Estudio: ¿Por Qué Tenemos Sueño?

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Un estudio encuentra que las células cerebrales llamadas astrocitos alimentan la necesidad de dormir al liberar adenosina.

Los científicos saben que necesitamos dormir, pero no saben exactamente por qué, y no han sabido cómo el cerebro decide cuándo dormir.

Algo del misterio ha sido puesto a descansar. Un nuevo estudio en ratones encuentra que las células cerebrales llamadas astrocitos estimulan la necesidad de dormir al liberar adenosina, una sustancia química que se sabe que tiene efectos inductores del sueño que pueden ser inhibidos por la cafeína.

Cuanto más tiempo esté despierto una persona o un animal, más fuerte será la necesidad de dormir. Esto se conoce como presión del sueño. Estudios previos apuntaban a la adenosina como un desencadenante de la presión del sueño. El químico se acumula en el cerebro durante las horas de vigilia, lo que eventualmente ayuda a estimular los patrones únicos de actividad cerebral que ocurren durante el sueño.

El nuevo estudio encontró que "la adenosina de los astrocitos regula claramente la presión del sueño", dijo el miembro del equipo del estudio Michael Halassa de la Escuela de Medicina de la Universidad Tufts en Boston.

Es la primera vez que se ha demostrado que una célula no neuronal en el cerebro influye en el comportamiento, dijo Halassa. A diferencia de las neuronas, los astrocitos no disparan picos eléctricos, ya menudo se piensa que son simplemente células de apoyo.

"Esta investigación podría llevar a mejores medicamentos para inducir el sueño cuando sea necesario, y para evitar dormir cuando es peligroso", dijo Merrill Mitler, del Instituto Nacional de Trastornos Neurológicos y Accidentes Cerebrovasculares, parte de los Institutos Nacionales de Salud financiados con fondos federales.

La investigación se detalla hoy en la revista. Neurona.

Los científicos activaron un interruptor genético en los ratones para bloquear la liberación de adenosina y otras sustancias químicas de los astrocitos. Luego, los investigadores privaron a los ratones del sueño por períodos cortos y los evaluaron con pruebas de comportamiento y registrando la actividad cerebral.

Los ratones sometidos al bloqueo genético exhibieron menos presión del sueño que los ratones de control. Después de la falta de sueño, no necesitaban tanto sueño compensatorio, y durante las primeras fases del sueño, tenían patrones de actividad cerebral compatibles con una baja presión del sueño.

Los estudios posteriores sobre el nuevo mecanismo del sueño en ratones podrían ayudar a revelar por qué las personas necesitan dormir, dijeron los científicos.

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