El Sueño Puede Empeorar Los Recuerdos Traumáticos

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Los científicos han sabido que el sueño mejora la memoria, pero una nueva investigación muestra que también puede fortalecer las emociones relacionadas con la memoria.

Dormir puede no ser siempre la mejor medicina. Un estudio reciente sugiere que tomar una siesta poco después de presenciar un evento traumático puede preservar, e incluso fortalecer, las emociones negativas relacionadas con ese recuerdo desagradable.

Los investigadores mostraron a los participantes del estudio una serie de imágenes, algunas muy desagradables, otras neutrales. Los participantes que durmieron poco después de ver las imágenes tenían más probabilidades de calificarlas como inquietantes, si no más, cuando volvían a ver las imágenes, en comparación con los participantes que permanecían despiertos. Los resultados contrastan con investigaciones anteriores que sugieren que el sueño, al ser una actividad beneficiosa en general, reduce el tono emocional negativo de una memoria.

El estudio podría tener profundas implicaciones para prevenir el trastorno de estrés postraumático, dijeron los investigadores.

"Desde un punto de vista clínico, el insomnio después de un trauma podría no ser necesariamente malo", dijo la autora principal del estudio, Rebecca Spencer, psicóloga de la Universidad de Massachusetts Amherst. "Puede ser la respuesta biológica apropiada y podría ayudarlo a olvidar algo traumático".

Olvidando los recuerdos negativos.

Estudios previos han demostrado que el sueño ayuda a conservar los recuerdos a largo plazo, y algunos investigadores han propuesto cerrar los ojos y también regula nuestras respuestas emocionales a los eventos. Un estudio de 2009 sugirió que el tono emocional negativo de un recuerdo disminuye después del sueño.

Si bien los científicos asumieron que el cerebro consolida los recuerdos y vincula una respuesta emocional a la vez, la conexión real entre los dos fenómenos no se ha explorado hasta ahora.

Para el nuevo estudio, Spencer y sus colegas reclutaron a 106 voluntarios de entre 18 y 30 años y les mostraron 30 imágenes negativas y 30 neutrales. Una de las imágenes más negativas, dijo Spencer a WordsSideKick.com, era "una escena espantosa de un país devastado por la guerra que verías en las noticias de la noche". Una de las imágenes neutrales, por otro lado, mostraba a un hombre leyendo un periódico.

Después de ver una imagen por un segundo, los participantes calificaron lo felices y excitados (calmados o excitados) que los hizo sentir, tanto en escalas del 1 al 9. Doce horas después, los investigadores mezclaron 120 fotos nuevas con el lote original y nuevamente, los voluntarios calificaron las fotos, esta vez también les preguntaron si recordaban haber visto la foto antes.

Para probar cómo el sueño afectaría estos recuerdos y las respuestas emocionales asociadas, los investigadores dividieron a 82 voluntarios en dos grupos. El grupo "dormido" tuvo su primera sesión de calificación de imágenes negativas y neutrales en la noche y su segunda sesión en la mañana después de despertarse; también estaban conectados a un dispositivo para registrar cuánto tiempo pasaban en las diferentes etapas del sueño. El grupo de "vigilia" tuvo su primera sesión en la mañana y su segunda sesión en la noche, y no se les permitió tomar siestas ni consumir alcohol durante el día.

Para descartar la posibilidad de que la hora del día tuviera un efecto en el rendimiento de la memoria de los participantes, los investigadores asignaron a las 24 personas restantes a los grupos "matutinos" y "vespertinos" en los que las dos sesiones estaban separadas por 45 minutos.

Spencer y su equipo encontraron que el sueño mejoró el recuerdo de los participantes de imágenes negativas y neutrales. Además, las personas en el grupo de sueño encontraron las imágenes inquietantes en las dos sesiones igualmente perturbadoras, mientras que el grupo de despertar encontró las imágenes menos molestas la segunda vez. "El sueño protegió su reactividad emocional", dijo Spencer, lo que significa que ayudó a sellar esas respuestas emocionales negativas.

Los investigadores también descubrieron que la cantidad de sueño REM (una etapa del sueño frecuentemente asociada con los sueños) que obtuvieron los participantes no afectó la forma en que recordaban las imágenes, pero sí afectó sus reacciones emocionales a las imágenes: los participantes con el sueño más REM Calificó las imágenes aún más inquietantes la segunda vez que las vieron.

"Debido a que REM se asocia con respuestas emocionales y no con memoria, nos hace pensar que el sueño realmente está realizando procesos independientes", dijo Spencer.

No tan claro

Los investigadores creen que la "protección" del sueño de las respuestas emocionales puede tener raíces evolutivas. "Si alguien o algo te ataca, quieres recordar las emociones que sentiste para poder evitarlas", explicó Spencer. Pero hoy, esta habilidad puede ser un obstáculo: si eres un veterano de guerra, por ejemplo, es probable que no quieras recordar a todos y cada uno de los enemigos con los que te cruzaste mientras estabas en servicio.

"Así que hay implicaciones obvias para el trastorno de estrés postraumático", dijo Spencer. "¿Deberíamos tener gente durmiendo o deberíamos dormir privándolos?"

Stephan Hamann, quien estudia la relación entre el sueño, la memoria y la emoción en la Universidad de Emory en Georgia, dijo que la respuesta a esa pregunta no es clara. "[Los investigadores] esencialmente no encontraron lo que otro estudio ha encontrado", dijo Hamann, quien no participó en la investigación, a WordsSideKick.com. Se agregó que muy poca investigación se ha dedicado a determinar la relación entre el sueño y la memoria emocional, pero el nuevo estudio estimulará más interés en el tema, agregó. [5 datos divertidos sobre el sueño]

Spencer ahora está mirando para ver qué efectos puede tener el sueño en los recuerdos emocionales positivos.

Aunque todavía no está claro si el sueño reduce o mejora el tono emocional de una memoria, Hamann señala que el estudio mostró que el sueño mejora la memoria, incluso para aquellos recuerdos que no están cargados emocionalmente."Refuerza la idea de que el sueño es generalmente beneficioso", dijo.

El estudio se publica el 18 de enero en The Journal of Neuroscience.


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