en estados unidos. Pero nuevas evidencias apuntan a serpientes.

Los científicos se habían preguntado cómo un virus propagado por mosquitos que causa la enfermedad mortal de la inflamación del cerebro encefalitis equina del este (EEE), la responsable de dos muertes en Vermont este mes, sobrevive en el este de América del Norte durante el invierno. Ahora, creen que conocen al guardián del virus: las serpientes.

Trabajos anteriores han implicado a estos reptiles, y el estudio más reciente ha encontrado no solo anticuerpos contra el virus, sino también material genético del virus en dos especies de serpientes venenosas que viven en Alabama.

"Este documento es el último clavo en el ataúd que indica que las serpientes están involucradas en todo este proceso", dijo Thomas Unnasch, profesor y director del departamento de salud global de la Universidad del Sur de la Florida.

Las serpientes parecen ser la contraparte de invierno de las aves, que atrapan el virus de los mosquitos y lo albergan durante todo el verano.

Los mosquitos también pueden propagar el virus a los humanos con consecuencias raras, pero potencialmente devastadoras. Cada año se reportan aproximadamente seis casos humanos de la enfermedad que causa el virus en los Estados Unidos. La EEE causa una inflamación cerebral y puede matar a sus víctimas o dejarlas con un daño cerebral grave, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE. UU. La enfermedad también afecta a otros animales, particularmente a los caballos. [10 enfermedades mortales que saltaron a través de especies]

Los científicos encontraron el virus de la inflamación del cerebro en serpientes venenosas en un sitio de estudio en el Bosque Nacional Tuskegee en Alabama.

Los científicos encontraron el virus de la inflamación del cerebro en serpientes venenosas en un sitio de estudio en el Bosque Nacional Tuskegee en Alabama.

Crédito: Eddie W. Cupp

Unnasch y sus colegas revisaron la sangre de las serpientes atrapadas en el Bosque Nacional Tuskegee de Alabama en busca de anticuerpos contra el virus y también el código genético del virus.

Los anticuerpos, proteínas que el sistema inmunológico produce como parte de su defensa contra un invasor, son evidencia de que las serpientes han estado expuestas al virus. Mientras tanto, la presencia del virus en sí significa que las serpientes tienen una infección.

De las 73 serpientes de ocho especies analizadas durante tres años, aproximadamente el 15 por ciento tenía infecciones por EEE y aproximadamente el doble tenía anticuerpos. La mayoría de ellas eran serpientes de boca de algodón, por lejos la serpiente más abundante en el área, con algunas cabezas de cobre, ambas venenosas. (Solo un Copperhead fue positivo para el virus, aunque otros mostraron anticuerpos contra la EEE).

Estos resultados indican que una proporción relativamente alta de serpientes silvestres están infectadas con el virus y lo mantienen en su sangre en el sitio del estudio y muy probablemente en otro lugar, dijo.

El equipo recolectó sangre de las serpientes desde abril hasta septiembre de 2007 hasta el 2009. Entre las 54 muescas de algodón muestreadas, la tasa de infección alcanzó su punto máximo en abril, justo cuando las serpientes emergían de la hibernación.

El virus no parece enfermar a las serpientes, dijo Unnasch, y agregó: "No parecen tener una respuesta inmune efectiva; los anticuerpos que producen no parecen inactivar el virus".

Esto funciona a favor del virus. Los experimentos en el laboratorio de Unnasch indicaron que las serpientes podrían albergar el virus en su sangre durante períodos más prolongados que las aves, el anfitrión del verano en el virus. Cuando indujeron a las serpientes a hibernar, Unnasch y sus colegas encontraron que el virus persistía en la sangre de las serpientes en niveles bajos durante la hibernación. Sospechan que esto sucedió porque el metabolismo y el sistema inmunológico de las serpientes se ralentizaron, por lo que las serpientes no pudieron deshacerse de las partículas virales.

Las investigaciones hasta el momento sugieren que los mosquitos pueden estar recogiendo el virus de las serpientes a principios de año, tan pronto como las serpientes que hibernan por primera vez dejan sus madrigueras. Desde allí, los mosquitos lo transmiten a las aves, dijo Unnasch.

Esta información apunta a una mejor manera de combatir la propagación de la enfermedad, dijo.

Actualmente, los esfuerzos para combatir el virus incluyen intentos de erradicar los mosquitos una vez que las infecciones ya han comenzado a aparecer entre los animales, especialmente los caballos, mucho más tarde en la temporada. Pero en este punto, el virus está generalmente extendido entre las poblaciones de mosquitos de verano.

En su lugar, podría tener más sentido aplicar tratamientos con insecticidas mucho más pequeños y más dirigidos contra aquellas especies de mosquitos que emergen a principios de año para alimentarse de las serpientes, dijo.

El estudio fue publicado en línea hoy (1 de octubre) en la revista American Journal of Tropical Medicine and Hygiene.

Nota del editor: Este artículo se ha actualizado para corregir la afiliación universitaria de Thomas Unnasch, que debería ser la Universidad del Sur de la Florida, no la Universidad del Sur de la Florida, como se dijo.

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