Las Supersticiones Tienen Base Evolutiva

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Los investigadores están descubriendo que las supersticiones y la creencia en la suerte tienen una base evolutiva y pueden estar relacionadas con el aprendizaje.

(ISNS) - ¿Hasta dónde llegarás para evitar la mala suerte? ¿Evita caminar debajo de las escaleras, lleva amuletos de la suerte, o tal vez realiza rituales especiales antes de reuniones importantes o eventos deportivos?
Si haces cualquiera de esas cosas, mantén tu cabeza en alto y siéntete orgulloso, porque los investigadores están encontrando pruebas de que las supersticiones pueden no ser tan inútiles en absoluto. Al adoptar la creencia de que puedes, o no puedes, hacer algo para afectar un resultado deseado, estás entre el grupo de seres que aprenden. Por cierto, ese cuadro incluye palomas.
La superstición es una sorpresa evolutiva: no tiene sentido que los organismos crean que una acción específica influye en el futuro cuando no puede. Sin embargo, el comportamiento supersticioso puede ser reconocido en muchos animales, no solo en los humanos, y a menudo persiste ante la evidencia en su contra. Las supersticiones no son libres: los rituales y las evitaciones cuestan a un animal en términos de energía u oportunidades perdidas. La pregunta es: ¿cómo puede la selección natural crear, o simplemente permitir, semejante comportamiento inapropiado?
"Desde una perspectiva evolutiva, las supersticiones parecen poco adaptativas", dijo Kevin Abbott, biólogo de la Universidad de Carleton en Ottawa, Ontario y coautor con Thomas Sherratt de un estudio reciente publicado en Animal Behavior.
El estudio sugiere múltiples razones para que existan tales anomalías: tal vez la superstición sea adaptativa como placebo o para la vinculación social. O tal vez realmente sea maladaptativo ahora, pero es "el resultado de rasgos que se adaptaron en un entorno ancestral; algo así como muelas del juicio cognitivas", dijo Abbott.
La primera descripción del comportamiento supersticioso en animales provino del psicólogo B. F. Skinner en 1948. Puso palomas medio hambrientas en jaulas, ofreciéndoles unos segundos de acceso a bandejas de comida a intervalos regulares. Mientras los intervalos eran cortos, las aves comenzaron a ofrecer comportamientos, como girar en sentido contrario a las agujas del reloj, mecerse de lado a lado o sacudir la cabeza como si estuvieran levantando una barra. Ellos harían estos comportamientos "como si hubiera una relación causal entre [su] comportamiento y la presentación de los alimentos", escribió Skinner. Una vez que se establecieron los comportamientos, tendieron a persistir, incluso a medida que se alargaban los intervalos de tiempo entre la alimentación.
El trabajo de Skinner comparó el comportamiento de las palomas con las respuestas condicionadas; Los pájaros intentaban aprender a producir la comida por sí mismos. Que creían que sus acciones eran causales cuando no se hacían ver, bueno, estúpido.
En 1977, Peter R. Killeen escribió en Science que desafió la conclusión de que "los animales estaban tan mal como sugiere el análisis de Skinner". Killeen, entonces profesor de psicología en la Universidad Estatal de Arizona, dio a sus palomas oportunidades para detectar si un resultado se debía o no a sus acciones o simplemente al azar. Killeen descubrió que las aves podían discernir diferencias sutiles, incluso anotar, así como los humanos a los que se les pedía que hicieran las mismas discriminaciones. Las aves podían juzgar la causa y el efecto, al menos cuando tenían toda la información que necesitaban.
Hoy, Killeen concluye que los datos insuficientes o las "creencias previas" podrían guiar a las aves a conclusiones erróneas.
En los modelos descritos en 2009, Foster y Kokko compararon la superstición con una buena apuesta. Un ratón que oye un susurro en la hierba apuesta que es un gato y se zambulle bajo tierra. El hecho de que el ratón también se sumerja bajo el ruido de una rama de árbol arrastrada por el viento no es estúpido, pero es más probable que refleje esa falta de datos: el ratón no puede saber si el ruido es un gato en la hierba o el viento en los árboles..
El trabajo de Abbott y Sherratt va un paso más allá, diseñando la elección y la experiencia en su modelo. Lo basan en un escenario de "bandido de dos brazos". Un bandido de un solo brazo es una máquina tragamonedas: tienes la oportunidad de pagar para jugar porque crees que podrías ganar, y la recompensa es grande. Un bandido de dos brazos le permite elegir entre dos brazos, uno con el que tiene experiencia y otro con el que no. El mismo modelo es válido para los animales.
Integrado en este nuevo modelo, está la capacidad de ejecutar varias pruebas y aprender de ellas. Los resultados explican el cambio basado en la experiencia, con parámetros de preferencia que pueden permitir el cambio o dejar al sujeto envuelto en un hábito supersticioso. Así que ya no es el sujeto basar una decisión en un solo evento, un susurro en los árboles. Ahora, lo que sucedió en los últimos 10 o más intentos tiene un impacto. Los resultados tienden a seguir el sentido común: abandonará una vieja superstición si no es demasiado costosa en comparación con sus formas antiguas: el modelo predice lo que tendemos a ver en la vida real.
Este modelo prueba la robustez de las supersticiones, y cómo pueden persistir frente a la evidencia contradictoria. Cuantas más veces lleves un amuleto de la suerte, más probable será que estés convencido de que no funciona, sorprendentemente solo si originalmente creíste que lo haría. Si lo dudaba en primer lugar, una gran cantidad de pruebas podrían presentarle suficientes experiencias positivas para que pueda comenzar a creer.
"Su trabajo es útil", dijo Marc Mangel, profesor de matemática aplicada y estadística en la Universidad de California, Santa Cruz. "Muestra cómo estos mecanismos de aprendizaje adaptativo pueden llevarnos a lugares a los que no deberíamos ir".
Pero Killeen cree que algo queda fuera de su modelo, por elegante que crea.
"A veces bastan las respuestas más simples; para las bestias como nosotros, que nunca estamos seguros de que estemos lo suficientemente bien informados, tomar ese multivitamínico y golpear la madera vuelve a tener la apariencia de control en nuestras manos y eso se siente bien", dijo Killeen.

Este artículo es proporcionado por Inside Science News Service, que cuenta con el respaldo del Instituto Americano de Física.


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