Sobreviviendo Al Sexo Con Viudas Negras

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Las investigaciones indican que las arañas viudas negras macho prefieren hembras bien nutridas.

(ISNS) - Los científicos han descubierto que las arañas viudas negras macho, famosas por terminar como la cena posterior al coito de sus compañeros, no son tan despistadas como se podría pensar. En una serie de experimentos cuidadosos, un equipo de investigadores de la Arizona State University West en Glendale ha encontrado evidencia de que los hombres viudos negros hacen todo lo posible para evitar ser comidos al elegir compañeros que se han alimentado recientemente.

El trabajo también detalla algo muy raro en el reino animal: una lucha por el poder sexual en la que los machos tienen la ventaja.

"La mayoría de las veces las personas se enfocan en las mujeres" cuando se trata del poder de seleccionar parejas, dijo la investigadora de arañas Eileen Hebets en la Universidad de Nebraska en Lincoln. Ese poder es crítico para la adaptación y la evolución, y en última instancia da forma a la especie. "Es mucho menos común pensar en los hombres como una fuente potencial de selección", dijo.

Solo en situaciones extremas, donde el apareamiento conlleva el riesgo de muerte, por ejemplo, la selección masculina aparece y puede estudiarse.

En el caso de la viuda negra norteamericana, Latrodectus hesperus, los experimentos de Arizona revelan que las viudas negras masculinas pueden detectar señales químicas reveladoras en las redes de las hembras. Pueden oler qué hembras están bien alimentadas y cuáles tienen hambre, lo que conduce a una elección simple: ¿Cuál es menos probable que las coma? Esta capacidad para detectar hembras bien alimentadas también tiene otra ventaja: al elegir hembras gordas, los machos también están eligiendo parejas que probablemente produzcan grandes cantidades de huevos.

"Es un doble golpe", dijo Chad Johnson, el investigador principal del estudio, que fue publicado en la edición de agosto de la revista Animal Behavior.

En la mayoría de las especies animales, las hembras dictan el curso de la reproducción, dijo Johnson. Trabajan duro para producir y salvaguardar unos pocos óvulos, mientras que los machos generan gran cantidad de espermatozoides a bajo costo personal. Esa diferencia en la "inversión" generalmente lleva a los hombres a ser promiscuos, mientras que las mujeres son exigentes. Pero en especies como la viuda negra, el peligro de apareamiento es tan grande para los machos que tienen que ser los elegidos.

Para comprobar esta idea, el equipo de Arizona sometió a sus viudas negras criadas en el laboratorio a través de cuatro experimentos. Primero, probaron si los hombres tenían más probabilidades de participar en el comportamiento de cortejo en las redes de mujeres bien alimentadas más que en las redes de mujeres hambrientas, incluso en ausencia de las propias mujeres. Las arañas de laboratorio hicieron exactamente eso.

En su segundo experimento, los investigadores volvieron a poner a las hembras en la mezcla. Una vez más, los machos preferían mucho a las hembras regordetas.

Luego, el equipo sacó un switcheroo confuso sobre los machos poniendo hembras bien alimentadas en las redes de hembras hambrientas y hembras hambrientas en las telas de hembras bien alimentadas. En su mayor parte, el comportamiento de los machos reflejó esta confusión al no mostrar una preferencia significativa por las hembras bien alimentadas que se colocaron en las redes incorrectas.

Finalmente, los investigadores enrollaron en redes de palos de hembras que estaban bien alimentadas o hambrientas y las presentaron a los machos para averiguar si era una diferencia química o estructural en la red que estaba en auge en los machos. Una vez más, los machos prefirieron las redes de hembras bien alimentadas, apoyando la idea de que la pista es un químico desconocido en las telas que los machos pueden oler.

"No es en absoluto cómplice de su propia desaparición", dijo Johnson sobre los hombres viudos negros. "Está haciendo lo mejor de una mala situación".

Sin embargo, a pesar de sus esfuerzos, las viudas negras varones con frecuencia no sobreviven al apareamiento. Aunque las tasas de supervivencia no fueron el foco de este estudio, en algunas otras especies de viudas el riesgo de ser comido es mucho mayor.

"Hay casi un continuo con arañas de diferentes grados de riesgo", dijo Hebets. Esto es exactamente lo que los hace tan fascinantes de estudiar, agregó.

Incluso hay algunas especies donde los machos pueden comerse antes del apareamiento. "Eso es obviamente un espectáculo aún más extremo", dijo Johnson.

Inside Science News Service Es apoyado por el Instituto Americano de Física.


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