Descongelado: Groenlandia Estuvo Una Vez Libre De Hielo Durante 280,000 Años

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El hielo de groenlandia a lo largo de millones de años fue más variable de lo que se pensaba, lo que no augura nada bueno para su estabilidad futura en un mundo que se calienta.

Los investigadores han descubierto que hace más de un millón de años, la helada Groenlandia estaba libre de hielo, su roca desnuda expuesta durante 280.000 años.

Durante esta temporada expuesta, la cobertura total de hielo de la isla podría haber disminuido en más del 90 por ciento, informaron los científicos hoy (7 de diciembre) en la revista Nature.

Estudios anteriores han informado que el hielo de Groenlandia se redujo en un pasado lejano, pero este estudio es el primero en explicar cuánto tiempo puede haber soportado un palmo en Groenlandia sin su cobertura congelada habitual. Este descubrimiento sugiere que su superficie de hielo era más variable de lo que se pensaba, lo que no es un buen augurio para su estabilidad futura en un mundo que se calienta, dijeron los investigadores. [En fotos: el paisaje antiguo de Groenlandia]

Tan valioso como las rocas lunares.

Los autores del estudio recopilaron sus datos de isótopos (átomos del mismo elemento pero con un número diferente de neutrones) extraídos de minerales de roca. Los isótopos, berilio 10 y aluminio 26, son producidos solo por rayos cósmicos, lo que significa que solo ocurren cuando la roca que los sostiene está expuesta; como tales, pueden ofrecer pistas sobre cuándo las rocas no tenían hielo y por cuánto tiempo.

Estos isótopos se originaron en el único núcleo rocoso jamás extraído de la tierra debajo del hielo de Groenlandia, perforado en la cumbre de la capa de hielo de Groenlandia (GIS) en 1993.

Los minerales de este núcleo solitario son solo superados por las rocas lunares en su rareza e importancia, ya que son la única evidencia existente de la roca madre existente cubierta de hielo de Groenlandia, según el autor principal Joerg Schaeffer, un paleoclimatólogo con el Observatorio de la Tierra Lamont-Doherty, y un profesor con el Departamento de Tierra y Ciencias Ambientales en la Universidad de Columbia.

Cuando este núcleo fue examinado por primera vez hace décadas, los investigadores pudieron detectar isótopos en el sedimento producido por los rayos cósmicos, pero su equipo no era lo suficientemente sensible como para reunir datos precisos del clima, dijo Schaeffer a WordsSideKick.com. Para llegar a los isótopos, "digerimos literalmente esas rocas", dijo, describiendo cómo él y sus colegas disolvieron minerales con ácido para que pudieran observar los átomos.

Los científicos perforaron casi dos millas a través de la cima de la capa de hielo de Groenlandia (punto blanco, izquierda), para llegar a la roca de fondo. Los isótopos encontrados en la roca indican que este sitio y la mayor parte de Groenlandia estaban casi libres de hielo (derecha) durante el pasado geológico reciente.

Los científicos perforaron casi dos millas a través de la cima de la capa de hielo de Groenlandia (punto blanco, izquierda), para llegar a la roca de fondo. Los isótopos encontrados en la roca indican que este sitio y la mayor parte de Groenlandia estaban casi libres de hielo (derecha) durante el pasado geológico reciente.

Crédito: Schaefer et al., Nature, 2016

El isótopo atómico berilio 10 les dijo a los científicos que en algún momento la roca había estado libre de hielo. Para medir cuánto duró ese período, compararon la cantidad de berilio con las cantidades de aluminio 26. Aparece en una proporción de 7 a 1 a berilio 10, pero decae dos veces más rápido. La cantidad de átomos de aluminio en relación con el berilio le dijo a los científicos que una vez que la capa de hielo se derritió, la roca estuvo expuesta durante más de 280,000 años, hasta hace aproximadamente 1.1 millones de años.

La medida en que el hielo de Groenlandia pudo haberse encerado y menguado con el tiempo fue el tema de otro nuevo estudio, también publicado hoy (7 de diciembre) en la revista Nature. El autor principal, Paul Bierman, profesor de geología en la Universidad de Vermont, dijo a WordsSideKick.com que el estudio encontró evidencia de hielo en la isla durante un período de 7.5 millones de años, un período mucho más largo que el descrito en cualquier estudio anterior.

Una historia de patchwork

Aunque muchos científicos han investigado el hielo de Groenlandia en busca de pistas sobre su comportamiento a lo largo del tiempo, una imagen completa permaneció difícil de alcanzar. Y Groenlandia es la culpable de esta visión incompleta, ya que los cambios recurrentes en la cubierta de hielo eliminan la evidencia geológica una y otra vez, dijo Bierman. ['Hielo oscuro' acelera su fusión en Groenlandia (fotos)]

La capa de hielo de Groenlandia cae hacia un margen de parto en un fiordo del este de Groenlandia cerca de Kulusuk.

La capa de hielo de Groenlandia cae hacia un margen de parto en un fiordo del este de Groenlandia cerca de Kulusuk.

Crédito: Paul Bierman

"Cada vez que el hielo se expande, elimina lo que hizo la última vez", dijo Bierman a WordsSideKick.com. "Es como mirar una pizarra que se ha borrado, y hay que averiguar qué sucedió hace tres clases".

Bierman y sus colegas analizaron muestras de aguas profundas de un núcleo de roca rocosa erosionada que se originó en el este de Groenlandia, pero que se llevó al océano frente a la costa.

Su examen reveló que durante los últimos 7,5 millones de años, el hielo de Groenlandia era "persistente" pero también "dinámico", escribieron los científicos en el estudio, lo que permitió que hubiera períodos en los que la capa de hielo disminuyera debido a los cambios de temperatura globales.

Abordar las incertidumbres

Si bien el estudio de Bierman sugiere que el hielo cubría constantemente Groenlandia, eso no necesariamente descarta que algunas partes de la isla estuvieran libres de hielo a veces. Las regiones de gran altitud en el este podrían haberse quedado congeladas incluso en condiciones cálidas, mientras que otras partes de Groenlandia perdieron el hielo, según Ginny Catania, profesora asociada de la Jackson School of Geosciences de la Universidad de Texas en Austin.

Catania, que no participó en los nuevos estudios, dijo a WordsSideKick.com en un correo electrónico que ambas investigaciones respaldan la reducción de hielo en el pasado de Groenlandia, pero se necesitarían más datos para comprender los procesos que contribuyeron a la pérdida masiva y rápida de hielo, y cómo podrían conducir futuro derretir. [5 lugares ya sintiendo los efectos del cambio climático]

El Fiord se ahogó con el derretimiento del hielo marino y los icebergs en el este de Groenlandia, durante el mes de junio.

El Fiord se ahogó con el derretimiento del hielo marino y los icebergs en el este de Groenlandia, durante el mes de junio.

Crédito: Paul Bierman

"Estas incertidumbres limitan nuestra capacidad de predecir con precisión el futuro de la capa de hielo", dijo Catania. "Estamos esperando muchos cambios en Groenlandia en el futuro. La pregunta sigue siendo: ¿qué tan rápido sucederá?"

Las técnicas utilizadas en ambos estudios introducen métodos novedosos para observar cómo cambió el hielo de Groenlandia, pero aún hay mucho trabajo por hacer. Según Anders Carlson, profesor asociado de geología y geofísica del Colegio de Ciencias de la Tierra, Océano y Atmosférica de Anders Carlson, determinó con mayor precisión cuándo y por qué ocurrió la pérdida de hielo histórica. La Universidad Estatal de Oregon.

"Independientemente de cuándo Groenlandia tenía condiciones sin hielo, la capa de hielo ha sido inestable y se ha derrumbado en el pasado", dijo Carlson a WordsSideKick.com. "Y eso probablemente ocurrió cuando los niveles de CO2 [dióxido de carbono] estaban por debajo de lo que son ahora, lo que es un mal presagio para el futuro", dijo.

Y el tiempo puede ser corto. El deshielo estacional para Groenlandia en 2016 fue superior al promedio, con la tercera pérdida de hielo en la superficie más alta en 38 años de observaciones satelitales, según el Centro Nacional de Datos de Nieve y Hielo. Si Groenlandia perdiera la mayor parte de su hielo, como lo hizo en el pasado, el agua liberada en los océanos del mundo podría producir alrededor de 23 pies (7 metros) de aumento del nivel del mar, agregó Schaeffer.

"Nunca hemos visto el calentamiento del planeta tan rápido como lo es ahora, y tenemos que prepararnos lo mejor que podamos", dijo Schaeffer a WordsSideKick.com. "Necesitamos organizarnos rápidamente y, con suerte, esto ayuda a hacer el caso".

Artículo original sobre Ciencia viva.


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