La Sorprendente Historia De Los Caballos Salvajes De América

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Los caballos salvajes pueden ser considerados nativos.

Caballos, cebras y culos modernos pertenecen al género. Equus, el único género sobreviviente en una familia que alguna vez fue diversa, los équidos. Según los registros fósiles, el género parece haberse originado en América del Norte hace unos 4 millones de años y se extendió a Eurasia (presumiblemente al cruzar el puente terrestre de Bering) hace 2 a 3 millones de años. Después de esa emigración original, hubo migraciones adicionales hacia el oeste a Asia y las migraciones de regreso a América del Norte, así como varias extinciones de Equus Especies en América del Norte.

Los últimos caballos prehistóricos de Norteamérica se extinguieron hace entre 13,000 y 11,000 años, al final del Pleistoceno, pero para entonces Equus Se había extendido a Asia, Europa y África.

Los animales que por motivos paleontológicos podrían ser reconocidos como subespecies del caballo moderno se originaron en América del Norte entre 1 millón y 2 millones de años atrás. Cuando Linneo acuñó el nombre de la especie, E. caballusSin embargo, solo tenía en mente al animal domesticado. Su antepasado salvaje más cercano pudo haber sido el tarpan, a menudo clasificado como E. ferus; sin embargo, no hay evidencia de que el tarpan fuera una especie diferente. En cualquier caso, el caballo domesticado probablemente no surgió en un solo lugar y tiempo, sino que fue criado a partir de varias variedades silvestres por los pastores de Eurasia.

En los últimos años, la biología molecular ha proporcionado nuevas herramientas para resolver las relaciones entre especies y subespecies de équidos. Por ejemplo, según las tasas de mutación del ADN mitocondrial (ADNmt), Ann Forstén, del Instituto de Zoología de la Universidad de Helsinki, ha estimado que E. caballus se originó hace aproximadamente 1,7 millones de años en América del Norte. Más al punto es su análisis de E. lambei, el caballo Yukon, que fue el más reciente. Equus Especie en América del Norte antes de la desaparición del caballo del continente. Su examen de E. lambei mtDNA (conservado en el permafrost de Alaska) ha revelado que la especie es genéticamente equivalente a E. caballus. Esa conclusión ha sido respaldada por Michael Hofreiter, del Departamento de Genética Evolutiva del Instituto Max Planck en Leipzig, Alemania, quien descubrió que la variación estaba dentro de la de los caballos modernos.

Estos hallazgos recientes tienen una implicación inesperada. Es bien sabido que los caballos domesticados se introdujeron en América del Norte a partir de la conquista española, y que los caballos escapados se extendieron posteriormente por las Grandes Planicies americanas. Por lo general, los caballos salvajes que sobreviven hoy en día se designan como "salvajes" y se consideran como animales intrusivos y exóticos, a diferencia de los caballos nativos que se extinguieron al final del Pleistoceno. Pero como E. caballus, no son tan ajenos despues de todo. El hecho de que los caballos se domesticaron antes de reintroducirlos importa poco desde un punto de vista biológico. De hecho, la domesticación los modificó poco, como podemos ver por la rapidez con que los caballos vuelven a los antiguos patrones de comportamiento en la naturaleza.

Considera este paralelo. A todos los efectos, el caballo salvaje de Mongolia (E. przewalskiio E. caballus przewalskiidesapareció de su hábitat en Mongolia y el norte de China hace cien años. Sobrevivió solo en zoológicos y reservas. Eso no es domesticación en el sentido clásico, pero es cautiverio, con cuidadores que proveen alimentos y veterinarios que brindan atención médica. Luego, los animales excedentes se liberaron durante la década de 1990 y ahora repoblan una parte de su área de distribución nativa en Mongolia y China. ¿Son una especie nativa reintroducida o no? ¿Y cómo difiere su pretensión de endemismo de la de E. caballus en América del Norte, excepto por la longitud y el grado de cautiverio?

El caballo salvaje en los Estados Unidos generalmente es etiquetado como no nativo por la mayoría de las agencias federales y estatales que se ocupan del manejo de la vida silvestre, cuyo mandato legal generalmente es proteger a la vida silvestre nativa y evitar que las especies no nativas tengan efectos ecológicamente dañinos. Pero los dos elementos clave para definir a un animal como una especie nativa son dónde se originó y si coevolucionó o no con su hábitat. E. caballus Puede reclamar hacer ambas cosas en América del Norte. Por lo tanto, se puede argumentar que también debería gozar de protección como una forma de vida silvestre nativa.

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Jay F. Kirkpatrick, quien obtuvo un Ph.D. en fisiología reproductiva del Colegio de Medicina Veterinaria de la Universidad de Cornell, ha estudiado el control de la fertilidad de los caballos salvajes. Es el director del Centro de Ciencia y Conservación en ZooMontana, en Billings. Patricia M. Fazio, investigadora en el Centro de Ciencia y Conservación, obtuvo su Ph.D. en historia ambiental de la Universidad Texas A&M. Sus intereses incluyen la fisiología reproductiva, el monitoreo de las gamas de caballos salvajes y la evolución de los équidos.


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