Paso Inesperado: El Ancestro De Las Serpientes Tenía Cuatro Pies

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El fósil de serpiente definitivo más antiguo del mundo tenía cuatro pies, lo que lo convierte en un animal que vivió durante la transición de lagarto a serpiente.

El fósil de serpiente más antiguo registrado parece casi una serpiente moderna, excepto por una diferencia evidente: tiene cuatro pies, cada uno con cinco dígitos, según un nuevo estudio.

La serpiente de aproximadamente 120 millones de años, apodada Tetrapodophis amplectus (literalmente, serpiente de cuatro patas), probablemente no usó sus pies para caminar. En cambio, los apéndices pueden haber ayudado Tetrapodophis aférrese a un compañero mientras se aparea, o incluso agarre una presa ingobernable, dijo el investigador adjunto David Martill, profesor de paleobiología en la Universidad de Portsmouth en el Reino Unido.

Investigaciones anteriores han detallado los fósiles de serpientes de dos patas, pero este es el primer ancestro de serpientes conocido en tener cuatro patas, dijo. Probablemente evolucionó a partir de criaturas que excavan terrestres, y fue un animal de transición que vivió durante el cambio de las lagartijas antiguas a las serpientes modernas, agregó. [Ver fotos del fósil de la serpiente de cuatro patas]

"Hemos encontrado al antepasado de todas las serpientes", dijo Martill a WordsSideKick.com. "Hemos encontrado el eslabón perdido entre lagartijas de cuatro patas y serpientes".

Descubrimiento 'asombroso'

Martill se encontró con el fósil durante un viaje de campo con sus estudiantes al Museo Solnhofen (anteriormente conocido como el Museo Bürgermeister-Müller) en Alemania. Mientras observaban una exposición de fósiles de la Formación Crato, en el noreste de Brasil, Martill notó la serpiente de 20 cm (7,8 pulgadas) de largo. Tenía una placa que decía "fósil desconocido".

Una interpretación artística de la serpiente de cuatro patas, apodada Tetrapodophis amplectus, justo después de que atrapó a un pequeño mamífero para su próxima comida.

Crédito: Julius T. Csotonyi

"Mi mandíbula acaba de caer", dijo. "Pensé: 'Infierno sangriento, eso es una serpiente fósil'".

La formación Crato pasa a ser uno de los temas principales de Martill. Es el autor de "Las camas de fósiles de Crato de Brasil: Ventana a un mundo antiguo" (Cambridge University Press, 2008), por lo que sabía que una serpiente de la Formación Crato sería "unos 20 millones de años más antigua que cualquier otra serpiente fósil.," él dijo.

Intrigado, se inclinó más cerca de la pantalla para ver mejor.

"Pensé: '¡Maldito infierno, tiene las patas traseras!'", Dijo Martill. "Tenía patas delanteras. Nadie había visto una serpiente antes con cuatro patas, y sin embargo, la teoría evolutiva predice que debería haber un animal que sea de transición entre lagartijas y serpientes de cuatro patas, y aquí estaba".

Martill le preguntó al museo si podía estudiar el fósil, y reclutó a Helmut Tischlinger, un paleontólogo alemán, y a Nicholas Longrich, un profesor de biología evolutiva en la Universidad de Bath, para ayudarlo a descifrar el fósil.

Escrutinio de serpientes

Los investigadores encontraron varias indicaciones de que el fósil es, de hecho, una serpiente de transición. A diferencia de los lagartos y cocodrilos, Tetrapodophis tiene débiles impresiones de una sola fila de escamas del vientre, una firma que todavía se ve en las serpientes en la actualidad.

Cuando los investigadores usaron la fotografía ultravioleta para examinar Tetrapodophis ' En el intestino, encontraron fragmentos de hueso parcialmente digeridos que la cámara destacó en diferentes colores. Estos remanentes sugieren que el ancestro de las serpientes comía vertebrados, al igual que las serpientes carnívoras modernas.

Es probable que Tetrapodophis Martill añadió que usaba su cuerpo largo para contraer presas, como lagartijas y ranas.

Esta foto de primer plano muestra Tetrapodophis ' pies traseros

Crédito: Dave Martill Universidad de Portsmouth

Además, el fósil tenía otras características clásicas de serpiente, que incluyen un hocico corto, un cuerpo largo y largo, un cuerpo alargado, dientes con colmillos y una mandíbula flexible que podría tragarse presas grandes, dijeron los investigadores. También tienen una columna de vértebras similar que permite que la serpiente sea extremadamente flexible, dijeron.

Sin embargo, Tetrapodophis Los investigadores dijeron que no tiene una cola larga, comprimida lateralmente, que generalmente se ve en animales marinos, lo que sugiere que descendió de criaturas terrestres y no marinas.[Galería de imágenes: serpientes del mundo]

Tetrapodophis y otras serpientes antiguas provienen de Gondwana, el antiguo supercontinente que cubría el hemisferio sur. (Un estudio de enero informó sobre especímenes de serpientes que provenían del hemisferio norte, pero Martill dice que no está claro si se trata de serpientes o lagartijas).

"Las serpientes están en todo el planeta ahora, y sería bueno saber dónde comenzaron", dijo Martill. "Si observas la distribución de serpientes fósiles, todas son de Gondwanan. Parece que la evolución de las serpientes comenzó en los continentes del sur".

Allison Hsiang, una investigadora postdoctoral de geología y geofísica en la Universidad de Yale que no participó en el estudio, calificó al fósil recientemente identificado como "realmente genial e importante".

"Llena la imagen que siempre supimos que estaba allí, pero aquí está la evidencia de serpientes que evolucionan de lagartos con cuatro patas", dijo.

El estudio fue publicado en línea hoy (23 de julio) en la revista Science.

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Suplemento De Vídeo: Biblical Series VI: The Psychology of the Flood.




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