La Mente Social: La Región Del Cerebro Es Más Grande En La Gente Popular

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El tamaño de una región del cerebro en particular está vinculado con la cantidad de amigos que una persona tiene y su capacidad para comprender cómo piensan y sienten los demás.

Un estudio halla que un área del cerebro asociada con la comprensión de las mentes de los demás es más grande en las personas que tienen redes sociales más grandes

El estudio es uno de varios que han vinculado regiones específicas del cerebro a una vida social activa. En una investigación publicada el año pasado, los científicos descubrieron que algunas regiones del cerebro que procesan señales sociales, expresiones faciales y nombres y caras son más grandes en las personas con más amigos de Facebook. La investigación también ha demostrado que los monos que viven en grupos más grandes hacen crecer cerebros más grandes.

La "hipótesis del cerebro social" sostiene que la razón por la que los primates, incluidos los humanos, tienen cerebros relativamente grandes es que necesitan el espacio de procesamiento para hacer frente a sus complejas redes sociales.

Pero los humanos van desde el solitario a la vida de la fiesta, y el antropólogo de la Universidad de Oxford Robin Dunbar y sus colegas querían saber si existe una base cerebral para estas diferencias. Para averiguarlo, tomaron exploraciones anatómicas de los cerebros de 40 voluntarios utilizando imágenes de resonancia magnética. Los participantes también completaron algunas pruebas para determinar qué tan buenos eran para "mentalizar" o entender el estado mental de otra persona. Este proceso es similar a la empatía, pero va más allá de la comprensión de las emociones para comprender los objetivos, necesidades y razonamiento de otra persona. [Galería de imágenes: dentro del cerebro]

Finalmente, cada persona en el estudio informó con cuántas personas habían tenido contacto social durante los últimos siete días. Esta medida excluye las interacciones profesionales y se centra en las verdaderamente sociales, dijo Dunbar a WordsSideKick.com. Investigaciones anteriores han demostrado que esta estimación semanal da una buena idea del tamaño de la red social de una persona en general.

"Incluimos cualquier forma de contacto, siempre que fuera una interacción genuina y no solo un tipo de 'Twitter', por así decirlo, para el mundo en general", dijo Dunbar. "Estábamos tratando de ver a las personas con las que se reúnen en serio".

El cerebro social

Al observar estos factores, el tamaño de la red social, la anatomía del cerebro y la capacidad de mentalizar, se descubrió un trío de vínculos entre los tres. Los investigadores encontraron que las personas con redes sociales más grandes parecen tener una corteza prefrontal orbital más grande. Esta área del cerebro se encuentra justo detrás de los ojos y es responsable de dirigir el comportamiento social apropiado y las interacciones con los demás.

"La parte orbital [de la corteza prefrontal] está especialmente asociada con cosas como la emoción y la recompensa", dijo Dunbar.

Es importante destacar que la relación entre el tamaño de la corteza prefrontal orbital y el tamaño de una red social se explica por la capacidad de una persona para visualizar los pensamientos y emociones de otras personas.

"El tamaño de la corteza orbitofrontal en particular determina qué tan bueno eres en estas habilidades de mentalización, y estas habilidades de mentalización, a su vez, determinan la cantidad de amigos que tienes", dijo Dunbar.

¿Causa o efecto?

No queda completamente claro a partir de la investigación si las cortexas prefrontales orbitales grandes son innatas, o si se amplían en respuesta a la obtención de más amigos.

Ciertamente, dijo Dunbar, un córtex prefrontal orbital funcional es clave para comprender las situaciones sociales: las personas con daños en estas regiones son notoriamente malas para interactuar con otras. Pero el tamaño final de cualquier región del cerebro depende en parte de cómo se usa esa área durante la infancia.

Por ejemplo, dijo Dunbar, los niños con muchos hermanos mayores desarrollan sus capacidades de mentalización antes que los niños sin muchos hermanos y hermanas.

"Mi analogía es que no puedes ser [Rafael] Nadal o un gran jugador de tenis simplemente por tener el cuerpo para hacerlo", dijo Dunbar. "Tienes que pasar ocho horas al día, siete días a la semana practicando en la cancha. Por otro lado, si no tienes el cuerpo para empezar, ninguna cantidad de práctica te convertirá en Rafael Nadal".

Del mismo modo, si alguien carece del espacio cerebral básico para juzgar los estados mentales de otros, es probable que luchen por mantener los lazos sociales, dijo Dunbar. Pero si el hardware está en su lugar, su uso puede reforzarlo, especialmente durante la juventud, cuando el cerebro está especialmente abierto al crecimiento y al cambio.

Los investigadores luego planean estudiar la diferencia entre amigos y familiares en el cerebro. Las amistades deben ser alimentadas, dijo Dunbar, pero las relaciones familiares extensas parecen ser más fáciles.

"Estamos bastante interesados ​​en saber si eso se debe a que la familia se inicia en una especie de" circuitos automáticos "rápidos que son bastante económicos de ejecutar", dijo Dunbar, y agregó: "Es posible que solo sean los amigos los que son caros, y que la familia venga gratis. "

Los investigadores publicaron sus hallazgos hoy (31 de enero) en la revista Proceedings of the Royal Society B.

Puedes seguir WordsSideKick.com la escritora senior Stephanie Pappas en Twitter @sipappas. Sigue a WordsSideKick.com para conocer las últimas novedades y descubrimientos científicos en Twitter. @wordssidekick y en Facebook.


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