Trópico Torcido: Crecimiento De Vides Imperils Ecosistema

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La evidencia es cada vez mayor de que las vides son cada vez más abundantes en los bosques tropicales de las américas, lo que aumenta la posibilidad de un cambio importante en el ecosistema.

Los árboles son la columna vertebral de un bosque, pero en los bosques tropicales de las Américas, los árboles parecen estar perdiendo terreno ante las enredaderas leñosas que los suben en una carrera para alcanzar la luz del sol. Este cambio podría tener implicaciones importantes para los ecosistemas tropicales y para el mundo, según los investigadores.

"Este es el primer cambio estructural importante en los ecosistemas tropicales que hemos presenciado. Esa es la clave", dijo Stefan Schnitzer, profesor asociado de la Universidad de Wisconsin en Milwaukee. Schnitzer es uno de los dos investigadores que reunieron pruebas de ocho estudios que, colectivamente, muestran un patrón de crecimiento de vides leñosos en los bosques tropicales y subtropicales de los Estados Unidos.

"Eso tendrá efectos en cascada en cosas como la diversidad de especies, el funcionamiento de los bosques tropicales en el almacenamiento de carbono y el uso de agua en todo el bosque, cosas realmente importantes y prácticas que cambiarán la forma en que funcionan estos bosques", dijo Schnitzer, quien también es investigador asociado. en el Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales en Panamá.

La evidencia sube

La primera evidencia de este patrón surgió en 2002, cuando un estudio de 23 años mostró que las vides leñosas se estaban volviendo más abundantes en relación con los árboles en la selva amazónica, el noroeste de América del Sur y América Central. Desde entonces, otros estudios han mostrado un aumento en las vides leñosas en Panamá, la Guayana Francesa y la Amazonia boliviana. Por ejemplo, en la isla de Barro Colorado en Panamá, la abundancia relativa de vides en copas de árboles se ha más que duplicado en los últimos 40 años.

En lugares como estos, las vides son especies nativas, pero más al norte en lugares subtropicales como Florida y Carolina del Sur, las especies invasoras, como el infame kudzu, contribuyen al problema, dijo Schnitzer.

El clima más frío de las latitudes más altas mantiene bajo control las vides, escriben Schnitzer y sus colegas investigadores, Frans Bongers, de la Universidad de Wageningen en los Países Bajos, en un artículo publicado en línea hoy (14 de febrero) en la revista Ecology Letters.

Los investigadores especulan sobre las posibles causas: el clima más seco en los trópicos puede ayudar a las vides, que, a diferencia de los árboles, pueden seguir creciendo durante la estación seca. Las vides leñosas también son expertas en aprovechar las perturbaciones en el bosque, como las aberturas creadas cuando un árbol se cae. Una vez que encuentran una brecha, su tasa de crecimiento es muy superior a la de los árboles. La tala y otras alteraciones humanas en los bosques pueden dar una ventaja a las vides leñosas, y también hay evidencia de que niveles más altos de dióxido de carbono en la atmósfera, el gas de efecto invernadero más prominente, pueden beneficiar a las vides leñosas más que a los árboles, escriben.

Y no solo las vides leñosas poseen todas estas ventajas; la presencia de más vides leñosas parece retardar el crecimiento de los árboles y aumenta la muerte de los árboles.

¿Un ecosistema alterado?

Según Schnitzer, a medida que el mundo enfrenta el calentamiento global relacionado con el aumento de las emisiones de gases de efecto invernadero, los bosques tropicales proporcionan un importante "sumidero de carbono" al atar el carbono del gas de efecto invernadero dominante, el dióxido de carbono en su madera a medida que crecen.

Al interferir con el crecimiento de los árboles y al aumentar la muerte de los árboles, las vides reducen la cantidad de carbono que los árboles pueden secuestrar, pero las vides en sí tienen menos madera y almacenan menos carbono que los árboles que están reemplazando.

"Las vides usan la arquitectura de los árboles para ascender a la luz. Son más como parásitos estructurales. Utilizan los árboles para llevar sus hojas al sol, no almacenan mucho carbono", dijo.

Es posible que un aumento en las vides leñosas pueda cambiar la dinámica de los nutrientes de los bosques, en parte debido a las diferencias entre sus hojas y las hojas de los árboles tropicales, que en última instancia fertilizan el suelo del bosque. La dinámica del agua también puede verse afectada porque las vides leñosas parecen exhalar más vapor de agua a través de sus hojas durante los tiempos secos, dijeron los investigadores.

Sin embargo, el crecimiento de las vides leñosas no parece ser un fenómeno mundial. Dos estudios en África encontraron evidencia de disminución o crecimiento estable.

Puedes seguir a WordsSideKick.comwriter Wynne Parry en Twitter @Wynne_Parry.

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