Las Ondas Ultrasónicas Están En Todas Partes. ¿Puedes Escucharlos?

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Hay sonidos horribles a nuestro alrededor que la mayoría de las personas no pueden escuchar, pero algunas personas sí pueden. Y los científicos no saben qué tan grave es el problema.

Hay sonidos horribles a nuestro alrededor que solo un pequeño grupo de personas puede escuchar. Casi siempre provienen de máquinas, a veces intencionalmente y otras por accidente. Son lo suficientemente fuertes como para ser molestos y causan dolores de cabeza en personas sensibles a ellos, aunque parece que generalmente no son lo suficientemente fuertes como para causar problemas de salud permanentes. Y los científicos no tienen una idea firme de qué tan comunes son estos sonidos o cuánto daño, en su caso, le están haciendo a la sociedad.

Ese es el resultado de más de una década de investigación de Timothy Leighton, profesor de acústica en la Universidad de Southampton en Inglaterra, sobre una clase de sonidos llamados "ultrasonidos" o "ultrasonidos". Él habló sobre su trabajo en la 175 reunión de la Sociedad Acústica de América (ASA) ayer (9 de mayo).

Los ultrasonidos no están bien definidos, dijo Leighton en una entrevista con WordsSideKick.com antes de su charla. En teoría, dijo, son sonidos que son demasiado agudos para que la gente los escuche. Pero en la práctica, son sonidos que están justo al borde de la audición para bebés, jóvenes, algunas mujeres adultas y otros grupos con audición particularmente aguda. Y para esas personas, los ultrasonidos representan un problema creciente que no está bien estudiado o no se entiende bien, dijo Leighton. [Infografía: Los animales más ruidosos]

"Varias personas se acercaban a mí y decían: 'Me siento mal en ciertos edificios'", dijo Leighton a WordsSideKick.com. "Nadie más puede oírlo, y he estado en mi médico y he estado revisando mi audición. Y todos dicen que está en mi mente; lo estoy inventando".

Parte de este problema, según Leighton, es que muy pocos investigadores están estudiando este tema.

"Creo que tendrías la suerte de encontrar incluso a seis personas en todo el mundo trabajando en esto", dijo Leighton. "Y eso es, creo, por qué muchos enfermos terminaron en mi puerta".

Eso no quiere decir que el trabajo de Leighton esté fuera de la corriente científica; fue uno de los dos copresidentes de una sesión invitada sobre sonido de alta frecuencia en la reunión de ASA y recibió la Medalla Clifford Paterson de la Royal Society por una investigación separada sobre acústica submarina. Pero la mayoría de los investigadores acústicos simplemente no están estudiando el sonido de alta frecuencia en espacios humanos; Cuando WordsSideKick.com se acercó a varios expertos en acústica fuera del círculo inmediato de colegas de Leighton para hacer comentarios sobre este artículo, la gran mayoría dijo que no tenía el conocimiento para hacerlo.

Suena que no podía oír

Leighton comenzó su trabajo inicial en ondas ultrasónicas yendo a edificios donde las personas reportaron tener síntomas. Si bien no podía escuchar los sonidos, los grabó usando sus micrófonos y encontró frecuencias ultrasónicas consistentemente.

"Estos son lugares en los que podrías tener un ingreso de 3 [millones] o 4 millones de personas al año", dijo. "Entonces me di cuenta de que estábamos colocando el ultrasonido en lugares públicos donde una minoría, pero una gran cantidad de personas se verán afectadas".

Y los efectos no son triviales.

"Si estás en la zona [de un sonido ultrasónico] y eres una de las personas sensibles, tendrás dolores de cabeza, náuseas, tinnitus [zumbido en los oídos] y [varios otros síntomas]", dijo Leighton. "Y una vez que la exposición se detiene, te recuperas. Después de aproximadamente una hora, mejorarás".

La enfermedad en respuesta a la exposición a ultrasonidos puede sonar espeluznante hasta el punto de la superstición o la teoría de Quack, y los investigadores no entienden muy bien por qué sucede. Pero está respaldado por décadas de experimentos consistentes realizados por varios investigadores diferentes.

Aún así, Leighton es uno de los pocos expertos en el tema, y ​​no tiene idea de cuántas personas se ven afectadas por los ultrasonidos o qué tan severos son los efectos en una escala de población.

El evento supuestamente ultrasónico más famoso ocurrió cuando los diplomáticos estadounidenses en Cuba sufrieron una extraña constelación de síntomas que los funcionarios atribuyeron inicialmente a algún tipo de arma ultrasónica. Y aunque la afirmación no se ha mantenido bajo escrutinio, tal vez no fue del todo absurda; los síntomas más graves de la exposición a ondas ultrasónicas incluyen dolores de cabeza, tinnitus y pérdida de audición similares a los que los diplomáticos de los Estados Unidos encontraron en Cuba. (Leighton, como la mayoría de los científicos, es escéptico de que las armas ultrasónicas estuvieran realmente involucradas en ese evento).

En realidad, dijo Leighton, la razón por la cual los ultrasonidos son un problema no es que, en casos extraños y extremos, puedan exponer a una pequeña fracción de la población a daños cerebrales o auditivos permanentes. Más bien, es probable que los ultrasonidos expongan a una fracción grande, joven y vulnerable de la población a la incomodidad, la molestia y el estigma de escuchar cosas que otros no pueden. Y todo lo que podría evitarse fácilmente.

Pero ¿por qué no todos pueden oír estos sonidos?

A finales de los años sesenta y principios de los setenta, los investigadores examinaron sistemáticamente por primera vez qué tipo de sonidos podían causar problemas en el lugar de trabajo, pero eran lo suficientemente agudos como para no volverse problemáticos en dosis limitadas de bajo volumen. Basados ​​en esos estudios, los gobiernos de todo el mundo llegaron a una guía común para los ultrasonidos en el lugar de trabajo: 20 kilohercios en volúmenes medios, o 20,000 vibraciones por segundo.

Es un sonido muy agudo, mucho más alto de lo que la mayoría de los adultos pueden escuchar. En el video a continuación, un tono se eleva lentamente desde un tono superlujo de 20 hertzios hasta 20 kilohercios 1.000 veces superior.Soy un hombre de 26 años, y no puedo escuchar nada una vez que el tono sube más allá de los 16 kilohertz. (Pero no puedo decir con certeza que esto no sea el resultado de que mis audífonos se hayan agotado, en lugar de mi audición).

Pero no es demasiado alto para que todos los humanos escuchen. Casi todos pierden algo de audición en el extremo superior del espectro a medida que envejecen. (Cualquiera que asistiera a la escuela secundaria a fines de la década del 2000 probablemente recordará el molesto tono de "mosquito" que los adolescentes podían escuchar, pero los maestros generalmente no podían). pérdida de la audición.

El problema con esos estudios de la década de 1970, dijo Leighton, es que se realizaron principalmente en hombres adultos, muchos de los cuales trabajaban en trabajos ruidosos y probablemente tenían una audición bastante débil. Pero los gobiernos de todo el mundo basan las regulaciones relacionadas con ultrasonidos en esos estudios, dijo Leighton. Y esas regulaciones, destinadas a lugares de trabajo ruidosos, han llegado a dominar los espacios públicos en los países desarrollados, donde las personas susceptibles a las ondas ultrasónicas podrían verse expuestas involuntariamente.

"Si se generan tales sonidos en el aula, es posible que el profesor no escuche nada y piense que los niños se están portando mal", dijo Leighton. "Pero los niños pueden escuchar un quejido agudo y eso lo perturba".

"O", agregó, "una abuela con un bebé en sus brazos puede caminar a un lugar público donde haya mucha exposición a ultrasonidos, y el bebé se verá perturbado, y la abuela no tendrá la menor idea de que algo esté sucediendo. "

No hay muchos investigadores que busquen ultrasonidos ambientales, dijo Leighton, así que los datos sobre dónde aparecen los ultrasonidos son limitados. Hasta el momento, dijo, sus experimentos de colaboración colectiva han logrado mapear los ultrasonidos en el centro de Londres, pero ya han proporcionado algunas pistas sobre dónde se podrían encontrar los ultrasonidos.

Los sitios que iban desde estaciones de ferrocarril, estadios deportivos, restaurantes aparentemente transmitían ultrasonidos a través de sistemas de megafonía, a través de ciertos sensores de puertas o dispositivos destinados a disuadir a los roedores, dijo Leighton.

No hay un solo culpable para las ondas ultrasónicas, dijo Leighton. Una serie de máquinas las hacen totalmente involuntarias. Algunos altavoces los tocan durante los ciclos de prueba. Y Leighton dijo que encontró fabricantes de ese tipo de dispositivos que están interesados ​​en su investigación y en solucionar sus problemas ultrasónicos. Sin embargo, otras industrias, como los fabricantes de dispositivos diseñados para alejar plagas de patios y sótanos, son más resistentes.

El siguiente paso para las personas que están preocupadas por los ultrasonidos, dijo Leighton, es recopilar mucha más información.

En este momento, es difícil investigar ultrasonidos por la sencilla razón de que la mayoría de las personas no pueden escucharlos, por lo que la mayoría de las personas no se dan cuenta de que es un tema que vale la pena estudiar. Y es difícil investigar si presentan peligros específicos, dijo Leighton.

"Realmente no podemos [probar máquinas ultrasónicas comunes] en personas jóvenes y hacerles daño. Quiero decir, simplemente no es ético", dijo. "Y es alarmante porque podrías ir a una ferretería, y por $ 50, podrías comprar un espantador de plagas que expondrá al hijo de tu vecino a niveles mucho más altos. Y nunca se me permite exponer a alguien en un laboratorio y Ponlos a prueba. Eso es una ironía ".

Pero, dijo Leighton, el interés está creciendo.

Leighton publicó recientemente una convocatoria de trabajos sobre ultrasonidos y recibió unos 30 manuscritos, de los cuales unos 20 valieron la publicación. Parece probable, sugirió, que los investigadores comprendan las olas y sus efectos en las poblaciones mucho mejor en los próximos años que en este momento.

Publicado originalmente en Ciencia viva.


Suplemento De Vídeo: Las Frecuencias de Ondas Cerebrales: Alpha, Beta, Theta, Delta y Gamma (Escuchar con audifonos).




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