Estas Adorables Bolas De Pelo Sobrevivieron A Un Furioso Incendio Forestal

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Las pikas de tamaño pequeño sobrevivieron al fuego de oregon lake en el lago de oregón, proporcionando una nueva perspectiva de su resistencia al cambio ambiental.

SACRAMENTO, California. - Johanna Varner pensó que un devastador incendio forestal significaba el final de su investigación de pika en el Monte Hood de Oregón. En cambio, descubrió que las pikas de una pinta sobrevivieron al fuego, lo que les proporcionó una nueva perspectiva de su resistencia al cambio ambiental.

Varner está estudiando pikas en el cañón del río Columbia en Oregón, donde este conejo se alimenta de musgo en lugar de hierba y flores. Ella compara estas pikas poco comunes y de baja elevación con un grupo más típico que vive en una gran elevación en Mount Hood. En 2011, el incendio de Dollar Lake quemó más de 6,000 acres (aproximadamente 2,400 hectáreas) del Bosque Nacional Mount Hood. Varner, una estudiante de doctorado en biología de la Universidad de Utah en Salt Lake City, no se dio cuenta del incendio hasta que regresó a su sitio de campo en Pinnacle Ridge en 2012 y descubrió que fue destruido.

"Me eché a llorar", dijo Varner. "Fue tan desgarrador. Los había visto construir sus pequeños escondites de comida, y los [escondites] eran solo un montón de cenizas".

Considera un mamífero esférico.

Los pikas viven en grietas en laderas relativamente desnudas y rocosas llamadas talus y recolectan montones de plantas para comer durante los largos inviernos alpinos. El cuerpo del mamífero tiene forma de bola para ayudar a conservar el calor. [Paquetes peludos: Los 5 mamíferos más pequeños del mundo]

Debido a su sensibilidad a la temperatura, los pikas son indicadores del cambio climático. Los estudios han documentado que las pikas en Nevada y el este de Oregón ya se han mudado a hogares de mayor elevación a medida que las temperaturas se calientan. Otras poblaciones de montaña han desaparecido, congeladas debido a que menos nieve en invierno significa temperaturas más frías en invierno: la nieve aísla las casas de los pikas.

El incendio del lago Dollar 2011 y el Monte Hood.

El incendio del lago Dollar 2011 y el Monte Hood.

Crédito: S. Swetland / InciWeb

Los árboles y los arbustos que rodean la pendiente del talud de Pinnacle Ridge se quemaron al 100 por ciento, lo que significa un incendio a alta temperatura y una quemadura grave, dijo Varner. Ella asumió que todos los pikas estaban muertos.

Sin embargo, el año anterior, Varner había almacenado sensores de temperatura en las rocas del astrágalo. Estos sensores proporcionaron los primeros signos de esperanza. "Esperaba que fueran pequeñas pilas de plástico derretido, pero aún eran funcionales", dijo Varner.

Cuando Varner estudió minuciosamente los datos de temperatura, no pudo decir qué día ardió el fuego en el área. Según los datos satelitales y el Servicio Forestal de EE. UU., El incendio de Dollar Lake golpeó la pendiente entre el 11 de septiembre y el 14 de septiembre, dijo Varner. La temperatura de la superficie de las rocas aumentó ligeramente durante el incendio, pero dentro de las grietas, donde viven las pikas, el calor nunca excedió las temperaturas registradas en los días de verano anteriores al incendio, informó el jueves (14 de agosto) aquí en la Sociedad Ecológica de América. reunión anual.

"Estos datos sugieren que el pika podría haber sobrevivido al incendio", dijo Varner. "Si alguna vez me quedo atrapado en un incendio forestal, puedo decirte dónde me voy a esconder".

Los mamíferos pequeños, como los pikas, no pueden huir de un incendio forestal como el venado, y la investigación de Varner es la primera evidencia de que refugiarse en el lugar ayuda a las especies a soportar un incendio. Incluso si algunas pikas perecen, sobreviven lo suficiente como para que puedan recolonizar áreas eliminadas por las llamas.

Futuro de pikas

Se predice que los incendios forestales serán más frecuentes en Occidente en los próximos 50 años, especialmente en las áreas donde viven pikas. Si bien los pikas de Mount Hood eran un grupo saludable, Varner se pregunta si una población de pika ya estresada por el cambio climático se recuperaría con la misma rapidez.

Imágenes de un área de investigación de pika antes y después del incendio de Oregon Lake en 2011, en las laderas del Monte Hood.

Imágenes de un área de investigación de pika antes y después del incendio de Oregon Lake en 2011, en las laderas del Monte Hood.

Crédito: Johanna Varner

"El mensaje para llevar a casa es que los pikas pueden ser más flexibles en su hábitat de lo que pensábamos", dijo Varner a WordsSideKick.com. "Aprovechan al máximo lo que está allí. Pero en los lugares donde están estresados, es posible que no respondan de la misma manera.

En los años transcurridos desde el incendio, Varner ha seguido para ver cómo la pérdida del dosel de los árboles afecta la temperatura de las pendientes del astrágalo, y ha observado cómo las pikas repoblan los sitios de investigación. Varner también está supervisando proyectos de ciencia ciudadana para vigilar de cerca a la población de pika de Oregón.

Los sitios más severamente quemados aún tienen menos pikas que el talus ligeramente quemado. Hay indicios tempranos de que puede existir un umbral de vegetación, dijo Varner, lo que significa que las pikas necesitan un cierto número de plantas para mantener una población.

"Pensé que mi tesis se había incendiado, pero me ha dado nuevos conocimientos", dijo Varner.

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