La Verdad Sobre El Ácido Fólico: Puede Ser Tanto Una Bendición Como Una Perdición

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La deficiencia de ácido fólico puede causar anemia y provocar defectos congénitos graves. Pero demasiado puede causar cáncer.

Durante dos meses, en 1961, el hematólogo Victor Herbert solo comió pollo hervido y compota de manzana. Pensó que una deficiencia de una vitamina llamada folato causaba anemia, y tenía razón. Su salud se deterioró hasta que estuvo en cama, y ​​solo mejoró cuando volvió a comer verduras.

Gracias en parte al autoexamen de Herbert, los médicos de hoy saben que el folato o la vitamina B9 son esenciales para todos, y especialmente vitales para las mujeres embarazadas. El folato se encuentra en las frutas, frijoles secos, guisantes, nueces y hojas de vegetales verdes como la espinaca (la palabra "folato" proviene de la misma raíz latina que "follaje", que significa hojas).

El ácido fólico, un folato sintético, se utiliza para enriquecer multivitaminas y productos de granos fortificados porque tiene una vida útil más larga que los folatos naturales.

Una especie de herramienta multipropósito molecular, el folato es necesario para producir glóbulos rojos y funciona con otras vitaminas para ayudar al cuerpo a usar proteínas de la dieta. El ADN no se puede reproducir sin él, lo que hace que el folato sea crucial para el desarrollo fetal. La falta de folato en el cuerpo de una mujer inmediatamente antes o durante el embarazo puede hacer que su bebé desarrolle defectos del tubo neural, una categoría de problemas graves de desarrollo que incluye espina bífida y anencefalia.

Para ayudar a prevenir los defectos del tubo neural, el gobierno de los Estados Unidos comenzó a requerir la adición de ácido fólico a los productos de granos refinados en 1998. El ácido fólico ahora se puede encontrar en los cereales para el desayuno, fideos de huevo, arroz, pan y otros productos. Aunque el programa de enriquecimiento fue un éxito no calificado, lo que llevó a una disminución del 19 por ciento en los defectos del tubo neural, los estudios han reafirmado y puesto en tela de juicio el valor del agregado de folato en la dieta.

La investigación ha sugerido que el folato suplementario puede ayudar a combatir las condiciones que van desde el Alzheimer, las enfermedades cardíacas y el cáncer. Sin embargo, los niveles extremadamente altos de folato pueden promover el cáncer. Y un grupo de investigadores sugirió recientemente que el cuerpo no puede transformar el ácido fólico sintético en moléculas biológicamente útiles con la eficiencia que se pensaba.

Una preocupación ampliamente reconocida es que el consumo excesivo de folato puede enmascarar una deficiencia de vitamina B12. Normalmente, la falta de vitamina B12 conduce primero a la anemia, que los médicos pueden diagnosticar fácilmente, y luego al daño neurológico si la deficiencia no se corrige. El exceso de folato en la dieta puede prevenir la anemia, lo que hace que los síntomas neurológicos sean la primera indicación de deficiencia de B12, en cuyo momento ya se puede causar un daño permanente.

Los adultos mayores, las personas con trastornos gastrointestinales o que se han sometido a una cirugía gastrointestinal, y los vegetarianos, especialmente las embarazadas, tienen el mayor riesgo de deficiencia de vitamina B12.

Los adultos deben consumir 400 microgramos de ácido fólico diariamente, de acuerdo con las pautas alimentarias del Departamento de Agricultura de los EE. UU. De 2010. Una multivitamina típica contiene 400 microgramos de ácido fólico, y una rebanada típica de pan de trigo integral enriquecido contiene 16 microgramos.

Las mujeres que podrían quedar embarazadas deben consumir 400 microgramos de ácido fólico sintético por día, además del folato adquirido en una dieta variada, y las mujeres embarazadas deben consumir un total de 600 microgramos de folato por día.

Los Institutos Nacionales de la Salud recomiendan una ingesta máxima diaria de 1,000 microgramos de ácido fólico de alimentos fortificados y suplementos.

Food Facts explora el extraño mundo de los productos químicos y nutrientes que se encuentran en nuestros alimentos, y aparece en MyHealthNewsDaily los viernes.

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Fuente: Hoja de datos del suplemento dietético de los Institutos Nacionales de la Salud: Vitamina B9.


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Investigación


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