Mamífero Inusual Mantiene Los Órganos Sexuales Calientes Con Grasa Marrón

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La capacidad de los mamíferos para regular la temperatura de su cuerpo puede haber evolucionado para asegurar la supervivencia de sus descendientes.

Un mamífero inusual en Madagascar tiene un tipo especial de grasa llamada grasa parda envuelta alrededor de sus órganos sexuales, según un nuevo estudio.

La grasa parda produce calor, pero a diferencia de otros mamíferos, estas bestias, conocidas como tenrecs de erizo menor, no pueden mantener una temperatura corporal cálida todo el tiempo. Los investigadores dicen que su hallazgo arroja nuevas pruebas de cómo la capacidad de regular la temperatura corporal evolucionó en los mamíferos.

"El tenrec mantiene una temperatura corporal alta solo durante la reproducción", dijo el investigador del estudio Martin Jastroch, del Instituto para la Diabetes y la Obesidad en Alemania. La distribución de grasa parda alrededor de los órganos reproductores sugiere que "la grasa parda antigua está ahí para incubar las células reproductivas", lo que aumenta las posibilidades de que el animal produzca descendencia, dijo Jastroch.

La mayoría de los mamíferos se estremecen para producir calor corporal, pero algunos también pueden generar calor en su grasa marrón. A diferencia de la grasa blanca, que almacena energía que el cuerpo no puede usar de inmediato, la grasa marrón contiene gran cantidad de mitocondrias, las centrales eléctricas de las células, que disipan la energía en forma de calor.

"Muchos animales que hibernan usan grasa marrón para evitar que se congelen, o para [proporcionar la energía necesaria para] despertar de la hibernación", dijo Jastroch a WordsSideKick.com.

Los bebés humanos recién nacidos lo usan para mantener la temperatura de su cuerpo, y aunque alguna vez se pensó que las personas lo perdían por completo a medida que envejecían, las pruebas más recientes sugieren que algunos adultos conservan partes de la misma.

"Queríamos saber cuándo evolucionó este tejido", dijo Jastroch. [Galería: Los mamíferos más extremos de la evolución]

Cosas calientes

La capacidad de los mamíferos para regular la temperatura de su cuerpo les permitió sobrevivir en climas más fríos y diversificarse, pero los científicos debaten cómo evolucionó esta capacidad.

Algunos sostienen que las altas temperaturas corporales permiten tasas más altas de metabolismo en reposo, las reacciones químicas que dan vida al cuerpo, lo que confiere beneficios evolutivos. Otros argumentan que tales beneficios no pueden compensar el costo de perder tanta energía del cuerpo como el calor, y por lo tanto dicen que los cuerpos cálidos deben ser una consecuencia de más ejercicio y cerebros más grandes.

Jastroch y sus colegas decidieron estudiar el hedgehog tenrec menor porque es uno de los mamíferos más antiguos y porque puede producir calor corporal pero no lo mantiene.

"Está en algún lugar entre un reptil y un mamífero moderno", dijo Jastroch, y agregó que los vínculos pueden ser el vínculo entre los reptiles, que dependen de fuentes externas de calor, y los mamíferos modernos, que generan su calor internamente.

Los investigadores criaron tenrecs en el laboratorio e implantaron quirúrgicamente a los animales con sensores de temperatura. Luego expusieron las criaturas a diferentes temperaturas y midieron sus tasas metabólicas. Luego, los científicos diseccionaron a los animales para ver dónde se distribuía su grasa parda y aislaron una proteína generadora de calor del tejido adiposo para estudiar cómo funciona.

Encontraron que la proteína generadora de calor en la grasa parda de los tenrecs era tan potente como en un animal de sangre caliente. Las disecciones revelaron que la grasa parda de los animales no estaba distribuida sobre su cuello y pecho, como la mayoría de los mamíferos modernos, sino que se agrupaba alrededor de sus órganos sexuales.

Y, sin embargo, los animales no tienen altas temperaturas corporales, y no experimentan frío en la naturaleza, por lo que nada parece explicar por qué "malgastan" tanta energía para producir calor.

"El animal tiene que comer más para restaurar la energía", dijo Jastroch. "Cuanto más tienes que comer, más tienes que buscar comida y exponerte a los depredadores".

Los estudios han demostrado que los tenrecs mantienen altas temperaturas corporales durante la reproducción, por lo que Jastroch y sus colegas plantearon la hipótesis de que la grasa parda de los animales podría estar allí para incubar sus células reproductivas y aumentar las posibilidades de que los tenrecs produzcan descendencia. Pero no hay manera de probar esta idea, advirtió Jastroch, porque la capacidad evolucionó hace mucho tiempo.

El biólogo Barry Lovegrove, de la Universidad de Kwazulu-Natal en Sudáfrica, dijo que el estudio confirma su propia creencia sobre la evolución del calor corporal o la endotermia. "La endotermia evolucionó en la oscuridad y el calor, no en el frío", dijo Lovegrove a WordsSideKick.com en un correo electrónico, y agregó: "El empleo por parte de los mamíferos ancestrales y tropicales del tejido adiposo marrón para producir calor para una reproducción eficiente debe tener sentido para cualquier biólogo". Interesados ​​en cómo los mamíferos logran el fitness ".

Los hallazgos podrían ser aplicables a los estudios en humanos sobre la obesidad, que se asocian con la pérdida de grasa parda. Las personas están realmente interesadas en encontrar formas de activar la grasa marrón, dijo Jastroch, y este trabajo ayuda a revelar cómo funciona el misterioso tejido.

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