Superhighway Submarina De Extrañas Criaturas Descubiertas

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Las formas de vida diminutas en el sitio de una erupción volcánica sugieren que existe una supercarretera submarina alimentada por remolinos.

Las aguas termales debajo del océano, llamadas respiraderos hidrotermales, a menudo están llenas de vida alienígena. Así que cuando los científicos vieron un respiradero casi desolado debajo del Océano Pacífico, se quedaron perplejos. Al parecer, una erupción volcánica había borrado el sistema de la mayoría de la vida.

Más sorprendente aún, los caracoles bebés y otras criaturas que comenzaron a poblar el área no eran los sospechosos habituales de los respiraderos hidrotermales vecinos, sino que habían emigrado hasta cientos de kilómetros.

Los investigadores ahora piensan que las formas larvales de estos animales se enganchan en jets de cresta y otras "autopistas" del océano.

Este descubrimiento ha llevado a un cambio en las teorías sobre cómo se distribuye la vida submarina después de una erupción volcánica.

Vida extraña

Los respiraderos hidrotermales, que liberan fluidos cálidos y ricos en minerales, son puntos calientes para los organismos de aguas profundas, como los gusanos de tubo y los caracoles. Algunos microbios sobreviven a través de la quimiosíntesis, una versión de la fotosíntesis del fondo marino sin sol.

Hasta ahora, los científicos pensaban que después de que la vida marina fuera eliminada por una erupción volcánica, era reemplazada por un grupo de diminutas criaturas de los respiraderos cercanos.

Los científicos de la Institución Oceanográfica Woods Hole (WHOI), al trabajar con varias otras instituciones, examinaron un conducto de ventilación a lo largo de la subida del Pacífico Oriental, una cadena montañosa submarina, después de una erupción volcánica de 2006.

Encontraron que las larvas que se asentaron en el área de ventilación eran notablemente diferentes tanto de los habitantes anteriores como de las comunidades ecológicas cercanas. Una de las "especies pioneras" descubiertas es Ctenopelta porifera, una especie de caracol de mar que se ha hecho prominente en la zona.

Ctenopelta nunca se había observado allí y la población conocida más cercana se encuentra a más de 200 millas (350 km) al norte, dijo Lauren S. Mullineaux, científica principal del departamento de biología de WHOI.

"Estos resultados muestran claramente que las especies que llegan después de la erupción son diferentes a las anteriores", dijo Mullineaux.

Enganches en jets

Al tratar de determinar cómo las larvas que nadan débiles podrían dispersarse en distancias tan extensas para alcanzar el área de ventilación diezmada, el equipo de investigación desarrolló un modelo que muestra cómo las larvas podrían viajar hasta 4 pulgadas (10 centímetros) por segundo sobre el fondo marino. "chorros."

"O bien las larvas están usando algún otro medio de transporte o viven más de lo que pensábamos", teorizó Mullineaux, ya que los jets de cresta pueden no ser capaces de transportar las larvas a través de 350 kilómetros dentro del marco de tiempo de su vida útil de 30 días.

Mullineaux especula que las larvas migratorias podrían ser impulsadas incluso más rápido a sus nuevos hogares mientras aún están vivas por grandes remolinos, o remolinos de agua que tienen varios cientos de kilómetros de diámetro. Otra posibilidad es que las larvas puedan reducir de alguna manera su metabolismo y prolongar su vida útil.

Los científicos creen que los hallazgos tienen implicaciones para una distribución más amplia de la vida submarina y la manera en que las especies se dispersan y colonizan hábitats remotos.

La investigación se publica esta semana en la revista Proceedings de la Academia Nacional de Ciencias.

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