La Sorprendente Amenaza Del Volcán Despertado De México

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El volcán popocatépetl de méxico cobró vida recientemente, recordando los escenarios de pesadilla de los flujos de lodo, un peligro de volcán insidioso del que muchos no están al tanto.

El segundo volcán más alto de América del Norte cobró vida recientemente, poniendo a las autoridades al límite. Las grandes erupciones del volcán Popocatépetl de México son "pocas y distantes", como dice un geólogo. Sin embargo, incluso sin ningún tipo de fuegos artificiales, el "Popo" de 17,800 pies (5,425 metros) tiene el poder de causar estragos.

El geólogo Mike Sheridan, profesor emérito de la Universidad de Buffalo, dijo que Popo y, de hecho, muchos otros volcanes en todo el mundo albergan un medio de destrucción que muchas personas no pueden asociar con volcanes: flujos de lodo.

"Y ni siquiera requieren una erupción, por lo que son menos predecibles", dijo Sheridan a OurAmazingPlanet.

Popocatépetl se encuentra a unas 40 millas (70 kilómetros) al sureste de la Ciudad de México. La montaña volvió a despertar en diciembre de 1994 tras cinco décadas de silencio. Sin embargo, en los casi 20 años posteriores, el volcán rara vez ha exhibido el tipo de actividad vigorosa que comenzó la semana del 12 de abril.

Pequeños terremotos han sacudido la montaña, ha arrojado penachos de gas y cenizas, y múltiples explosiones han disparado rocas brillantes desde la cima. [Imágenes de Popocatépetl en acción.]

La montaña tiene el potencial de estallar magníficamente una vez cada 2,000 o 3,000 años. "Tiene grandes erupciones, pero son muy pocas y distantes", dijo Sheridan. "Pero han sido bastante grandes. Esa es la parte que da miedo".

Amenaza oculta

Los flujos de lodo, también llamados flujos de escombros y lahars (una palabra indonesia), ocurren cuando el agua se mezcla repentinamente con cenizas volcánicas cerca de la cima de un volcán. El agua puede provenir de una multitud de fuentes: una erupción explosiva que derrite un glaciar en la cima de una montaña, un repentino diluvio de lluvia, con resultados igualmente devastadores.

Son un gran peligro continuo, dijo Ben Andrews, geólogo investigador del Programa de Vulcanismo Global del Smithsonian.

"Pensar en ellos como lodo es técnicamente preciso, pero conceptualmente es más como una pared de cemento que fluye", dijo a OurAmazingPlanet, "y destruye casi todo lo que encuentra a su paso".

A medida que un flujo se precipita por la ladera de una montaña, generalmente recoge grandes rocas y cualquier otra cosa que se interponga en su camino.

Sheridan y sus colegas planearon posibles escenarios para los flujos de escombros de Popo, nevado, la última vez que la montaña retumbó en su sueño, en 2000. Demostraron que los flujos podrían afectar los centros de población circundantes.

La actividad actual de Popocatépetl ha provocado unos pocos flujos de escombros pequeños, pero no es probable que produzca grandes, dijo Sheridan. Sin embargo, lo ha hecho en el pasado.

En una gran erupción hace unos 11,000 años, Popocatépetl produjo flujos de lodo que inundaron los valles circundantes, eliminando ciudades y pueblos, dijo Sheridan.

Tanto Sheridan como Andrews señalaron una erupción en 1985 del volcán Nevado del Ruiz en Colombia para ilustrar el peligroso peligro que representan los flujos de escombros.

Esta foto aérea del 9 de diciembre de 1985, casi un mes después del evento, muestra los devastadores flujos de escombros que se arrastraban desde el volcán Nevado del Ruiz en Colombia.

Esta fotografía aérea del 9 de diciembre de 1985, casi un mes después del evento, muestra los devastadores flujos de escombros que se arrastraban desde el volcán Nevado del Ruiz en Colombia.

Crédito: USGS Photo by R.J. Janda

"Esa erupción fue bastante pequeña", dijo Andrews. Sin embargo, derritió los glaciares en la cima de la montaña, produciendo una pared de escombros en movimiento que se derrumbó. La ciudad de Armero, a unas 45 millas (74 km) de Nevado del Ruiz, fue esencialmente borrada dos horas después de la erupción.

El caso horroroso de una niña llegó a simbolizar la tragedia. Omayra Sánchez, de trece años de edad, fue enterrada hasta el cuello y las manos en lodo. Durante tres días, los voluntarios lucharon por liberarla mientras el agua subía lentamente, pero Sánchez murió, retenido por los escombros que la rodeaban. En total, el flujo de lodo de 1985 mató a más de 23,000 personas.

Una salida

Tales tragedias son evitables. "Se pueden detectar flujos de lodo y puede haber una advertencia de hasta media hora de anticipación", dijo Sheridan.

"Definitivamente es un peligro evitable si hay una advertencia", dijo Andrews. "Estos flujos derribarán prácticamente todo lo que encuentren, pero están restringidos a valles. Y no se mueven a cientos de millas por hora, se mueven a decenas de millas por hora".

Si las advertencias llegan a tiempo y las personas se desplazan a terrenos elevados, pueden mantenerse a salvo. Los científicos dijeron que lo importante es mantener un sistema de advertencia preciso para que la gente los escuche.

"Para cuando lo veas venir hacia ti, probablemente sea demasiado tarde", dijo Andrews.

Llegar a Andrea Mustain en [email protected]. Síguela en Twitter @AndreaMustain. Siga OurAmazingPlanet para conocer las últimas noticias sobre ciencia y exploración de la Tierra en Twitter @OAPlanet y en Facebook.


Suplemento De Vídeo: Nace un nuevo volcán en MIchoacán - Naturaleza - En Punto con Denise Maerker.




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