El Satélite Tiny Sphere Probará La Futura Red De Vigilancia Espacial

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Los astronautas lanzaron un pequeño satélite desde la estación espacial internacional el mes pasado que se usará como banco de pruebas para una futura red de vigilancia espacial.

Los astronautas lanzaron un pequeño satélite desde la Estación Espacial Internacional el mes pasado que se usará como banco de pruebas para una futura "red de vigilancia espacial", según el Laboratorio de Investigación Naval de los Estados Unidos.

La máquina esférica, llamada SpinSat, mide 22 pulgadas (56 centímetros) de ancho. El satélite fue lanzado utilizando un brazo robótico dentro del módulo Kibo de la estación espacial, bajo la supervisión de la tripulación de la Expedición 42 del puesto de avanzada.

Los viajeros espaciales, en particular el astronauta de la NASA Terry Virts, tomaron fotografías del laboratorio orbital del SpinSat mientras se tambaleaba y se alejaba de la estación espacial. [Galería de satélites: ciencia desde arriba]

Uno de los principales objetivos de la misión de SpinSat será probar qué tan bien los nuevos micro-propulsores controlados eléctricamente pueden estabilizar la posición del satélite, dijo la NASA en una actualización.

La misión principal de SpinSat, sin embargo, es actuar como un objetivo de calibración para la vigilancia espacial. El ejército está interesado en probar si puede rastrear las órbitas y los giros de las naves espaciales y luego caracterizarlas.

"Es un buen objeto de calibración para que digan: 'Bueno, sabemos que esto está pasando. ¿Podemos hacer una detección de maniobra? ¿Podemos hacer una detección de cambios? ¿Qué tan pequeña es la rotación que podemos ver? ¿Qué tan pequeña es la variación de "¿Podemos ver la órbita?", dijo Andy Nicholas, el principal investigador del proyecto, en un comunicado.

Si los nuevos propulsores funcionan según lo planeado, el Servicio Internacional de Rango Láser observará los movimientos de SpinSat utilizando estaciones terrestres de todo el mundo. El servicio rastrea satélites con una alta precisión, de aproximadamente 0,4 pulgadas (1 cm) o 1 cm, pero el ejército apunta a mejorar.

Hay varios retrorreflectores (cubos con tres espejos planos) instalados en SpinSat. Cuando la luz incide en cualquiera de estas superficies, se refleja en la misma dirección. Como resultado, las estaciones terrestres pueden disparar un láser al satélite en movimiento y triangular su posición basándose en la luz que se refleja nuevamente.

"Saben que la luz láser se está moviendo a la velocidad de la luz", dijo Nicholas. "Saben dónde estaban apuntando el láser, y de ahí obtienen posiciones de órbita muy precisas, hasta el nivel milimétrico".

Los investigadores también pueden calcular la velocidad de giro del satélite a medida que la luz láser se mueve del reflector al reflector. Dado que hay espacio entre cada reflector, los científicos pueden calcular el giro basándose en cómo cambia la distancia entre el reflector y la estación terrestre cuando el SpinSat pasa por encima.

SpinSat también proporcionará información sobre la densidad atmosférica, ya que las partículas de gas crean resistencia en el satélite. Cuando el sol está en la cima de su ciclo de actividad de 11 años (como lo está ahora), la radiación ultravioleta extrema infla la atmósfera de la Tierra. Los científicos están interesados ​​en estudiar los efectos de esta atmósfera "hinchada" ahora, en comparación con las mediciones de cuatro satélites, conocidos colectivamente como el Experimento de Densidad Neutral Atmosférica (ANDE), que se desplegaron durante las misiones del transbordador espacial en 2006 y 2009.

El nuevo SpinSat se basa en el diseño de ANDE, pero es un poco más grande. Quedan dos satélites ANDE, pero los investigadores no pudieron usarlos para este experimento, ya que a la NASA le preocupaba que, con el tiempo, el arrastre atmosférico podría hacer que estos satélites más pequeños golpeen la estación espacial, según el Laboratorio de Investigación Naval.

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