Volcán Submarino Entra En Erupción En Legumbres

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Un monte submarino, o volcán submarino, en el océano pacífico, parece estallar en pulsos violentos que arrojan millones de pies cúbicos de material sobre el fondo marino.

Cuando la tripulación a bordo del barco de investigación Sonne se embarcó en un crucero en la primavera pasada, estaban esperando una expedición de mapeo de rutina en el Pacífico Sur. Pero les esperaba una gran sorpresa.

Terminaron presenciando uno de los episodios más rápidos de crecimiento de volcanes documentados en la Tierra. La montaña submarina de Monowai, un volcán submarino ubicado al norte de Nueva Zelanda, entró en erupción durante la expedición y agregó alrededor de 300 millones de pies cúbicos (9 millones de metros cúbicos) de roca a su cima, un volumen equivalente a 3,500 piscinas de tamaño olímpico, en solo cinco dias.

"Se adjuntó mucha suerte a este hallazgo", dijo Anthony Watts, un geólogo de la Universidad de Oxford que dirigió el estudio.

Los hallazgos de su equipo indican que los volcanes submarinos, algunas de las características más misteriosas de la Tierra, pueden encogerse e hincharse en pulsos dramáticos de actividad.

Huevos podridos y pistas convincentes.

Mientras inspeccionaban el lecho marino cerca de la montaña submarina de Monowai, que se encuentra en la intersección de las placas tectónicas del Pacífico e Indo-australiano en la zona de subducción Tonga-Kermadec, Watts y otros científicos a bordo del barco notaron burbujas de agua y gas de color amarillo verdoso que se elevaban sobre el volcán.

"Cuando el barco abandonaba la zona, atravesamos un trozo de agua descolorida con un olor muy fuerte, como huevos podridos", dijo Watts a OurAmazingPlanet. "Sospechamos que tal vez el volcán estaba descargando gases, pero no sabíamos que estaba a punto de estallar".

Una semana más tarde, mientras examinaba otra área, Watts obtuvo información convincente. Una estación sísmica en las Islas Cook detectó un enjambre intenso de actividad sísmica de cinco días y lo trazó hasta una erupción en la montaña submarina de Monowai. Watts y el barco volvieron a encontrar que partes del volcán se habían derrumbado y crecido de manera dramática.

Usando herramientas avanzadas de batimetría, los científicos vieron que una gran parte del flanco del volcán se había derrumbado, un volumen equivalente a unas 630 piscinas de tamaño olímpico. El pico del volcán, sin embargo, había crecido 236 pies (72 metros), agregando el volumen de 3.500 piscinas a la cima.

El nuevo material era probablemente el magma que había estallado y endurecido la semana anterior, dijo Watts, pero la causa del colapso es menos clara. La ventilación hidrotermal que habían notado durante su primera visita (la fuente del agua descolorida y el olor a huevo podrido) podría haber debilitado las rocas en el flanco del volcán, o el magma que se movía dentro del volcán podría haber hecho colapsar el flanco, dijo Watts.

Un monte submarino pulsante.

Los rápidos cambios en Monowai sugieren que el volcán crece y se colapsa en pulsos dramáticos. [10 Datos del Volcán Salvaje]

Para explicar el crecimiento de Monowai entre 2007 (la última vez que se midió la altura de Monowai) y 2011, el volcán habría necesitado de 10 a 13 eventos como el que documentó el equipo de Watts. Eso es aproximadamente 2.5 erupciones grandes y rápidas cada año, con pausas relativamente largas entre cada erupción, dijo Watts.

"Es tranquilo la mayor parte del tiempo, y luego es interrumpido por estas violentas erupciones, por lo que en ese sentido es palpitante", dijo. "Puede que no sea regular, pero ahora tenemos una idea de la frecuencia con la que ocurren".

Los volcanes submarinos como Monowai son mucho más difíciles de estudiar que los volcanes en tierra, que se pueden monitorear con técnicas que no pueden penetrar en las aguas del océano. Debido a que se sabe muy poco acerca de los volcanes submarinos, no está claro si otros también crecen en pulsos rápidos, o si Monowai marcha a su propio ritmo, dijo Watts.

"Los volcanólogos terrestres se emocionan mucho cuando ven diferencias de 10 o 20 centímetros", dijo. "Lo que hemos visto aquí está en una escala que rara vez, si acaso, se ha repetido".

Los hallazgos del equipo se publicaron en línea el 13 de mayo en la revista Nature Geoscience.

Esta historia fue proporcionada por OurAmazingPlanet, un sitio hermano de WordsSideKick.com.


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