Extraño Insecto Incesto Puede Significar El Final Para Los Hombres

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Los científicos descubrieron recientemente que el insecto algodonoso no es un hermafrodita: las hembras de la especie fertilizan sus propios óvulos a través del tejido infeccioso y parasitario que los infecta al nacer y se derivan de los espermatozoides sobrantes de su piel.

Un extraño bicho que parece un calcetín de gimnasia enrollado con una cara roja y caricaturesca tiene una vida sexual igualmente inusual. Los científicos descubrieron recientemente que el insecto llamado escala de algodón no es hermafrodita, es incestuoso.

Los entomólogos creían previamente que la escala del cojín algodonoso (Compra icerya) fue capaz de fertilizar sus huevos sin una pareja masculina porque era un hermafrodita, un organismo que posee los órganos reproductivos de ambos sexos.

Sin embargo, investigadores de la Universidad de Oxford han descubierto que las hembras de la especie fertilizan sus propios huevos de una manera completamente diferente y extraña.

"Resulta que las hembras en realidad no están fertilizando sus óvulos, sino que se las realizan con un tejido parasitario que las infecta al nacer", dijo la investigadora del estudio, Laura Ross. "Parece que este tejido infeccioso se deriva de los espermatozoides sobrantes de su padre, que ha encontrado una forma astuta de tener más hijos al aparearse con sus hijas".

Los investigadores desarrollaron un modelo matemático que muestra que esta extraña táctica reproductiva podría eventualmente eliminar la necesidad de machos en la especie por completo. Una vez que la infección parasitaria del esperma se extendió entre la población del insecto, las hembras estarían más dispuestas a reproducirse con estos "padres parásitos" que con los machos vivos. [Galería: Impresionantes señoras del mundo animal]

La ventaja para las hembras: el apareamiento con un pariente cercano garantiza que transmitan más copias de sus genes a las generaciones futuras. Para los muchachos, sin embargo, el panorama es sombrío: con el tiempo, a los machos normales les resultará difícil encontrar compañeros dispuestos.

"Pero algunos hombres raros aparecen de vez en cuando", dijo Ross. "Ahora estamos planeando experimentos con ellos, para recrear el estado ancestral de esta especie, para probar aspectos de la teoría".

El insecto de aspecto tonto fue identificado originalmente en 1878 como un parásito de la planta de acacia canguro en Nueva Zelanda. Desde entonces, la especie se ha diseminado y ahora se encuentra en huertos de cítricos en todo el mundo.

El estudio de Oxford aparece en la edición de agosto de la revista American Naturalist.

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