Este Volcán Andino Está Inquieto. ¿Pero Deberíamos Esperar Una Erupción Explosiva?

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¿puede un antiguo litoral ayudar a los geólogos a predecir cuándo y cómo pueden ocurrir grandes erupciones?

La Laguna del Maule, un campo de volcanes en los Andes, está inquieta.

La superficie de la Tierra en la región ha aumentado, y no lentamente. Las fotos satelitales tomadas en los últimos 10 años han demostrado que la superficie ha aumentado en alrededor de 8 pulgadas (20 centímetros) por año, mucho más rápido que cualquier otra área volcánica del mundo.

Debido a que, históricamente, se sabe que esta región tiene erupciones explosivas, los geólogos están tratando de averiguar qué sucede debajo de la superficie para predecir mejor cuándo y cómo pueden ocurrir estos eventos catastróficos.

En un nuevo estudio publicado el 27 de junio en la revista Science Advances, un grupo de geólogos usó los rastros de una antigua línea costera para comprender por qué el suelo está aumentando hoy.

"La inquietud expresada hoy es bastante sorprendente", dijo Bradley Singer, profesor de geología en la Universidad de Wisconsin-Madison y autor principal del estudio, refiriéndose al terreno en alza. Pero "no creemos que este sorprendente estado actual de disturbios sea algo nuevo". Estos episodios probablemente hayan ocurrido alrededor de 16 veces en los últimos 10,000 años, agregó. [Las 11 erupciones volcánicas más grandes de la historia]

Usando los rastros de una antigua línea costera y los sedimentos que quedaron de explosiones pasadas, los investigadores crearon modelos para recrear cómo el área fue deformada por un movimiento subterráneo que se acumula desde el manto de la Tierra a través de miles de años.

Este estudio realmente provino de un rascador de cabeza.

La mitad de la región volcánica está llena de un lago, pero ese lago solía ser mucho más grande antes de que una porción de una presa de lava colapsara, lo que provocó un evento de inundación que drenó algo de ella hace unos 9,400 años, dijo Singer. Cuando cayó el nivel del agua, dejó una marca como un anillo de bañera. Singer y su equipo notaron algo extraño en esta antigua marca de costa: era mucho más alta en el lado sur del borde del lago que en el lado norte.

Cuando lo midieron, encontraron una diferencia de aproximadamente 200 pies (60 metros) entre los lados, y predijeron que este desplazamiento se debía a que el manto de la Tierra bombeaba grandes cantidades de magma a los reservorios de magma que se encuentran de 3.1 a 4.3 millas (5 a 7 kilómetros) bajo tierra. En ese entonces, la piscina de magma estaba hinchando el suelo que no estaba directamente debajo del lago.

Ese mismo tipo de inyección de magma caliente probablemente esté ocurriendo hoy, aunque esta vez está sucediendo debajo del lago, dijo Singer.

"No es solo un globo de magma que se llena en un evento intrusivo", dijo Singer. No es solo "una inyección de magma, se toman muchas, muchas inyecciones pequeñas de magma caliente de niveles más profundos en la corteza y el manto para incubar este reservorio", dijo Singer.

La mayor parte del magma que llega a estos reservorios se enfría y se cristaliza en una formación de roca conocida como plutón, como la estructura de roca Half Dome en Yosemite (pero bajo tierra), dijo Singer. Pero algo de eso permanece líquido y puede estallar, dijo.

Las explosiones ocurren cada pocos cientos o miles de años, dijo Singer. Si se produjera una explosión en esta región, sería mucho más explosivo que las erupciones recientes, como las de Kilauea en Hawai y el volcán de Fuego en Guatemala, que mató a decenas, dijo.

Esto se debe a que los volcanes de la región hacen erupción de riolita, un tipo de magma muy explosivo, debido a su alto contenido de agua y dióxido de carbono. El magma que se levanta del manto es típicamente un tipo basáltico no explosivo, dijo Singer. Algunos volcanes, como el Kilauea de Hawai, arrojan directamente este tipo de roca fundida.

Pero en la Laguna del Maule, el manto continúa bombeando magma basáltico hacia reservorios subterráneos, donde se enfría y cristaliza, formando riolita. A medida que más y más magma bombea a estas piscinas subterráneas, el magma podría calentarse, creando las condiciones adecuadas para las erupciones explosivas.

"Este episodio actual de inflación puede o no puede producir una erupción de tamaño modesto", dijo Singer. Pero es realmente difícil de predecir, agregó. "Incluso una erupción modesta o pequeña como esa sería bastante devastadora para esta zona de Chile y Argentina".

Publicado originalmente en Ciencia viva.


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