Modo Sigiloso: Las Ballenas Asesinas Se Oscurecen Para Acechar A La Presa

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Las nuevas orejas pueden cazar en la oscuridad escuchando pasivamente los sonidos de sus presas, sugiere una investigación reciente.

SAN FRANCISCO - Para las ballenas asesinas, el silencio es oro cuando cazan en completa oscuridad, escuchan los sonidos de sus presas de mamíferos marinos y luego se lanzan a matar, según sugiere una investigación reciente.

"Los cazadores de mamíferos son muy, muy silenciosos", dijo el coautor del estudio Volker Deecke, un investigador de comportamiento animal en la Universidad de Cumbria en Inglaterra. "La mayoría de las veces no escuchas ninguna llamada o clics y es solo después de un asesinato que se vuelven vocales".

Esa conclusión, presentada hoy (3 de diciembre) en la reunión 166 de la Acoustical Society of America, proviene del estudio de una población de ballenas asesinas que viven en las aguas del sureste de Alaska y cazan presas como marsopas y focas.

Las ballenas asesinas, también conocidas como orcas, a menudo cazan en manadas y pueden derribar ballenas y tiburones, dándoles la reputación de "lobos del mar". Dos poblaciones distintas de ballenas asesinas, que se alimentan principalmente de salmón, y un segundo grupo que merodea por mamíferos marinos como focas, marsopas y leones marinos, viven en la región donde Deecke y sus colegas estaban estudiando orcas. [Galería de imágenes: hermosas ballenas asesinas de Rusia]

"Los dos tipos no interactúan, no se entrecruzan, son especies casi diferentes en desarrollo", dijo Deecke a WordsSideKick.com.

Las ballenas que comen peces son vocales, hacen clic y se llaman la una a la otra para ecolocalizar alimentos.

Pero los cazadores de mamíferos son en gran parte silenciosos. Para descubrir cómo los gigantes tranquilos estaban encontrando presas, Deecke y sus colegas conectaron micrófonos y dispositivos de seguimiento de movimiento a 13 de los cazadores de mamíferos durante el verano.

El equipo descubrió que durante las dos horas de oscuridad en las noches de verano del norte, las orcas guardaban silencio y a menudo cazaban. Eso descarta la idea de que dependen únicamente de su visión para encontrar comida.

Sin la ecolocación, eso dejaba solo una posibilidad: estaban escuchando a escondidas los sonidos de la presa respirando, saliendo a la superficie o llamándose unos a otros.

En una grabación sangrienta de una orca juvenil, el equipo escuchó los rugidos lejanos de las focas de puerto cada vez más cerca, hasta que estallaron tres rugidos muy fuertes, y luego, unos 30 segundos más tarde, "los sonidos de embestidos y huesos aplastando y arrancando carne y no más" ruge después de eso ", dijo Deecke.

Solo después de la matanza, los asesinos en la manada se vocalizan entre sí. Deecke sospecha que eso se debe a que el proceso de desmembrar a los animales grandes es un baile preciso que requiere comunicación, con una ballena sosteniendo a la presa mientras que otra la rompe. (Las ballenas asesinas a veces cazan focas pequeñas o marsopas solo, pero la mayoría de las presas son tan rápidas o masivas que deben cazar en manadas).

"No son solo lobos marinos, sino que casi los están matando de una manera casi precisa", dijo Deecke.

Los sonidos horripilantes, aunque evocadores, son solo pruebas circunstanciales de que las ballenas cazan a escondidas. Para cerrar el caso, el equipo quiere reproducir sonidos de focas u otras presas que ruge, y luego saber si las ballenas asesinas persiguen los sonidos.

Los investigadores sospechan que los peces y las ballenas asesinas que se alimentan de mamíferos marinos han desarrollado estrategias de comunicación tan diferentes debido a sus presas. Las presas no escuchan las frecuencias de sonido que las orcas usan para ecolocarse, por lo que las orcas que comen peces no tienen necesidad de guardar silencio.

En contraste, los mamíferos marinos tienen una excelente audición en las frecuencias de sonido que las orcas utilizan para comunicarse. Así que durante la caza, las ballenas asesinas deben guardar silencio.

"La cena social no es realmente una opción para ellos", dijo Deecke.

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