Los Tibetanos Experimentaron La Evolución Más Rápida Observada En Los Seres Humanos

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En un parpadeo relativo del ojo, los antiguos tibetanos evolucionaron para prosperar en condiciones de bajo nivel de oxígeno de la meseta.

De acuerdo con un nuevo estudio, la vida en altitudes elevadas obligó a los tibetanos antiguos a experimentar la evolución más rápida jamás vista en humanos.

El cambio genético más rápido apareció en el gen EPAS1, que ayuda a regular la respuesta del cuerpo a un ambiente con bajo nivel de oxígeno. Una versión, llamada alelo, del gen EPAS1 cambió en frecuencia al aparecer en el 9 por ciento de los chinos Han al 87 por ciento de los tibetanos.

Tales cambios genéticos sugieren que los ancestros tibetanos se separaron de la población china Han hace unos 2,750 años, según los investigadores. Pero solo los que se adaptaron más evolutivamente a la vida a grandes alturas sobrevivieron cuando se mudaron a la meseta tibetana.

"Solo se necesitaron unos pocos cientos de generaciones para cambiar la frecuencia de los alelos, lo que solo puede suceder si muchas personas han muerto", dijo Rasmus Nielsen, biólogo evolutivo de la Universidad de California en Berkeley. "En ese sentido, debe haber tenido un fuerte efecto en la condición física".

El ejemplo tibetano de la evolución humana supera a los poseedores de registros anteriores en el norte de Europa, quienes desarrollaron tolerancia a la lactosa para digerir la lactosa de azúcar de la leche en el transcurso de unos 7,500 años.

La manera exacta en que el alelo EPAS1 ayuda a los humanos a adaptarse a la privación de oxígeno sigue siendo desconocida. Pero el estudio sugiere que a la mayoría de los chinos Han que no podían adaptarse a los entornos de gran altitud no les fue bien transmitir sus genes.

De las tierras bajas a las montañas.

Los tibetanos modernos han evolucionado para sobrevivir el aire delgado (las moléculas de aire se vuelven menos compactas con la altitud) sin producir más glóbulos rojos y hemoglobina, que es la proteína que ayuda a transportar el oxígeno en la sangre.

Por el contrario, un lowlander eventualmente vería a su cuerpo compensar la falta de oxígeno al desarrollar más glóbulos rojos y hemoglobina. Eso les ayuda a lidiar con niveles de oxígeno 40 por ciento más bajos en comparación con el nivel del mar en elevaciones por encima de los 13,000 pies (3,962 metros).

"Si vamos a una gran altitud, producimos más hemoglobina, pero eso tiene un costo", dijo Nielsen a WordsSideKick.com. "Los tibetanos pueden rendir aún mejor sin la hemoglobina extra".

Demasiada hemoglobina puede conducir a enfermedades crónicas de altitud, que involucran sangre espesa y viscosa. Los habitantes de las tierras bajas todavía se cansan más fácilmente, desarrollan dolores de cabeza, tienen bebés con bajo peso al nacer y también tienen tasas más altas de mortalidad infantil.

Nielsen y sus colegas en Europa y China se enfocaron en rastrear el linaje evolutivo de los tibetanos, en lugar de comenzar con los cambios fisiológicos que han hecho a los tibetanos modernos tan bien adaptados a las grandes alturas.

"Por lo general, llevaría a muchos tibetanos que responden bien a la falta de oxígeno y a los que no lo hacen, y tratarán de encontrar una diferencia genética", explicó Nielsen. "Lo hicimos al revés".

Contando las diferencias

El estudio secuenció al 92 por ciento de los genomas de 50 tibetanos no relacionados que viven en dos aldeas dentro de la Región Autónoma del Tíbet de China, así como a 40 chinos Han de Beijing. Las aldeas tibetanas estaban ubicadas en elevaciones de 14.100 pies (4.300 metros) y 15.100 pies (4.600 metros).

Los datos provinieron del Beijing Genomics Institute (BGI) en Shenzhen, que Nielsen describió como el mayor centro de secuenciación del mundo y capaz de vencer a cualquier contraparte occidental.

Los investigadores chinos también utilizaron muestras de sangre para medir la saturación de oxígeno, la concentración de glóbulos rojos y los niveles de hemoglobina, para poder comparar los cambios fisiológicos relacionados con las diferencias genéticas.

Los resultados revelaron alrededor de 30 genes con mutaciones que se habían vuelto más comunes en los tibetanos que en los chinos Han. Casi la mitad de los relacionados con la forma en que el cuerpo utiliza el oxígeno.

El ejemplo más dramático de cambio provino de una mutación llevada por uno de los alelos EPAS1. Los tibetanos con dos alelos mutados, uno de cada padre, tenían concentraciones de hemoglobina significativamente más bajas y aún podían hacerlo bien a grandes alturas.

Pero los investigadores no pudieron decir con certeza si los tibetanos habían evolucionado lejos de los chinos Han o viceversa. Necesitaban un tercer grupo para la comparación.

Ese grupo llegó en la forma de 200 daneses, cuyos genomas tenían casi el cero por ciento del alelo EPAS1 que se cree que es adaptable para grandes alturas. Los datos se combinaron con simulaciones para sugerir que los tibetanos habían sufrido importantes cambios genéticos.

Trazando linaje

Sigue habiendo preguntas no solo sobre las adaptaciones fisiológicas que hacen que los tibetanos sean aptos para la vida a gran altura, sino también sobre los ancestros tibetanos y su origen.

El análisis genético sugiere que el grupo más grande de tibetanos que se trasladó a la meseta tibetana hace unos 2.750 años finalmente se encogió, mientras que el grupo más pequeño que se mudó a las elevaciones más bajas se expandió enormemente en la población china Han de nuestros días.

La evidencia histórica muestra que las personas han vivido en la meseta tibetana durante más de 3.000 años, anotó Nielsen. Él y sus colegas especularon que los tibetanos se fusionaron con las personas que ya vivían en la meseta o los reemplazaron.

De cualquier manera, Nielsen dijo que el estudio no tiene relevancia para el debate en curso sobre si el Tíbet pertenece a China. Los grupos étnicos se definen por la cultura y la historia, agregó.

"Soy de Dinamarca y probablemente no se pueda distinguir genéticamente de alguien de Suecia, pero eso no significa que sean el mismo país", dijo Nielsen."Yo diría que la genética es irrelevante para la autodeterminación tibetana".

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