¡Robots Espaciales Al Rescate! Cómo La Nasa Prestará Servicio A Los Satélites De Envejecimiento

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Los satélites se construyeron para durar, pero ¿cómo podrían las agencias espaciales prestarles servicio si les queda poco combustible?

Los satélites no tripulados que orbitan la Tierra y otros planetas en el sistema solar viajan a miles de millas por hora, sus misiones abarcan años o incluso décadas. Fueron diseñados para durar por sí solos, pero ¿cómo podrían las agencias espaciales atenderlos si las piezas se rompen, o si se agotan los combustibles?

Ahí es donde entran los robots espaciales, de acuerdo con los panelistas que hablaron en Future Con, una convención celebrada en Washington, DC, del 16 al 18 de junio, donde charlas y exposiciones exploraron la intersección de la ciencia de vanguardia con la ciencia ficción y la cultura popular.

En un panel de "Robots en el espacio" del 18 de junio, los científicos de la NASA explicaron cómo los ingenieros están diseñando robots para realizar una tarea de precisión en el espacio que parece imposible: los satélites de reabastecimiento de combustible que viajan a miles de millas por hora. [10 nuevas habilidades locas que los robots recogieron en 2016]

Los robots espaciales no son nuevos en la ciencia ficción, y muchas máquinas hoy en día realizan tareas científicas complejas en la Tierra y en el espacio, desde corregir quirúrgicamente los defectos de los ojos hasta ayudar a los astronautas en la Estación Espacial Internacional (EEI) durante los paseos espaciales. Varios robots incluso habitan en la superficie de otros mundos, como los rovers de Marte: el Espíritu ahora extinto y la Oportunidad y Curiosidad aún activas.

Expertos de la División de Proyectos de Servicio Satelital (SSPD, por sus siglas en inglés) de la NASA aparecieron en Future Con acompañados por un modelo a escala de un robot espacial llamado Raven, parte de una misión que será capaz de rastrear, ubicar y repostar vehículos espaciales autónomos, incluidos satélites que no fueron diseñados para recibir servicio en el espacio, de acuerdo con una descripción en el sitio web de la misión de la NASA. Se espera que la misión, Restore-L, se lance en 2020, informó la NASA.

El cuervo "de tres ojos"

El módulo Raven recuerda al cuervo de tres ojos de la serie de HBO "Game of Thrones". También tiene un trío de "ojos" o sensores, que recopilan datos en longitudes de onda visibles e infrarrojas, y mediante lidar (detección por radar de pulsos de luz generados por láser).

Recientemente, Raven fue enviado a la ISS para recopilar datos, dijo a la audiencia el panelista de Future Con, Ross Henry, gerente de proyectos para el módulo Raven en SSPD. Al "observar" los vehículos con sus tres sensores a medida que se acercaban, atracaban y partían, Raven recopiló información valiosa sobre cómo se mueven las naves espaciales, lo que ayudará a los ingenieros de la NASA a prepararlos para localizar y rastrear satélites en rápido movimiento, dijo Henry.

Benjamin Reed, director adjunto de proyecto de la Oficina de Capacidades de Servicio Satelital en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA, y Ross Henry, gerente de proyecto del módulo Raven de la NASA, posan junto a una réplica de Raven en el panel Future Con

Benjamin Reed, director adjunto de proyecto para la Oficina de Capacidades de Servicio Satelital en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA, y Ross Henry, gerente de proyecto para el módulo Raven de la NASA, posan junto a una réplica de Raven en el panel de Future Con, "Robots in Space".

Crédito: M. Weisberger / WordsSideKick.com

Desde el inicio del programa espacial de los Estados Unidos, aproximadamente 5,000 satélites han sido diseñados, de los cuales alrededor de 1,400 están en órbita ahora. De ellos, solo uno está diseñado para repostar combustible: la ISS, según Benjamin Reed, subdirector de proyectos de la Oficina de Capacidades de Servicio de Satélite de la NASA.

Reed dijo que los diseños de satélites actuales y futuros serán más adecuados para el servicio en el espacio, pero Restore-L abordará las pruebas especiales planteadas por las generaciones anteriores de satélites, lo que ampliará significativamente su vida útil.

El trabajo de un robot nunca se hace.

Detectar a la mayoría de los satélites en la oscuridad del espacio es enormemente difícil, porque no son "retrorreflectantes", lo que significa que no reflejan la luz de regreso a la fuente de luz, dijo Reed. Imagine una señal de stop en la carretera: su superficie se trata de dispersar la luz para que pueda verla en la noche, incluso cuando el palo que la sostiene es efectivamente invisible. De todos los satélites en órbita, solo la ISS y el Telescopio Espacial Hubble son retrorreflectantes, dijo Reed.

Y encontrar el satélite es solo el comienzo. Una misión de reabastecimiento de combustible también tendrá que acercarse a la nave espacial en rápido movimiento, una hazaña pequeña cuando ambos viajan a una velocidad de 16,400 mph (26,393 km / h), dijo Reed.

Después de que Restore-L está en posición, comienza el complicado trabajo de repostar. Reed dijo a la audiencia del panel que Reed dijo a la audiencia del panel que los brazos robóticos controlados por operadores en Maryland cortarán un escudo protector en el satélite, quitarán la cubierta térmica, desenroscarán varias tapas protectoras y bombearán combustible altamente explosivo. Y luego, Restore-L necesita reemplazar todas esas tapas y cubiertas, en orden inverso.

Una vez que la misión de servicio esté lista, la NASA probablemente no desplegará un escuadrón de robots de reabastecimiento de combustible, más probablemente diseñará una nave espacial individual capaz de reabastecer una docena o más de satélites, según Reed.

Los desafíos del proyecto son considerables, pero el progreso logrado por los científicos de la NASA en las últimas décadas no es menos increíble, dijo Reed a la audiencia. La primera misión de servicio en el espacio, una caminata espacial para reparar un escudo solar dañado en Skylab, se llevó a cabo en 1973, y los 40 años siguientes vieron el diseño, lanzamiento y servicio posterior del Hubble y la ISS; Robots, dijo.

"¿Qué van a traer los próximos 40 años? No lo sé, pero seguro que será divertido ayudar a que eso suceda", dijo Reed.

Artículo original sobre Ciencia viva.


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