Las Llamaradas Solares Pueden Explicar El Encallamiento Masivo De Ballenas

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En 2016, una hebra masiva de ballena de esperma fue precedida por una tormenta solar que alteró el campo geomagnético.

Una tormenta solar que afecta actualmente a la alta atmósfera de la Tierra podría significar malas noticias para una víctima inesperada: las ballenas.

Investigaciones recientes encuentran que el encallamiento fatal de 29 ballenas a principios de 2016 podría haber sido causado por la actividad solar, cuando de su forma brotan enormes cantidades de energía del sol en diversas formas. Según el estudio, las ondas magnéticas que emanan de las tormentas solares pueden afectar la navegación de los cachalotes. La confusión en la navegación puede ser mortal si las ballenas terminan nadando en aguas muy poco profundas y quedándose atrapadas.

Este mismo mes, el 4 de septiembre, un tipo de tormenta solar, llamada eyección de masa coronal (CME), surgió del sol, según el Centro Nacional de Predicción del Clima Espacial. Las CME lanzan plasma y campos magnéticos cargados desde la superficie del sol hacia la Tierra, donde causan fluctuaciones en el campo magnético del planeta. Los animales migratorios como los cachalotes, las aves y las tortugas marinas utilizan el campo geomagnético para navegar. [Ver fotos de ballenas y tiburones desde arriba]

Varamientos de ballena de esperma

El posible culpable del encallamiento del cachalote del año pasado parece haber ocurrido entre el 8 de enero y el 4 de febrero de 2016, cuando 29 cachalotes macho (Physeter microcephalus) fueron encontrados muertos o muriendo en las costas de Alemania, Francia, Gran Bretaña y los Países Bajos. Las autopsias en 22 de las ballenas revelaron que los animales estaban bien nutridos y no tenían signos de enfermedad, según el nuevo artículo de investigación publicado en el International Journal of Astrobiology.

Sin otra explicación de lo que podría haber hecho que las ballenas quedaran varadas, los investigadores se preguntaban si los sistemas de navegación codificados podrían ser los culpables. Nadie sabe exactamente cómo los cachalotes utilizan los campos geomagnéticos para navegar. Pero los animales pueden tener en cuenta el gradiente natural en el campo magnético de la Tierra de polo a ecuador, así como la direccionalidad de los campos magnéticos, escribió Klaus Heinrich Vanselow, de la Universidad de Kiel en Alemania, y sus colegas en el nuevo artículo.

Vanselow y sus colegas recolectaron datos de magnetómetros de la región de las ballenas varadas desde el Mar de Noruega en el Océano Atlántico Norte hacia el sur hasta las Azores (un grupo de islas frente a la costa de Portugal). Los investigadores encontraron que dos tormentas solares (una ocurrida del 20 al 21 de diciembre de 2015 y una del 31 de diciembre de 2015 al 1 de enero de 2016) alteraron los campos geomagnéticos locales.

Los investigadores encontraron en Solund, Noruega, que la intensidad del campo magnético cambió de 51,150 nanoteslas (nT) a 51,450 nT, y luego a 50,520 nT. Eso fue un cambio de más de 900 nT en aproximadamente 18 horas, o aproximadamente el mismo cambio de gradiente que una ballena podría experimentar al nadar a lo largo de 286 millas (460 kilómetros) desde Shetland a Noruega, escribieron los investigadores.

La segunda tormenta solar causó un aumento de intensidad local de 230 nT, seguido de una disminución de 310 nT, cambios similares a los experimentados en un viaje de 277 km (172 millas) de norte a sur para un cachalote. Además de los cambios de intensidad, las tormentas solares también cambiaron la direccionalidad de los campos magnéticos locales. Según informaron los investigadores, esos cambios podrían haber disparado los sistemas de navegación de las ballenas hasta 186 millas (300 km).

Resultados trágicos

En el océano abierto, los cachalotes pueden compensar las interrupciones temporales de su navegación magnética, escribieron Vanselow y sus colegas. Además, las tormentas solares tienen menos impacto en el campo geomagnético en latitudes bajas, donde nacen los cachalotes y donde las hembras pasan toda su vida. Pero después del destete, los machos jóvenes viajan a las aguas del norte, atraídos al oeste de las islas británicas y al mar de Noruega por las abundantes comidas de calamar.

Las ballenas no suelen aventurarse en el Mar del Norte (un cuerpo de agua al sur de Noruega y al norte de los Países Bajos), el sitio del encallamiento de 2016, pero las anomalías del campo magnético descritas en el nuevo documento podrían confundir fácilmente a los animales, el los investigadores escribieron Si un aumento en la intensidad del campo magnético engaña a las ballenas haciéndoles creer que están más al norte de lo que están, por ejemplo, podrían sobre-corregir nadando demasiado al sur.

, Concluyeron los investigadores, en los entornos poco profundos y cerca de la costa del Mar del Norte, cerca de las varadas, las ballenas pueden ser incapaces de dar la vuelta y nadar de regreso por donde llegaron, con resultados fatales.

Pueden pasar años sin que se produzcan cordones de ballenas en el Mar del Norte, incluso cuando el sol está activo. Un estudio encontró que los varamientos están ligeramente correlacionados con las temperaturas del agua, lo que sugiere que tal vez la disponibilidad de presas y los cambios en las áreas de alimentación de las ballenas juegan un papel importante en cuanto a si las ballenas son vulnerables a los varados, escribieron los investigadores.

Artículo original en WordsSideKick.com.


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