Más Alto, Más Gordo, Más Viejo: Cómo Han Cambiado Los Humanos En 100 Años

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Los humanos son cada vez más altos; también son más gordos que nunca y viven más tiempo que en cualquier otro momento de la historia. Y todos estos cambios han ocurrido en los últimos 100 años, dicen los científicos.

Los humanos son cada vez más altos; también son más gordos que nunca y viven más tiempo que en cualquier otro momento de la historia. Y todos estos cambios han ocurrido en los últimos 100 años, dicen los científicos.

Entonces, ¿está en juego la evolución a través de la selección natural? No en el sentido de los cambios genéticos reales, ya que un siglo no es tiempo suficiente para que ocurran tales cambios, según los investigadores.

La mayoría de las transformaciones que ocurren dentro de un período de tiempo tan corto "son simplemente las respuestas del desarrollo de los organismos a las condiciones cambiadas", como las diferencias en nutrición, distribución de alimentos, cuidado de la salud y prácticas de higiene, dijo Stephen Stearns, profesor de ecología y medicina evolutiva. Biología en la Universidad de Yale. [10 cosas que hacen que los humanos sean especiales]

Pero el origen de estos cambios puede ser mucho más profundo y complejo que eso, dijo Stearns, señalando un estudio que encuentra que los soldados británicos se han disparado en el siglo pasado.

"La evolución ha dado forma al programa de desarrollo que puede responder con flexibilidad a los cambios en el entorno", dijo Stearns. "Entonces, cuando miras ese cambio, los reclutas del ejército británico pasaron por un período de más de 100 años, que fue moldeado por el pasado evolutivo".

Y aunque puede parecer que la selección natural no afecta a los humanos como lo hizo hace miles de años, tales mecanismos evolutivos todavía desempeñan un papel en la formación de los humanos como una especie, dijo Stearns.

"Un gran punto de partida de todos los estudios actuales sobre la evolución humana es que la cultura, particularmente en forma de medicina, pero también en forma de urbanización y apoyo tecnológico, aire limpio y agua limpia, está cambiando las presiones de selección en los seres humanos". Stearns le dijo a WordsSideKick.com.

"Cuando observan lo que sucede cuando los talibanes niegan la vacunación contra la poliomielitis en Pakistán, eso en realidad está ejerciendo una presión de selección diferente en Pakistán de la que tenemos en la ciudad de Nueva York", dijo.

He aquí un vistazo a algunos de los principales cambios que se han producido en los humanos en el último siglo.

(Algunas) personas han crecido

Un estudio británico reciente, publicado por el Instituto para el Estudio del Trabajo (IZA) en Bonn, Alemania, mostró que los hombres jóvenes en el Reino Unido han crecido en 4 pulgadas (10 centímetros) desde principios del siglo XX.

En el estudio de los reclutas británicos, la altura promedio de los hombres británicos, que tenían una edad promedio de 20 años, era de aproximadamente 5 pies y 6 pulgadas (168 centímetros) a principios de siglo, mientras que ahora están en promedio a unos 5 pies 10 pulgadas (178 cm). El aumento puede atribuirse, probablemente, a la mejora de la nutrición, los servicios de salud y la higiene, dijeron los investigadores de la Universidad de Essex en Colchester.

En otros países desarrollados, las personas también han crecido más altas, alcanzando la mayor altura promedio actual del mundo de 6 pies 1 pulgada (1,85 metros) en los Países Bajos. Curiosamente, los estadounidenses fueron las personas más altas del mundo en la Segunda Guerra Mundial, midieron 5.8 pies (1.77 metros), pero a fines del siglo XX se quedaron atrás y la altura promedio de los Estados Unidos se ha estancado, según un estudio de John M. Komlos, actualmente profesor visitante de economía en la Universidad de Duke. [¿Por qué los humanos crecieron 4 pulgadas en 100 años?]

E incluso en algunos de los países donde la altura promedio ha aumentado, el aumento no ha sido uniforme. Por ejemplo, la gente de la antigua Alemania del Este todavía se está poniendo al día con los antiguos alemanes occidentales después de años de gobierno comunista, dijo Barry Bogin, profesor de antropología biológica en la Universidad de Loughborough en el Reino Unido. Y en algunos países no occidentales que han estado plagados de guerras, enfermedades y otros problemas graves, la altura promedio ha disminuido en un momento u otro. Por ejemplo, hubo una disminución en la estatura media entre los negros en Sudáfrica entre finales del siglo XIX y 1970, escribió Bogin en uno de sus estudios, publicado en la serie de talleres del Nestle Nutrition Institute en 2013. Explicó que la disminución probablemente se relacionó con el empeoramiento de las condiciones socioeconómicas antes y durante el apartheid.

"Le muestra el poder y los efectos de generación tras generación de algo malo que le sucedió a su madre, se transmite a usted y a sus hijos, y se necesitan aproximadamente cinco generaciones para superar solo una generación de inanición o enfermedad epidémica, o Algo así ", dijo Bogin a WordsSideKick.com.

Desafortunadamente para esas personas, la altura parece mejorar la calidad de vida de los humanos y las posibilidades de supervivencia. Por ejemplo, en los Estados Unidos, las personas más altas ganan más dinero en promedio, ya que son percibidas como "más inteligentes y poderosas", según un estudio de este tipo publicado en 2009 en el Registro Económico.

Todo el mundo esta engordando

Desde la década de 1970, Bogin ha estado estudiando los patrones de crecimiento de los niños mayas y sus familias que viven en Guatemala, México y los Estados Unidos. Cuando los mayas se mudan a los Estados Unidos, sus hijos nacidos aquí son 4.5 pulgadas (11.4 centímetros) más altos que los hermanos nacidos en México o Guatemala. Esto se debe a la accesibilidad de alimentos más nutritivos en los Estados Unidos, por ejemplo, a través de programas de almuerzo en las escuelas, así como a una mejor atención médica, anotó Bogin. Los niños mayas también están menos expuestos a las enfermedades infecciosas, que son menos comunes en los Estados Unidos que en los países de origen de los padres.[7 enfermedades infecciosas devastadoras explicadas]

Pero este aumento de altura viene con un alto precio.

"No solo estos niños mayas comienzan a parecerse más a los estadounidenses en altura, sino que incluso se vuelven super-americanizados en su peso al sobrepeso", dijo Bogin a WordsSideKick.com.

"La gente se está volviendo más gorda en todo el mundo", dijo. (En 2013, el 29 por ciento de la población mundial se consideraba con sobrepeso u obesidad, según un estudio publicado el 29 de mayo en la revista The Lancet).

Exactamente por qué los humanos se están volviendo más gordos es actualmente una cuestión de acalorado debate científico. Algunos investigadores señalan el argumento tradicional de comer demasiado y hacer poco ejercicio como culpables, mientras que otros ofrecen explicaciones alternativas, incluido el papel de la genética y los virus que se han relacionado con la obesidad. El tema del peso excesivo y la obesidad se complica aún más, ya que muchos estudios han relacionado la grasa con la pobreza, lo que va en contra de una asociación popular de obesidad y riqueza.

Curiosamente, los niños mayas en Indiantown, Florida, en quienes Bogin enfocó sus estudios, tenían las tasas más altas de sobrepeso y obesidad de todos los grupos étnicos y raciales de la zona, incluidos los estadounidenses de origen mexicano, afroamericanos, haitianos y europeos de origen europeo.. Esto puede tener algo que ver con la epigenética o cambios hereditarios que activan y desactivan los genes, pero que no son causados ​​por cambios en la secuencia del ADN. Por ejemplo, el ambiente puede haber causado cambios epigenéticos en algunos grupos étnicos que afectan la forma en que el cuerpo almacena la energía excesiva de los alimentos, dijo Bogin.

"Puede haber una expectativa de que, como su madre sufrió y su abuela sufrió, de alguna manera este sufrimiento se transmite a la generación actual de niños, y ellos esperan que habrá malos momentos y que no habrá suficientes. La comida ", dijo. "Entonces, cuando hay buenos momentos, come tanto como puedas, y el cuerpo debería almacenar preferentemente la energía extra como grasa".

Este mecanismo de almacenamiento de grasa impulsado por un historial de malnutrición o inanición puede estar ocurriendo en otras poblaciones pobres del mundo que tienen sobrepeso y obesidad, dijo.

Pubertad temprana

En muchos países, los niños maduran más temprano en estos días. La edad de la menarquia en los Estados Unidos disminuyó alrededor de 0,3 años por década desde mediados de la década de 1800 (cuando las niñas tuvieron su primer período menstrual, en promedio, a los 17 años) hasta la década de 1960, según un estudio realizado en 2003 en la revista Endocrine Reviews, lo que también sugiere una mejor nutrición, salud y condiciones económicas a menudo juegan un papel en la reducción de la edad de la menarquia. Hoy en día, la edad promedio de la menarquia en las niñas de EE. UU. Es de 12.8 a 12.9 años, según Bogin. El inicio de la pubertad, sin embargo, se define como el momento en que los senos de una niña comienzan a desarrollarse. En los Estados Unidos, es de 9.7 años para las niñas blancas, 8.8 años para las niñas negras, 9.3 años para las niñas hispanas y 9.7 años para las niñas asiáticas.

Los estudios también han señalado un vínculo entre la obesidad y la pubertad temprana, ya que las niñas con índices de masa corporal (IMC) más altos generalmente tienen más probabilidades de alcanzar la pubertad a edades más tempranas.

"La influencia del IMC en la edad de la pubertad es ahora mayor que el impacto de la raza y el origen étnico", dijo el Dr. Frank Biro, profesor de pediatría en el Hospital Infantil de Cincinnati en Ohio, a WordsSideKick.com en una entrevista de 2013.

Y una pubertad más temprana puede tener consecuencias de salud a largo plazo, dijo Biro. Por ejemplo, los estudios han sugerido que las niñas que maduran antes son más propensas que las que maduran más tarde a desarrollar hipertensión arterial y diabetes tipo 2 más adelante en la vida.

También hay consecuencias sociales de la pubertad anterior; En algunas culturas, cuando una niña es biológicamente madura, también es considerada lo suficientemente madura para el matrimonio, anotó Bogin. Esto puede significar que no podrá continuar su educación o tener una carrera una vez que se case.

Por lo tanto, cuanto más tarde una niña tenga su primer período, mejor será para sus perspectivas educativas y de vida en general. De hecho, un estudio de Harvard publicado en 2008 en el Journal of Political Economy mostró que, en las zonas rurales de Bangladesh, donde el 70 por ciento de los matrimonios se producen dentro de los dos años de la menarquia, cada año que el matrimonio se retrasa corresponde a un año escolar adicional de 0.22 y un 5.6 por ciento. mayor alfabetización.

La longevidad y sus consecuencias agridulces.

Los seres humanos viven ahora más tiempo que nunca, con una esperanza de vida promedio en todo el mundo que se disparó desde alrededor de 30 años aproximadamente durante el siglo XX a aproximadamente 70 años en 2012, según la Organización Mundial de la Salud. La OMS predice que la esperanza de vida global de las mujeres nacidas en 2030 en lugares como los Estados Unidos se elevará a 85 años. El aumento en la esperanza de vida podría estar vinculado a avances significativos en medicina, mejor saneamiento y acceso a agua limpia, según Bogin.

Aunque todos estos factores también han reducido en gran medida las tasas de mortalidad por enfermedades infecciosas, las muertes por enfermedades degenerativas como el Alzheimer, las enfermedades cardíacas y el cáncer han aumentado, dijo Stearns. En otras palabras, las personas viven más tiempo y mueren de diferentes enfermedades que en el pasado.

"Un bebé estadounidense nacido en el año 2000 puede esperar vivir 77 años y lo más probable es que muera de enfermedad cardiovascular o cáncer", dijo Bogin. [Las 10 principales causas de muerte]

Como suele ocurrir con las ventajas biológicas que los humanos obtienen a veces, la vejez también conlleva concesiones.

"A medida que más de nosotros vivimos más tiempo, más y más de nosotros estamos encontrando una muerte que es prolongada e indigna", dijo Stearns. "Así que hay costos para todo este maravilloso avance".

Las enfermedades autoinmunes como la esclerosis múltiple y la diabetes tipo I también se han vuelto más comunes, según Stearns. Algunos científicos piensan que el aumento de estas enfermedades está relacionado con una mejor higiene, el mismo factor que ha permitido a las personas eliminar muchas enfermedades infecciosas, dijo Joel Weinstock, jefe de gastroenterología del Centro Médico de la Universidad de Tufts en Massachusetts. Cuando el cuerpo no está expuesto a ninguno, o muy pocos, gérmenes, el sistema inmunológico puede reaccionar de forma exagerada incluso a los insectos benignos, según el pensamiento.

"Nuestra teoría es que cuando nos mudamos a este entorno de súper higiene, que solo ocurrió en los últimos 50 a 100 años, esto llevó a una desregulación inmune", dijo Weinstock a WordsSideKick.com en una entrevista de 2009. "No estamos diciendo que el saneamiento no es algo bueno, no queremos que la gente corra a las orillas del río y se contamine indiscriminadamente. Pero tal vez queremos entender mejor qué factores de la higiene son saludables y cuáles son probablemente perjudiciales, para establecer un nuevo equilibrio y, con suerte, tener lo mejor de ambos mundos ".

¿Qué sigue para la especie humana?

Es difícil decir lo que está reservado para los humanos, ya que la tecnología está cambiando el mundo tan rápidamente.

"Existe el temor de que una camarilla esotérica de científicos en batas blancas se haga cargo del futuro de la evolución con la ingeniería genética", dijo Stearns. "Ya sea que lo queramos o no, ya hemos cambiado nuestro curso futuro de evolución, y no lo está haciendo un pequeño grupo de personas que están pensando con cuidado y planificando, se está haciendo como un subproducto de miles de decisiones diarias que Se implementan con tecnología y cultura ".

"Y realmente no sabemos a dónde va eso", dijo, y agregó que "una vez que acepta que la cultura [incluida la medicina, la tecnología, los medios y el transporte] se ha convertido en una fuerza impulsora muy importante en la evolución humana, es decir: No sabemos cómo predecir la cultura ".

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