No Hay Una Buena Explicación De Por Qué Los Cfc Que Eliminan El Ozono Están De Vuelta

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Los científicos no pueden explicar por qué en el mundo alguien decidiría bombear los gases peligrosos de nuevo.

Un estudio exitoso publicado ayer en la revista Nature (16 de mayo) reveló que, por primera vez desde la década de 1980, los clorofluorocarbonos (CFC) que agotan el ozono han aumentado considerablemente en la atmósfera, lo que sugiere una nueva fuente. Sin embargo, el problema es que no solo los científicos no tienen idea de cuál es esa nueva fuente, no tiene mucho sentido que alguien decida bombear CFC nuevamente. Esto se debe a que existen numerosas y económicas alternativas a los CFC que funcionan igual de bien.

Como explicó The Washington Post en su informe detallado sobre el estudio, la producción global de CFC ha sido casi cero desde que los materiales fueron prohibidos en el Protocolo de Montreal de 1987. En general, los CFC atmosféricos siguen disminuyendo, y la capa de ozono todavía se está reabasteciendo. Pero la nueva fuente ha ralentizado ese proceso de manera significativa, y los científicos encuentran la situación completamente desconcertante, dijo John L. Ferry, un químico ambientalista de la Universidad de Carolina del Sur. [Infografía: Atmósfera de la Tierra de arriba a abajo]

Compuestos volátiles

Los CFC son moléculas formadas por átomos de carbono unidos a átomos de cloro y flúor, elementos halógenos que hacen que la molécula sea volátil pero particularmente no reactiva, dijo Ferry a WordsSideKick.com. Los productos químicos volátiles, es decir, los productos químicos que se evaporan fácilmente, son importantes en los dispositivos de espuma, como los extintores y los dispositivos que enfrían el aire, como los refrigeradores y los acondicionadores de aire.

"Los refrigerantes originales... eran amoníaco o butano", dijo Ferry. "Uno de ellos es muy, muy tóxico, el amoníaco, por lo que necesitábamos un reemplazo que no fuera tóxico. Y el otro era muy, muy inflamable: el butano".

Los CFC eran especiales porque no eran lo suficientemente inflamables ni reactivos como para ser tóxicos. Eran enormemente populares, hasta que resultó que en lo alto de la atmósfera se estaban derrumbando. Y todo ese cloro suelto estaba destrozando la capa de ozono, rompiendo los enlaces químicos de las moléculas de alto vuelo que protegen la superficie de la Tierra de la radiación ultravioleta.

Reemplazar los CFC fue un desafío, dijo Ferry. Algunas alternativas resultaron ser demasiado reactivas, causando cánceres y otros problemas. Y no hay una sola clase de moléculas que funcione en todas las situaciones en las que alguna vez se usaron los CFC.

Mejores alternativas

Pero hoy, dijo Ferry, "hay un montón de reemplazos de CFC, al igual que hubo más de un CFC".

Y, principalmente, esos reemplazos hacen el trabajo bastante bien como lo hicieron los CFC.

Eso, junto con las sanciones por el uso de CFC, hace que el descubrimiento de una nueva fuente misteriosa para un químico de este tipo, el CFC-11, sea particularmente confuso.

"Simplemente parece un material loco para ser hecho a propósito", dijo.

Ninguno de los dos principales casos de uso de CFC-11, bomberos y refrigeradores, se ve obstaculizado en la actualidad por no tener la sustancia, dijo Ferry. Añadió que no podía pensar en ningún caso de uso especial para el producto químico para el que ya no existe una alternativa.

Entonces, ¿por qué alguien volvería a usar CFC de nuevo?

"Esa es una pregunta difícil", dijo Ferry. "La respuesta trivial es una ganancia a corto plazo. Entonces, imagina: ¿En qué tipo de situación se encontraría? Una que podría imaginar sería si tuviera existencias de CFC que almacenó antes del Protocolo de Montreal pero que nunca usó".

Es factible que algún fabricante, después de un tiempo, comience a utilizar sus acciones para reducir los precios, dijo Ferry.

Pero la gran cantidad de CFC involucrados aquí, 28.6 millones de libras (13 millones de kilogramos) durante un período de años, representaría una reserva absolutamente masiva.

"Parece irrazonable, y me hace preguntarme acerca de las reservas no estándar", dijo.

El candidato más probable para tales reservas serían las formaciones de hielo natural. El hielo del mundo se está derritiendo, y Ferry dijo que el hielo que se derrite puede liberar químicos atrapados en el aire. Pero parece poco probable, dijo, que haya hielo por ahí que logró atrapar solo al CFC-11 y no a otros CFC.

Eso deja la extraña posibilidad de que alguien esté fabricando y usando CFC-11 de forma activa, dijo Ferry. Y esa fábrica de CFC sería difícil de localizar. Dada una muestra lo suficientemente grande, dijo, los químicos podrían analizar el CFC en busca de firmas que indiquen su origen. Pero con la sustancia suelta y mezclada en la atmósfera, solo la tarea de recolección sería increíblemente difícil, dijo.

"Dicho esto, la química analítica detrás de esto es fantástica, y las personas que han trabajado en esto durante décadas: tengo mucha fe en estos tipos. Si es posible encontrar el material, lo encontraremos". Ferry dijo.

Por el momento, sin embargo, la situación es profundamente misteriosa.

"¿Por qué alguien establecería una fábrica para hacer esto solo cuando sabemos que las consecuencias son negativas? Parece una locura", dijo Ferry.

Publicado originalmente en Ciencia viva.


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