Se Encontró La Fuente Del Misterioso "Glaciar Sangrante" De La Antártida

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Según un estudio reciente, debajo de los valles secos de la antártida se encuentra una vasta y antigua red de agua líquida salada llena de vida.

Los valles secos de la Antártida son los lugares más áridos de la Tierra, pero debajo de sus suelos helados se encuentra una vasta y antigua red de agua salada y líquida llena de vida, según un estudio reciente.

Los Valles Secos están casi totalmente libres de hielo, excepto por unos pocos glaciares aislados. La única agua superficial es un puñado de pequeños lagos. Dentro de los cañones, el clima es extremadamente seco, frío y ventoso; Los investigadores se han topado con focas momificadas en estas gargantas que tienen miles de años.

Sin embargo, hay vida en este paisaje extremo. Por ejemplo, las bacterias que viven bajo el glaciar Taylor tiñen su hocico de un color rojo sangre profundo. La salmuera de color óxido, llamada Blood Falls, se vierte en el lago Bonney, en el extremo sur de los tres valles secos más grandes. Los colores dramáticos ofrecen un alivio impactante para los sentidos abrumados por el deslumbrante hielo blanco y las oscuras rocas de color marrón. [Los 10 lugares más secos en la tierra]

Ahora, por primera vez, los científicos han rastreado el agua debajo del glaciar Taylor para aprender más sobre las misteriosas cataratas de sangre. En el proceso, los investigadores descubrieron que el agua salobre subyace en gran parte del valle de Taylor. La red de subsuelo conecta los lagos dispersos del valle, revelando que no están tan aislados como los científicos pensaron alguna vez. Los hallazgos fueron publicados hoy (28 de abril) en la revista Nature Communications.

"Hemos aprendido mucho sobre los valles secos en la Antártida con solo observar esta curiosidad", dijo la autora principal del estudio, Jill Mikucki, microbióloga de la Universidad de Tennessee en Knoxville. "Blood Falls no es solo una anomalía, es un portal a este mundo subglacial".

Mikucki dirigió un equipo de investigación internacional que probó un sensor electromagnético aerotransportado recientemente desarrollado en Taylor Valley. El artilugio volador es un gran transmisor de seis lados suspendido debajo de un helicóptero. El instrumento crea un campo magnético que capta las diferencias de conductividad en el suelo a una profundidad de unos 1.000 pies (300 metros).

"El agua salada brillaba como un faro", dijo Mikucki.

Un helicóptero vuela un transmisor a través del lago Frxyell, Antártida.

Un helicóptero vuela un transmisor a través del lago Frxyell, Antártida.

Crédito: L. Jansan

Los investigadores encontraron agua líquida debajo del suelo helado en Taylor Valley, que se extiende desde la costa hasta al menos 7.5 millas (12 kilómetros) tierra adentro. El agua es dos veces más salada que el agua de mar, informaron los científicos. También hay agua salobre debajo del glaciar Taylor hasta lo que el instrumento pudo detectar, a unas 3 millas (5 km) del glaciar, dijeron los investigadores. Finalmente, el hielo era demasiado espeso para que el campo magnético penetrara.

"Este estudio muestra que Blood Falls no es solo una pequeña y extraña filtración", dijo Mikucki a WordsSideKick.com. "Puede ser representativo de una red hidrológica mucho más grande".

El agua debajo de Taylor Valley podría haberse vuelto extremadamente salada de dos maneras: las salmueras podrían deberse a la congelación y evaporación de lagos más grandes que una vez llenaron el valle. O bien, el agua del océano puede haber inundado los cañones, dejando atrás restos cuando se retiró. Los nuevos hallazgos ayudarán a los investigadores a precisar la historia acuática del valle.

"Me parece un estudio muy interesante y emocionante porque la hidrología de los Valles Secos tiene una historia complicada y hay muy pocos datos sobre lo que está sucediendo en el subsuelo", dijo Dawn Sumner, geobióloga de la Universidad de California en Davis, No estuvo involucrado en el estudio.

Los científicos también están intrigados por los nuevos resultados porque los Valles Secos se consideran uno de los análogos más cercanos a Marte que se encuentran en la Tierra. El agua subterránea salobre similar podría haberse formado en Marte cuando el planeta pasó de tener agua líquida a un ambiente seco, dijo Sumner.

Finalmente, los hallazgos pueden cambiar las vistas de los márgenes costeros de la Antártida, dijo Mikucki. Ahora que los científicos saben que las aguas subterráneas de Taylor Valley se filtran en el océano, investigaciones posteriores pueden revelar que las regiones costeras son importantes fuentes de nutrientes para los mares agotados en hierro de la Antártida, dijo.

Sigue a Becky Oskin @beckyoskin. Siga WordsSideKick.com @wordssidekick, Facebook y Google+. Publicado originalmente en Ciencia viva.


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