Barrido 'Gran Cañón' Descubierto Debajo Del Hielo Antártico

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Una grieta masiva que los científicos están comparando con el gran cañón se ha descubierto escondida debajo de la capa de hielo de la antártida, un hallazgo dramático que tiene implicaciones para la pérdida de hielo y el aumento del nivel del mar.

Se descubrió un dramático corte en la superficie de la Tierra que podría rivalizar con la majestuosidad del Gran Cañón secretado bajo la vasta capa de hielo sin rasgos distintivos de la Antártida.

Apodado el Ferrigno Rift por el glaciar que lo llena, las empinadas paredes del abismo se hunden casi 1,5 kilómetros hacia abajo en su punto más profundo. Tiene aproximadamente 6 millas (10 km) de ancho y al menos 62 millas (100 km) de largo, posiblemente mucho más si se extiende hacia el mar.

La grieta se descubrió durante un extenuante viaje de 1.500 millas (2.400 km) que, a excepción de algunas comodidades modernas, se remonta a los días de la exploración antártica temprana. Y fue una sorpresa total, según el hombre que sintió por primera vez que algo increíble estaba literalmente debajo de los pies, escondido por más de media milla (1 km) de hielo.

Bingham, a la izquierda, y Griffiths en su tienda, viviendo de la misma manera en que lo hacían los primeros exploradores, excepto algunas comodidades modernas.

Bingham, a la izquierda, y Griffiths en su tienda, viviendo de la misma manera en que lo hacían los primeros exploradores, excepto algunas comodidades modernas.

Crédito: R.G. Bingham

Exploración de la vieja escuela

Robert Bingham, un glaciólogo de la Universidad de Aberdeen, junto con el asistente de campo Chris Griffiths, se había embarcado en un viaje de nueve semanas durante la temporada de campo 2009-2010 para estudiar el glaciar Ferrigno, una región que los humanos habían visitado solo una vez, 50 años más temprano. Durante la última década, los satélites han revelado que el glaciar es el lugar de la pérdida de hielo más dramática en su vecindario de la Antártida Occidental, una franja costera al oeste de la Península Antártica, el estrecho dedo de tierra que apunta hacia América del Sur.

El equipo de dos hombres se embarcó en motos de nieve, arrastrando equipos de radar detrás de ellos para medir la topografía de la roca debajo del hielo azotado por el viento, en una región notoria por el clima atroz. Preparado para un trabajo de campo arduo, pero sin incidentes, la sorpresa llegó de inmediato. [Imágenes: desierto helado de la Antártida]

"Literalmente, fue uno de los primeros días en que manejamos a través del arroyo de hielo, haciendo lo que pensamos que era una encuesta bastante estándar, que vi que la capa de hielo estaba cayendo", dijo Bingham.

Un día típico en el glaciar Ferrigno. El tiempo podrido era la norma.

Un día típico en el glaciar Ferrigno. El tiempo podrido era la norma.

Crédito: R.G. Bingham

La caída fue tan repentina y tan profunda que Bingham avanzó y retrocedió dos o tres veces más por el área para verificar los datos y vio el mismo patrón. "Tenemos la sensación de que allí había algo realmente emocionante", dijo a OurAmazingPlanet. "Fue una de las misiones científicas más emocionantes que he tenido".

Implicaciones resbaladizas

Bingham comparó el abismo oculto con el Gran Cañón en escala, pero dijo que las fuerzas tectónicas de las grietas continentales, en contraste con la erosión, crearon la Falla Ferrigno, rompiendo las paredes de la fisura probablemente hace decenas de millones de años, cuando la Antártida estaba libre de hielo.

La emoción que rodea el descubrimiento tiene implicaciones más profundas que el mero factor de encontrar un rasgo tan masivo. La "existencia profunda de Ferrigno Rift afecta profundamente la pérdida de hielo", escribieron Bingham y los coautores del British Antarctic Survey en un artículo publicado hoy en Nature (25 de julio).

"La geología y la topografía bajo el hielo controlan cómo fluye el hielo", dijo Robin Bell, geofísico y profesor del Observatorio de la Tierra Lamont-Doherty de la Universidad de Columbia, que no estuvo asociado con la investigación. "El hielo fluirá más rápido sobre los sedimentos, como los que se encuentran en las grietas", dijo Bell, un veterano investigador antártico, que durante mucho tiempo ha estudiado otra característica geológica espectacular, pero invisible, las montañas de Gamburtsev escondidas en la Antártida oriental.

En un día claro raro, una moto de nieve se atasca en nieve blanda.

En un día claro raro, una moto de nieve se atasca en nieve blanda.

Crédito: R.G. Bingham

Además, según escriben los autores del estudio, la grieta está proporcionando un canal para que el agua del océano se arrastre hacia el interior de la capa de hielo de la Antártida Occidental, que roe el glaciar Ferrigno desde abajo.

Juntos, estos dos factores podrían estar acelerando la marcha del glaciar hacia el mar, y los efectos generales podrían tener implicaciones para la estabilidad de la capa de hielo de la Antártida Occidental, que es responsable del 10 por ciento del aumento global del nivel del mar que está ocurriendo actualmente.

Los científicos apenas están empezando a comprender la miríada de mecanismos que controlan la fusión aparentemente dramática observada en las regiones de la Antártida Occidental y cómo el cambio climático está afectando a todas las partes en movimiento.

"Con algo como la capa de hielo de la Antártida, algunos de estos procesos llevan siglos, y la cantidad de tiempo que hemos podido observar los cambios es de un máximo de 20 años", dijo Bingham. "Es una cantidad muy pequeña de tiempo".

"Necesitamos reunir más datos", dijo.

Llegar a Andrea Mustain en [email protected], o seguirla en Twitter @AndreaMustain. Siga OurAmazingPlanet en Twitter @OAPlanet. También estamos en Facebook & Google+.


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