Luego Hubo 5: Dentro De La Carrera Para Salvar El Rinoceronte Blanco Del Norte

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Los investigadores están compitiendo contra el tiempo para salvar al rinoceronte blanco del norte. Solo cinco de las subespecies sobreviven, incluyendo solo un macho.

Durante décadas, los humanos han sacrificado rinocerontes de África, impulsados ​​por la demanda del mercado de la medicina oriental de sus cuernos. En una reserva en Kenia, el resultado final de esta aniquilación vive en su vejez bajo guardia armada, con su cuerno acoplado para hacerlo menos valioso para los cazadores furtivos. Tal es la vida de Sudán, el último rinoceronte blanco del norte masculino en la Tierra.

Ahora, los investigadores de Ol Pejeta Conservancy, el hogar de Sudán y otros lugares se apresuran a salvar esta subespecie, de la cual solo quedan cinco individuos. Un embarazo natural es imposible en este punto, según los expertos, que en su lugar han recurrido a la tecnología de reproducción asistida. Y aunque Sudán es el único rinoceronte blanco del norte masculino que queda con vida, el verdadero desafío técnico será la recolección de suficientes huevos de las cuatro hembras restantes para lograr un bebé rinoceronte viable.

"Es una especie de carrera contra el tiempo", dijo Richard Vigne, CEO de Ol Pejeta. "Esas hembras restantes podrían morir todas mañana. Una vez que se hayan ido, la fuente de los huevos desaparecerá". [En fotos: Los últimos 5 rinocerontes blancos del norte]

Rinocerontes en fuga

El rinoceronte blanco del norte (Ceratotherium simum cottoni) no desapareció de la noche a la mañana. La subespecie tuvo la desgracia de existir en áreas desgarradas por el conflicto, la pobreza y la guerra: Uganda, Sudán, la República Centroafricana, la República Democrática del Congo y Chad. Aunque había al menos 2.000 rinocerontes blancos del norte vagando por este hábitat en la década de 1960, de acuerdo con la conservación de Ol Pejeta, la caza furtiva humana superó su número a pocas docenas en el Parque Nacional de Garamba en la República Democrática del Congo para la década de 2000.

En 2005, cuatro blancos del norte todavía vagaban por Garamba, pero no se han visto desde 2007, y la subespecie ahora se supone que está extinta en la naturaleza.

Los conservacionistas han estado sonando la alarma sobre los rinocerontes blancos del norte durante décadas, pero los esfuerzos para salvar a la subespecie se han vuelto urgentes, particularmente cuando los rinocerontes ancianos que todavía están en cautiverio comienzan a morir. En octubre de 2014, Ol Pejeta perdió a Suni, un hombre de 34 años. Pocos meses después, en diciembre, el segundo al último rinoceronte blanco del norte en la Tierra, Angalifu, murió en el zoológico de San Diego.

Y luego fueron cinco

Ahora, solo quedan cinco rinocerontes blancos del norte, y las posibilidades de que alguno de ellos se reproduzca de forma natural son mínimas. Sudán cumplirá 42 años este año, y apenas puede montar una hembra, dijo Vigne. Su calidad de semen también es pobre, probablemente debido a su edad.

Además, las dos hembras de Ol Pejeta, Najin y Fatu, son incapaces de tener un embarazo. Najin es vieja y tiene problemas con sus piernas que le impiden soportar el peso de un hombre que la monta, y probablemente le sea imposible llevar el peso adicional de un embarazo de rinoceronte de 16 meses de duración. Fatu tiene una condición uterina que hace que su reproducción sea poco probable, dijo Vigne.

Najin y Fatu son dos de las cuatro rinocerontes blancas del norte que quedan.

Najin y Fatu son dos de las cuatro rinocerontes blancas del norte que quedan.

Crédito: Erico Hiller

Nola, la única hembra de rinoceronte blanco del norte que queda en el zoológico de San Diego, es al menos tan antigua como Sudán, mucho más allá de la edad reproductiva. El quinto y último rinoceronte blanco del norte que queda es Nabire, una mujer de 31 años del zoológico Dvur Kralove en la República Checa, y tiene quistes uterinos.

Rhino IVF

Ahora que los intentos de reproducción natural han fallado, los veterinarios y conservacionistas están recurriendo a la fertilización in vitro (FIV) para intentar salvar la subespecie. En la FIV, los huevos se extraen de una hembra y se fertilizan con esperma extraído de un macho en un cultivo de laboratorio. Después de unos días de desarrollo, el embrión resultante se reimplantó en el útero para crecer.

Esto puede parecer simple en un mundo donde los bebés humanos nacen a través de la FIV todos los días, pero nadie ha realizado con éxito el procedimiento en un rinoceronte. [5 mitos sobre los tratamientos de fertilidad]

"Cada especie requiere diferentes condiciones de cultivo, y eso se debe a que las condiciones reales en el útero en el animal son diferentes", dijo Barbara Durrant, directora de fisiología reproductiva del Instituto del Zoológico de San Diego para la Investigación de la Conservación.

Así que primero, los investigadores deben desarrollar un procedimiento de rinitis por FIV. Están comenzando con un plano desarrollado para los caballos, dijo Durrant a WordsSideKick.com, que son parientes cercanos de los rinocerontes. Desafortunadamente, dijo Durrant, la FIV ha demostrado ser difícil en los caballos.

Y los rinocerontes tienen sus propios retos. Sus tractos reproductivos son grandes y de difícil acceso. Al igual que los humanos, ovulan solo cada 30 días aproximadamente, lo que significa que hay pocos huevos maduros para cosechar. Los investigadores pueden recolectar óvulos inmaduros directamente de los ovarios, pero primero, tienen que aprender cómo madurar fuera del cuerpo, dijo Durrant.

A continuación, estos huevos deben ser fertilizados. Para salvar el precioso y limitado esperma de rinoceronte blanco del norte, Durrant y sus colegas en San Diego están trabajando en una técnica llamada inyección intracitoplasmática de esperma. Con este método, los investigadores seleccionan una única célula de esperma y la inyectan directamente en un óvulo, en lugar de bañar un óvulo en el esperma. Los investigadores de Ol Pejeta y el zoológico Dvur Kralove están trabajando de manera similar para recolectar huevos de sus blancos del norte y para desarrollar procedimientos de FIV.Los encargados de los tres continentes donde residen los rinocerontes trabajan estrechamente en estos esfuerzos, dijo Jan Stejskal, director de comunicación y proyectos internacionales en Zoo Dvur Kralove. (Ol Pejeta tiene una campaña de crowdsourcing para la protección de sus rinocerontes).

Debido a que quedan muy pocos blancos del norte, toda la experimentación de FIV se está realizando en una subespecie estrechamente relacionada, el rinoceronte blanco del sur. En última instancia, si los investigadores pueden crear rinocerontes blancos del norte viables, los blancos del sur actuarán como sustitutos para llevar a término los embriones. Las posibilidades de un embarazo exitoso, incluso un embarazo asistido, en una de las mujeres blancas del norte que quedan son demasiado pequeñas.

Planes alternativos

Hasta ahora, dijo Durrant, aún quedan grandes desafíos para la FIV con rinoceronte.

"Se ha hecho una vez, en realidad, tal vez dos veces, sin desarrollo de embriones más allá de la etapa de dos células", dijo.

Así que los investigadores están cubriendo sus apuestas. En San Diego, Durrant y su equipo están explorando tecnologías genéticas avanzadas: han recolectado células de rinoceronte normales y las han convertido en células madre, que son células capaces de convertirse en cualquier tipo de célula del cuerpo, incluidos el esperma y el óvulo.

Los investigadores tienen células almacenadas de 12 blancos diferentes del norte, dijo Durrant. Si pueden obtener huevos y esperma viables de estas células, no dependerán de los blancos del norte que viven, o de los huevos y esperma almacenados de los pocos animales que quedan.

"Podríamos tener una fuente de huevos que podríamos producir en el laboratorio", dijo Durrant.

Los peores escenarios

Si todo lo demás falla, la carrera por salvar al rinoceronte blanco del norte puede terminar salvando algunos de sus genes. Los investigadores podrían inseminar artificialmente a los rinocerontes blancos del sur con esperma de rinoceronte blanco congelado del norte, creando terneros cruzados, dijo Vigne.

"Ahora, eso no es lo ideal", dijo. "Pero lo que haría, suponiendo que el ternero sea viable como animal y reproductivamente viable, es guardar algunos de los rasgos genéticos que están actualmente presentes en los rinocerontes blancos del norte puro, y que serían necesarios en el futuro para reintroducir a los rinocerontes blancos en África central."

En otras palabras, la especie desaparecería, pero algunas de las adaptaciones que le permitieron sobrevivir en su hábitat seguirían viviendo. Esta diversidad genética podría ser crucial para los rinocerontes en su conjunto, ya que el blanco del norte no es la única especie al borde. Hay menos de 5,000 rinocerontes negros (Diceros bicornis) izquierda. En Indonesia, hay apenas 35 rinocerontes de Java (Rhinoceros sondaicus) izquierda, y apenas más rinocerontes de Sumatra (Dicerorhinus sumatrensis). [Ver fotos de las 5 especies de Rhino]

"Lo que le sucedió al rinoceronte blanco en realidad podría suceder con la misma facilidad a otras especies de rinoceronte en todo el mundo", dijo Vigne. Cualquier técnica de FIV desarrollada para salvar el blanco del norte podría ser reunida para salvar otras especies, agregó.

La pregunta, por supuesto, es si alguna de estas técnicas de FIV tendrá éxito, y cuándo. En circunstancias ideales, sin obstáculos sorprendentes, podría ser posible tener un embarazo viable en cinco años, dijo Durrant. Algunos de los rinocerontes blancos supervivientes de hoy pueden vivir lo suficiente como para ver a la próxima generación.

Pero cinco años es una estimación optimista.

"Creo que tendremos éxito en salvar la especie", dijo Vigne. "Pero podría significar que los últimos animales que quedan en el planeta mueren primero".

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