Los Trilobites Eran Asesinos De Piedra Fría

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Los trilobites pueden haber cazado por la vista y el olfato para atrapar criaturas en forma de gusanos en lo que ahora es missouri.

Los trilobites eran asesinos inteligentes que cazaban a sus presas y usaban sus muchas piernas para luchar contra la sumisión, sugieren los fósiles recién descubiertos.

Los fósiles provienen de un sitio en el sureste de Misuri, no lejos de la ciudad de Desloge. Son rastros de fósiles, lo que significa que no conservan los organismos mismos, sino sus madrigueras. Las madrigueras fueron hechas por varias especies de trilobites, así como por criaturas desconocidas parecidas a gusanos.

Un análisis estadístico de estas madrigueras y sus intersecciones muestra que se cruzan entre sí más de lo esperado, una señal de que los trilobites cazaban deliberadamente su presa de gusanos. En un subconjunto de esos casos, los trilobites parecían dirigirse a las madrigueras en paralelo, tal vez para poder atrapar a los gusanos a lo largo con su fila de patas. [Video: Las criaturas marinas primitivas fueron atacantes ninja avanzados]

"Este es legítimamente el momento de interacción entre el trilobite y el animal que comió", dijo el investigador del estudio James Schiffbauer, paleobiólogo de la Universidad de Missouri.

Trilobites pistas

El descubrimiento de estos fósiles se produjo por accidente. Durante un viaje de campo del departamento para visitar una mina de plomo local, los investigadores hicieron un viaje lateral a un lugar fósil conocido. Mientras estaba allí, el coautor del estudio, John Huntley, también profesor de la Universidad de Missouri, tropezó con un bloque de madrigueras fosilizadas, congeladas en limonácea. Los sedimentos se depositaron durante el período Cámbrico, hace entre 540 millones y 485 millones de años, cuando el área era un entorno costero poco profundo. El fondo poco profundo probablemente se cubrió con una estera microbiana densa, que se convirtió en una rica fuente de alimento para las criaturas con gusanos (o "vermiformes"). Estos gusanos fueron, a su vez, presa de trilobites.

"Se convirtió en una especie de coto de caza de poca profundidad para los trilobites", dijo Schiffbauer a WordsSideKick.com.

La estudiante graduada Tara Selly asumió la ardua tarea de catalogar y contar las madrigueras y sus intersecciones. Sus hallazgos revelaron que los túneles de gusanos y trilobites se intersecaron en aproximadamente el 30 por ciento del tiempo, más de lo que se esperaría basado solo en el azar.

"Probablemente un tercio de [las madrigueras] en realidad estaban capturando eventos depredadores", dijo Selly a WordsSideKick.com.

Un momento en el tiempo

Los trilobites conocidos de esta área pertenecen a especies con ojos particularmente grandes, dijo Schiffbauer. Esos ojos pueden haberlos convertido en adeptos cazadores, dijo, capaces de buscar entradas o impresiones de madrigueras. Las criaturas se hundirían para atrapar a su presa.

"Lo que estamos viendo es un comportamiento realmente sofisticado bastante temprano, en lo que algunas personas dirían que es una criatura muy simple", dijo Schiffbauer. Los trilobites también podrían haber usado un aroma para olfatear a sus presas, dijo.

Es importante entender la depredación, dijo Huntley a WordsSideKick.com, pero puede ser difícil verlo en el registro fósil. Algunos fósiles del Cámbrico han registrado animales dentro de los tractos intestinales de otros animales, pero no está claro si fueron cazados y comidos o saqueados. Otros signos de depredación en el registro fósil son heridas o perforaciones en esqueletos o conchas, dijo Huntley.

"En este caso, lo que estamos obteniendo son impresiones del cuerpo", dijo Huntley. "Es una ventana diferente a este proceso que sabemos que también es importante desde el punto de vista ecológico y realmente importante en la evolución".

La investigación se detalla en línea en la edición del 15 de febrero de la revista Paleogeografía, Paleoclimatología, Paleoecología.

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