Estudio: Las Voces Alucinadas De La Esquizofrenia Se Ahogan En Las Reales

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Las alucinaciones auditivas de la esquizofrenia pueden ahogar las voces del mundo real, pero los investigadores están tratando de enseñar a los pacientes a ignorar las voces en sus cabezas.

Un nuevo hallazgo en la ciencia del cerebro revela que las voces en la cabeza de un paciente con esquizofrenia pueden ahogar las voces en el mundo real, y ofrece la esperanza de que las personas con el trastorno puedan aprender a ignorar las conversaciones alucinatorias.

La nueva investigación reúne dos hilos en estudios anteriores de esquizofrenia. Muchos científicos han notado que cuando los pacientes alucinan las voces, las neuronas en las regiones del cerebro asociadas con el procesamiento de los sonidos se disparan espontáneamente a pesar de que no hay ondas de sonido que desencadenen esta actividad. Eso es un indicio de sobrecarga cerebral.

Pero cuando se presentaron voces del mundo real, otros estudios mostraron que los cerebros de los pacientes alucinantes a menudo no respondían en absoluto, en contraste con los cerebros sanos. Estos estudios apuntaban a una sofocación de las señales cerebrales.

Al analizar todos estos estudios juntos, el psicólogo biológico Kenneth Hugdahl, de la Universidad de Bergen en Noruega, descubrió que la sobreestimulación y el amortiguamiento simultáneos de las señales cerebrales son dos caras de la misma moneda. Los hallazgos ayudan a explicar por qué los pacientes con esquizofrenia se retiran a un mundo alucinante. Ahora, Hugdahl quiere usar este conocimiento para ayudar a los pacientes a revertir esa tendencia. [Top 10 misterios de la mente]

"¿Qué pasaría si uno pudiera entrenar al paciente para que desvíe la atención de las voces internas a las que vienen de fuera?" Hugdahl dijo.

Escuchando voces que no están ahí.

Para entender cómo funcionaría este entrenamiento, es útil seguir la lógica de Hugdahl hasta el principio. La esquizofrenia es increíblemente compleja, le dijo a WordsSideKick.com. El trastorno está marcado por delirios, alucinaciones, fallas en los procesos de pensamiento, hasta 35 síntomas diferentes, que se presentan de manera diferente en cada paciente.

Hugdahl y sus colegas decidieron trabajar para comprender solo uno de estos síntomas: las alucinaciones, la marca más universal de la esquizofrenia (alrededor del 70% al 80% de los pacientes con esquizofrenia tienen alucinaciones). En una investigación publicada en 2009, los científicos solicitaron a los pacientes alucinantes que escuchen los sonidos a través de los auriculares mientras se encuentran en un escáner funcional de resonancia magnética (fMRI). Estos escáneres miden el flujo de sangre oxigenada a diferentes regiones del cerebro. Más flujo de sangre sugiere más actividad en una región dada.

Los auriculares reproducían dos sílabas simultáneamente, una en la oreja izquierda y otra en la oreja derecha. Por ejemplo, la oreja derecha puede escuchar "pa", mientras que la izquierda oye "ta". No se les dijo a los pacientes que los tonos eran diferentes, pero se les pidió que informaran lo que habían oído.

Los pacientes sanos generalmente informan que escuchan la sílaba tocada en el oído derecho, porque el cerebro está conectado para la transmisión rápida de señales desde el oído derecho al lóbulo temporal izquierdo donde se procesan los sonidos del habla.

En ausencia de sonido externo, las regiones del habla temporal izquierda de los pacientes con esquizofrenia mostraron hiperactividad, un testimonio de las voces que parecían reales que escuchaban en sus cabezas. Hugdahl esperaba que la adición de sonido del mundo real solo aumentaría la actividad en el lóbulo temporal izquierdo, dado que más estímulo generalmente significa más activación. Pero eso no es lo que pasó.

"Descubrimos, para mi gran sorpresa, que no informaron haber escuchado los sonidos del oído derecho cuando estaban alucinando", dijo. "Tampoco vimos activación en el lóbulo temporal izquierdo".

Una paradoja cerebral

Esto fue una paradoja. ¿Cómo podría el cerebro reaccionar exageradamente a la nada y, sin embargo, apagarse cuando aparecieron los sonidos reales? Para descubrir si esta paradoja era real, los investigadores de Hugdahl y de la Universidad de Bergen, Kristiina Kompus y Rene Westerhausen (quien también está afiliado al Hospital Universitario Haukeland de Bergen) investigaron estudios anteriores sobre la esquizofrenia para ver si otros investigadores habían encontrado lo mismo. Encontraron 11 estudios que compararon los cerebros de los pacientes con esquizofrenia con los de personas sanas mientras escuchaban sonidos externos, y 12 estudios que analizaron los cerebros de los participantes con esquizofrenia alucinantes. Sin embargo, nadie había juntado dos y dos, examinando los cerebros de pacientes alucinantes mientras escuchaban sonidos externos, por ejemplo.

Los resultados de la exploración cerebral respaldaron los hallazgos anteriores de Hugdahl y sus colegas: la paradoja parece ser real.

"Obviamente, debe significar que cuando las alucinaciones tienen lugar en el cerebro, interfieren con el sistema perceptivo, el sistema que está ahí para percibir los estímulos externos", dijo Hugdahl.

Entrenando el cerebro

Hugdahl y sus colegas informaron sobre sus hallazgos en el número de octubre de 2011 de la revista Neuropsychologia. Ahora están llevando la investigación más lejos. Es posible, dijo Hugdahl, que la hiperactivación y el silenciamiento simultáneos de las señales cerebrales sea el trabajo de dos neurotransmisores, los químicos que envían señales al cerebro. Uno, GABA, es el principal inhibidor del cerebro: calma las cosas, amortiguando la activación. Un exceso de GABA podría ser el culpable de la falta de respuesta a las voces del mundo real. [10 trastornos de la salud estigmatizados]

Un segundo neurotransmisor, el glutamato, podría ser la causa de las alucinaciones en primer lugar. El glutamato es un químico excitador que hace que el cerebro vibre. El glutamato extra en el lugar derecho podría sobreactivar el lóbulo temporal izquierdo, provocando voces falsas pero demasiado reales en la mente.

Financiado por una prestigiosa beca Norweigen Kroner ($ 3.5 millones) del Consejo Europeo de Investigación Avanzada, los investigadores ahora están realizando escáneres cerebrales con una herramienta llamada espectroscopia de resonancia magnética, que les permitirá medir los niveles de GABA y glutamato en varias regiones del cerebro en la esquizofrenia pacientes

Si el hallazgo se mantiene, podría abrir las puertas a nuevos tratamientos farmacológicos para los síntomas de la esquizofrenia, dijo Hugdahl. Mientras tanto, él y sus colegas están probando algo fuera del ámbito de la farmacología. Quieren entrenar a los pacientes para que ignoren las voces internas y escuchen las palabras del mundo real.

Para hacer esto, el equipo de investigación ha desarrollado una aplicación para iPhone que funciona igual que los experimentos originales de audición dual. Los pacientes con esquizofrenia usan audífonos que les reproducen un sonido de habla diferente en cada oído, al igual que en los experimentos originales. Durante 10 o 15 minutos, dos veces al día, practican ignorar los sonidos del oído derecho normalmente dominante e informan los sonidos que escuchan en el oído izquierdo más débil.

Solo dos pacientes han comenzado esta capacitación hasta el momento, con una serie más para comenzar la próxima semana. Al menos 20 o 30 necesitarán completar el entrenamiento antes de que Hugdahl y sus colegas puedan decir si los ejercicios ayudan a los pacientes a controlar su atención ante las voces de la competencia. Si funciona, será un "gran avance", dijo Hugdahl. Las señales tempranas están proporcionando alguna esperanza.

"La primera paciente que examinamos dijo algo muy interesante, dijo que después de haber estado utilizando este entrenamiento durante un par de semanas, tuvo la sensación de que las voces no la estaban controlando tanto como antes", dijo Hugdahl. "Tenía la sensación de que ahora podía soportar las voces. Tenía más control, no eran las voces las que tenían el control. Y ese es un gran logro".

Corrección: Este artículo se actualizó a las 5:30 pm hora del este para reflejar el monto correcto de la subvención para el trabajo de Hugdahl. Son 20 millones de coronas noruegas, no 20 millones de euros.

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