Ciencia Splat: Las Gotas De Lluvia Fosilizadas Revelan Los Cielos Brumosos De La Tierra Primitiva

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Las huellas fósiles de gotas de lluvia que cayeron hace 2.700 millones de años revelan la atmósfera primitiva de la tierra. La atmósfera durante este tiempo no era más del doble de densa que los niveles modernos, más baja de lo que se creía anteriormente. Las gotas de lluvia antiguas nos hablan de una

Estaba lloviendo hace 2.700 millones de años. Eso es según las huellas de gotas de lluvia descubiertas en rocas antiguas en Sudáfrica. Esas mismas marcas climáticas están dando a los investigadores una imagen más clara de cómo era la atmósfera primitiva de la Tierra.

En aquel entonces, el sol era un 30 por ciento más tenue, emitiendo menos calor, lo que sugiere que nuestro planeta debería haberse congelado. En cuanto a por qué no lo hizo, y por qué las rocas muestran evidencia de agua abundante desde hace 4 mil millones de años, los científicos han sugerido una atmósfera mucho más gruesa, altas concentraciones de gases de efecto invernadero o una combinación de los dos mantenidos tempranamente en la Tierra.

"Debido a que el sol era mucho más débil en aquel entonces, si la atmósfera era igual a la actual, la Tierra debería haberse congelado", dijo en un comunicado el investigador del estudio Sanjoy Som, investigador postdoctoral del Centro de Investigación Ames de la NASA.

Los nuevos resultados sugieren que una atmósfera llena de fuertes gases de efecto invernadero, como el metano, en ese momento ayudó a mantener a la Tierra caliente en lugar de convertirse en un planeta helado como el de Hoth.

Tierra primitiva

Estas rocas, encontradas en Sudáfrica, muestran 2.700 millones de años de lluvia.

Estas rocas, encontradas en Sudáfrica, muestran 2.700 millones de años de lluvia.

Crédito: Som et al, Nature, 2012.

Las impresiones de las gotas de lluvia se conservaron en cenizas volcánicas antiguas que posteriormente se fosilizaron. Para aprender más sobre la atmósfera de la cual cayeron estas antiguas gotas, Som, quien era un estudiante graduado en la Universidad de Washington en ese momento, y sus colegas de la Universidad de Washington tenían que averiguar qué tan rápido estaban bajando.

En la atmósfera actual, las gotas de lluvia más grandes, que pueden tener un ancho de un cuarto de pulgada, caen unos 30 pies por segundo (unos 9 metros por segundo). Una atmósfera más gruesa pondría más resistencia a las gotas de lluvia, reduciendo su velocidad, lo que significa que las gotas de lluvia del mismo tamaño dejarían huellas más pequeñas.

Así que los investigadores compararon las huellas de gotas de lluvia fosilizadas con las que crearon bajo la fuerza de la atmósfera actual, utilizando diferentes cantidades de agua y un sustrato similar a lo que creen que existía en ese entonces: ceniza volcánica recientemente caída de Hawai. [50 hechos asombrosos sobre la tierra]

Según el tamaño de las impresiones, los investigadores pudieron decir que la atmósfera que creó las antiguas gotas de lluvia no era más del doble de gruesa que la actual. Pero debido a que las gotas de lluvia más grandes posibles son extremadamente raras, algunas de las impresiones probablemente fueron creadas por caídas algo más pequeñas que el tamaño máximo. Eso sugiere que la presión era la misma, o incluso menor, que la actual.

Los resultados favorecen una acumulación de gases de efecto invernadero en la atmósfera como la explicación de por qué la Tierra estaba caliente.

Otros orbitadores

Som dijo que el hallazgo podría ser importante en la búsqueda de vida en planetas que orbitan otras estrellas, llamados exoplanetas. "La Tierra de hoy y la Tierra antigua son como dos planetas diferentes", aunque la Tierra primitiva también sustentaba una vida abundante, en forma de microbios, explicó Som.

"Establecer límites en la presión atmosférica es el primer paso hacia la comprensión de la composición de la atmósfera en ese momento. Saber esto duplicará los puntos de datos conocidos que tenemos para la comparación con exoplanetas que podrían sustentar la vida", dijo Som.

El estudio fue publicado hoy (28 de marzo) en la revista Nature.

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