¿Terremotos En Cámara Lenta Causados ​​Por El Fracking Natural?

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El fracking natural puede ser el culpable de los extraños terremotos "lentos" que duran de horas a días, sugiere un estudio reciente.

El fracking natural puede ser el culpable de los extraños terremotos "lentos" que duran horas o días, sugiere un estudio reciente.

El fracking de gas y petróleo consiste en romper rocas abiertas utilizando agua mezclada con arena y productos químicos, bombeados bajo tierra a alta presión. Ahora, la evidencia sísmica de la zona de subducción de Cascadia lleva a los investigadores a sugerir que se lleva a cabo un proceso similar en lo profundo de la falla masiva de la zona, que genera terremotos lentos. Los hallazgos fueron publicados hoy (18 de junio) en la revista Nature.

Los investigadores descubrieron recientemente terremotos lentos, y los científicos aún están descubriendo cómo funcionan. Estos terremotos de cámara lenta han sido detectados en zonas de subducción costa afuera de Japón, Nueva Zelanda, Estados Unidos y Canadá. Una zona de subducción es una explosión entre dos de las placas tectónicas de la Tierra, donde una placa oceánica más densa se sumerge bajo una placa continental más ligera.

Cada zona de subducción viene con su propio patrón de repetición de terremotos lentos. Para Cascadia, los terremotos ocurren cada 14 meses; en Japón, cada seis meses, y Nueva Zelanda se desliza cada dos años, dijo el autor principal del estudio, Pascal Audet, geofísico de la Universidad de Ottawa en Ontario, Canadá. [Galería de imágenes: terremotos destructivos de este milenio]

Según el nuevo estudio, los investigadores creen que este patrón está relacionado con la cantidad de cuarzo disuelto en el agua atrapada bajo presión en la zona de subducción. El agua atrapada (o la presión del fluido) en espacios pequeños en las rocas que recubren el límite de la placa se acumula hasta que se rompe la falla, luego el ciclo se repite. Las fallas con más cuarzo (o sílice) en sus fluidos se tejerán más rápidamente, acortando el tiempo entre los terremotos.

"Las propiedades de los fluidos están jugando un gran papel en el control de lo que ocurre en la falla", dijo Audet a Our Amazing Planet de WordsSideKick.com. "La propiedad clave aquí es que cuando hay más cuarzo, las fallas sellarán más rápido y detendrán la circulación del fluido, lo que permite la acumulación de presión del fluido".

Cuando la Tierra se desplaza durante un terremoto, la presión sobre el agua cae casi instantáneamente, dijo Audet y el coautor Roland Burgmann de la Universidad de California en Berkeley. Luego, la presión del fluido se reconstruye hasta que llega el siguiente terremoto.

Los fluidos provienen de la placa oceánica que se hunde. A medida que desciende, la corteza se calienta y los fluidos, como el agua de mar, se escapan y ascienden. El límite de la placa atrapa los fluidos crecientes, lo que lleva a aumentar la presión del fluido de los poros. Muchos otros estudios han observado alta presión de fluidos en zonas donde ocurren terremotos lentos.

Los investigadores midieron la cantidad de cuarzo en la corteza continental en la zona de subducción de Cascadia con ondas sísmicas. Las diferencias en las velocidades de las ondas sísmicas proporcionan una imagen de alta resolución de las rocas a lo largo del límite de la placa. Los investigadores pueden estimar la presión del fluido y las propiedades de la roca en zonas con velocidades de onda sísmicas más rápidas o más lentas.

Los altos niveles de cuarzo en la corteza llevan a los científicos a concluir que los fluidos en el límite de la placa también son ricos en cuarzo; La falla en sí misma es demasiado delgada para la imagen con ondas sísmicas, dijo Audet. Los investigadores encontraron que la corteza es de 5 a 15 por ciento de cuarzo por volumen.

Los terremotos lentos desatan la misma cantidad de energía sísmica que los terremotos normales, pero debido a que los movimientos de falla duran de minutos a meses, no causan sacudidas dañinas. Estos temblores lentos también se originan más profundamente en la falla que cuando los temblores más rápidos tienden a golpear. Los científicos no están seguros de si los terremotos lentos pueden desencadenar terremotos terriblemente rápidos, pero muchos investigadores están investigando la relación entre los dos tipos de terremotos.

"No sabemos por qué hay una transición de terremotos regulares a rápidos, pero ese es realmente el rumbo de la investigación", dijo Audet.

Los terremotos más grandes del planeta impactan en zonas de subducción, como el temblor de magnitud 9.0 en 2011 en Japón, y una magnitud estimada en 9 a lo largo de la zona de subducción de Cascadia el 26 de enero de 1700.

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