La Viruela Encontrada En Una Momia Lituana Podría Reescribir La Historia Del Virus

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Una cepa de la viruela encontrada en una momia infantil lituana está ayudando a los investigadores a reescribir la historia evolutiva del virus.

Según un nuevo informe, la momia de un niño descubierto en una cripta debajo de una iglesia lituana alberga la muestra más antigua encontrada hasta la fecha del virus que causa la viruela.

Pero el análisis de los investigadores del virus, llamado virus variola, sugiere que la viruela apareció por primera vez en los seres humanos mucho más recientemente de lo que se pensaba, dijeron los investigadores. Los científicos pensaron que la viruela era una enfermedad antigua que afectó a la humanidad durante milenios.

Los investigadores llegaron a su conclusión tomando el virus de la momia del niño, que vivió entre 1643 y 1665, y comparando esa cepa contra los virus de la viruela que datan de mediados del siglo XX. Las diferencias, o mutaciones, que los investigadores encontraron sugieren que las cepas compartían un ancestro común que surgió por primera vez entre 1588 y 1645, dijeron los investigadores. Ese período de tiempo estuvo lleno de exploración, migración y colonización humanas, actividades que podrían haber propagado el virus en todo el mundo, anotaron los investigadores. [Diminuto y desagradable: imágenes de cosas que nos enferman]

Se necesitan más estudios para confirmar que el virus de la viruela surgió de hecho recientemente, pero si lo hiciera, esto arrojaría dudas sobre la idea sugerida anteriormente de que las personas en el antiguo Egipto tenían viruela. Aunque las momias egipcias de 3.000 a 4.000 años tienen cicatrices, un síntoma de la viruela, estas cicatrices también podrían provenir del sarampión o la varicela, dijo la primera autora del estudio, Ana Duggan, becaria postdoctoral en el Centro de ADN Antiguo de la Universidad de McMaster en Canadá.

Si la viruela hubiera surgido hace miles de años, los investigadores habrían visto un alto grado de diversidad entre los virus que compararon, dijo Duggan. "No vemos eso", le dijo a WordsSideKick.com.

Además, el análisis de los investigadores del virus de la momia también sugiere que las dos formas conocidas del virus, la variola major y la variola minor, probablemente se separen una de la otra después de que el médico inglés Edward Jenner desarrolló la primera vacuna contra la viruela, a fines del siglo XVIII., dijeron los investigadores.

El hallazgo sobre la división mayor-menor es "de ninguna manera concluyente, pero abre la idea de que tal vez esta división entre la cepa mayor y la menos virulenta y menor fue una respuesta evolutiva a la vacuna", dijo Duggan.

Momia infantil

Los investigadores han estado estudiando varias momias encontradas en la cripta de la Iglesia Dominicana del Espíritu Santo en Vilnius, Lituania, desde la década de 1930. Pero los autores del nuevo estudio son los primeros en descubrir que una momia, de un niño de 2 a 4 años, contenía el virus de la viruela.

No está claro si el niño era hombre o mujer, pero los investigadores sí establecieron, a través de la datación por radiocarbono, que el niño vivió hace unos 360 años. Los brotes de viruela estaban ocurriendo en toda Europa en ese momento.

La viruela una vez mató a tres de cada 10 personas que la contrajeron. La enfermedad también podría llevar a la desfiguración y la ceguera. La viruela es la primera y hasta ahora única enfermedad humana erradicada por la vacunación, dijo Duggan.

La muestra de los investigadores del virus de la viruela tomada de la momia estaba muy desintegrada, pero los científicos la reconstruyeron comparándola con las secuencias existentes de la viruela y también utilizando secuencias de ADN de la piel de la momia, dijeron los científicos.

Orígenes de la viruela

Los científicos dijeron que tienen la esperanza de que los hallazgos ayudarán a los virólogos a rastrear el trasfondo de la viruela y otros virus. [27 Enfermedades infecciosas devastadoras]

"Todavía no sabemos cuándo apareció la viruela por primera vez en los humanos, y no sabemos de qué animal proviene. Y no lo sabemos porque no tenemos ninguna muestra histórica más antigua con la que trabajar", un estudio El autor Edward Holmes, profesor de biología evolutiva en la Universidad de Sydney en Australia, dijo en el comunicado.

El nuevo estudio pone "una nueva perspectiva sobre esta enfermedad tan importante, pero también nos muestra que nuestro conocimiento histórico de los virus es solo la punta del iceberg", dijo Holmes.

El estudio fue publicado en línea hoy (8 de diciembre) en la revista Current Biology.

Artículo original en WordsSideKick.com.


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